Nell’America rurale, il Covid colpisce più duramente i neri e gli ispanici

La pandemia di coronavirus ha colpito l’America rurale lo scorso anno, provocando un’ondata di decessi tra i residenti bianchi mentre il virus ha infiammato i deficit sanitari di lunga data lì.

Ma in tutte le piccole città e nei terreni agricoli, una nuova ricerca ha scoperto che il Covid ha ucciso i neri e gli ispanici a tassi notevolmente più alti rispetto ai loro vicini bianchi. Anche alla fine del secondo anno della pandemia, nel febbraio 2022, i sistemi sanitari sovraccarichi, la povertà, le malattie croniche e i tassi di vaccinazione più bassi stavano costringendo le persone non bianche a sopportare il peso del virus.

I neri e gli ispanici nelle aree rurali hanno subito un tributo eccezionalmente alto, morendo a tassi molto più elevati rispetto alle città durante quel secondo anno di pandemia.

In paesi e città di ogni dimensione, i divari razziali nelle morti per Covid si sono ridotti. Ciò è stato particolarmente vero di recente, quando i maggiori guadagni nell’immunità a livello di popolazione hanno mitigato il tipo di pressione sui sistemi sanitari che sembra ferire maggiormente gli americani non bianchi.

Con l’aumento delle morti per coronavirus, tuttavia, e i funzionari sanitari che si preparano a un inverno ancora più mortale, gli scienziati hanno avvertito che gli sforzi finora per colmare il divario razziale nei tassi di vaccinazione non erano stati sufficienti per isolare le persone non bianche dalle devastazioni delle principali ondate di Covid.

In nessun luogo queste difficoltà erano più pronunciate che nelle zone rurali. Neri, ispanici e nativi americani in quei luoghi hanno registrato il secondo anno più mortale della pandemia di qualsiasi grande gruppo razziale o etnico ovunque negli Stati Uniti, secondo la nuova ricerca, guidata da Andrew Stokes, un assistente professore di salute globale all’Università di Boston.

In quelle comunità, le rassicurazioni dell’amministrazione Biden secondo cui ogni morte Covid è ora prevenibile contrastano con le difficoltà di ottenere cure mediche.

Le farmacie rurali sono spesso poche e lontane tra loro, il che rende difficile per i residenti più poveri e meno mobili ricevere pillole antivirali fondamentali.

I medici hanno affermato che alcuni pazienti neri, in particolare quelli che non sono assicurati o lontani dagli ospedali, aspettano troppo a lungo prima di cercare aiuto per beneficiare di nuovi trattamenti.

E i neri e gli ispanici hanno ricevuto colpi di richiamo a tassi inferiori, una conseguenza di quella che alcuni medici descrivono come una mancanza di consapevolezza derivante dai tagli ai messaggi pubblici, specialmente negli stati conservatori.

“L’atmosfera nazionale è che tutti dovrebbero ora essere in grado di fare ciò di cui hanno bisogno per proteggersi dal virus”, ha affermato Bobby Jenkins, sindaco di Cuthbert, in Georgia, una città prevalentemente nera il cui unico ospedale ha chiuso sei mesi dopo l’inizio del pandemia. “Ma non tutti sono ancora in grado di farlo”.

Le disparità razziali nelle morti per Covid si sono ridotte per diversi motivi, hanno affermato gli scienziati. Il lancio anticipato del vaccino ha dato la priorità agli americani più anziani, che sono sproporzionatamente bianchi. Ma nell’ultimo anno, le vaccinazioni primarie per i neri e gli ispanici sono aumentate a circa il doppio rispetto ai tassi dei bianchi.

Il tasso per gli ispanici, 54 per cento, ora supera quello per i bianchi, che è del 50 per cento. Il tasso di vaccinazione dei neri, 43 percento, è ancora in ritardo, ma il divario è diminuito.

Il virus ha anche infettato e ucciso persone di colore e ispaniche a tassi così maggiori nel primo anno della pandemia – a un certo punto nel 2020, gli abitanti delle zone rurali neri stavano morendo a un tasso di circa sei volte superiore a quello degli abitanti bianchi – che potrebbe aver avuto meno bersagli entro l’anno 2.

Quei cambiamenti sono stati così profondi che tra gli americani più anziani, i tassi di mortalità per Covid dei bianchi hanno recentemente superato quelli dei neri, secondo i dati dei Centers for Disease Control and Prevention.

Ma la riduzione del divario razziale è in parte dovuta a un peggioramento della pandemia per i bianchi piuttosto che a gravi progressi per i neri o gli ispanici americani. Il CDC ha scoperto che i tassi di mortalità per Covid bianco sono aumentati del 35% dal primo al secondo anno della pandemia. In quel periodo, i tassi di mortalità sono diminuiti solo dell’1% negli ispanici e del 6% nei neri.

“Non è un movimento verso l’equità”, ha affermato Alicia Riley, sociologa dell’Università della California, Santa Cruz. “È che i bianchi hanno iniziato a ricevere e morire di più di Covid”.

Il quadro nazionale ha anche mascherato un cambiamento che ha a che fare tanto con la geografia quanto con la razza, ha detto il dottor Stokes. Poiché il peso della pandemia si è spostato alla fine del 2020 dalle grandi città alle aree rurali, che hanno una quota maggiore di residenti bianchi, il conteggio nazionale delle morti per Covid è arrivato naturalmente a includere più bianchi.

Ma all’interno delle aree rurali, i decessi per Covid sono stati ripartiti a tassi maggiori tra le persone non bianche, proprio come nelle grandi città e in quelle piccole o medie, ha scoperto il team del dottor Stokes. Ha utilizzato i conteggi CDC dei certificati di morte Covid fino a febbraio, evitando dati più recenti e potenzialmente incompleti, e ha tenuto conto dell’età più avanzata della popolazione bianca.

Nella peggiore delle ondate di Omicron questo inverno, i tassi di mortalità dei neri e degli ispanici hanno superato quelli dei bianchi in paesi e città di ogni dimensione, proprio come avevano fatto al culmine di ogni precedente epidemia di virus.

I tassi di mortalità dei neri al picco di questo inverno erano superiori a quelli dei bianchi del 34% nelle aree rurali, del 40% nelle città piccole o medie e del 57% nelle grandi città e nei loro sobborghi. Il divario razziale era così grande nelle città perché i cittadini bianchi sono morti di Covid a tassi notevolmente inferiori rispetto ai bianchi nelle aree rurali per la maggior parte della pandemia.

Il dottor Stokes ha affermato che i risultati hanno dimostrato che il fatto che le persone vivessero in una grande città o in una piccola città a volte avevano tanto a che fare con la loro esperienza di Covid quanto la parte del paese in cui vivevano. Nel secondo anno della pandemia, terminato nel febbraio 2022, le parti rurali dell’ovest, del sud e del nordest hanno tutte sperimentato un aumento delle morti bianche di Covid, nonostante le forti differenze nelle strategie di contenimento di quelle regioni.

“Non è sufficiente guardare il Massachusetts contro il Texas”, ha detto il dottor Stokes. “Devi guardare al Massachusetts rurale contro il Texas rurale”.

Dirigendosi verso una campagna di richiamo alla caduta, ha affermato il dottor Stokes, i risultati parlavano della necessità di piani di vaccinazione molto più proattivi su misura per i neri americani, in particolare quelli rurali. “L’adozione di strategie vaccinali eque ci richiede di andare ben oltre il semplice renderle disponibili”, ha affermato.

Nelle piccole e medie città e nelle aree rurali del sud, dove le politiche di protezione erano rare, i neri hanno sofferto tra i più alti tassi di mortalità per Covid di qualsiasi gruppo razziale o etnico in qualsiasi regione nel secondo anno della pandemia, ha scoperto il dottor Stokes.

Tra le persone uccise c’era Jackqueline Lowery, 28 anni, un’insegnante di scienze delle scuole medie e madre single di due figli a Darlington, SC, una città per lo più nera di 6.000 abitanti. Avendo appena partorito un figlio, la signora Lowery ha esitato a farsi vaccinare perché temeva, senza bisogno, che il vaccino avrebbe contaminato il suo latte materno.

Quando a settembre ha chiamato una cugina, Jessica Brigman, un’infermiera, per dirle che si era ammalata, la signora Brigman l’ha esortata a consultare un medico. Ma la signora Lowery, che soffriva di obesità e diabete gestazionale, aveva un’altra priorità: non era ancora risultata positiva al virus e ne aveva bisogno prima di poter beneficiare della paga Covid dal suo datore di lavoro. Nel frattempo, stava consumando preziose giornate di malattia.

“Era l’unico fornitore e doveva pagare le bollette, e non sarebbe stata pagata perché aveva saltato una buona settimana di scuola”, ha detto la signora Brigman delle preoccupazioni di sua cugina. “Continuavano a dirle che aveva bisogno di prove dello stato positivo di Covid”.

Quando ha ottenuto un risultato positivo per Covid, la signora Lowery era stata ricoverata in ospedale, ha detto la signora Brigman. Circa una settimana dopo, con la coagulazione del sangue vicino ai polmoni, è morta di Covid mentre veniva trasportata in un ospedale della Carolina del Nord meglio attrezzato. La signora Brigman ha ricordato l’ansia di sua cugina per la qualificazione per il congedo correlato al Covid mentre si indeboliva.

“Mi diceva, ‘Ho bisogno di un test positivo, ho bisogno di un test'”, ha detto la signora Brigman. “Non si è mai concentrata su nient’altro.”

il dott. Morris Brown III, che pratica cure primarie nelle vicinanze, ha affermato che le preoccupazioni finanziarie spesso impedivano ai pazienti di cercare assistenza in uno stato che ha rifiutato di espandere la copertura Medicaid per le persone a basso reddito.

Anche decidere di farsi curare, però, non garantisce di trovarlo. Il dottor Toney Graham III, un ospedaliero della Carolina del Sud, ha detto che i suoi ordini per le pillole antivirali Paxlovid sono stati rifiutati finché non ha trovato l’unica farmacia rurale nelle vicinanze che la riforniva. Qualunque sia la campagna di istruzione pubblica relativa al Covid una volta si è esaurita, ha detto, lasciando le persone all’oscuro di booster e trattamenti.

“C’è stato un forte calo nella comunicazione”, ha detto il dottor Graham.

Le persone non bianche hanno generalmente affrontato gli svantaggi più gravi nel sopravvivere al Covid in giovane e mezza età, in parte a causa delle differenze nel carico delle malattie croniche e dei rischi sul posto di lavoro.

Un ritorno al lavoro da parte dei bianchi potrebbe aiutare a ridurre il divario razziale nelle infezioni tra i gruppi di età, ha affermato Theresa Andrasfay, una borsista post-dottorato presso l’Università della California meridionale. Ma finché i lavoratori non bianchi sono in più stretto contatto con clienti e colleghi e possono permettersi meno di rimanere a casa ammalati, ha affermato, le disparità legate al posto di lavoro persisteranno.

I neri hanno anche continuato a mascherarsi a tassi maggiori, indicano i sondaggi nazionali, una divisione che i residenti rurali hanno affermato che era ancora in bella mostra. “Sono più i neri che indossano le loro maschere”, ha detto Roy Lee McKenzie, 78 anni, della Carolina del Sud, che si sta ancora riprendendo da un caso Covid del 2020.

Nelle zone rurali, la chiusura degli ospedali, la perdita di posti di lavoro, i bassi tassi di vaccinazione e i problemi di salute derivanti da un accesso medico più scarso hanno esacerbato gli effetti della pandemia. I tassi di vaccinazione erano molto più bassi nelle contee rurali che hanno votato di più per Donald Trump, la ricerca ha dimostrato, ma anche nelle aree rurali con carenza di operatori sanitari e con più residenti neri.

Janice Probst, che studia salute rurale presso l’Università della Carolina del Sud, ha affermato che la strategia dello stato di incanalare i vaccini prima attraverso gli ospedali e poi attraverso le grandi catene di farmacie, ha avuto l’effetto di lasciare dietro di sé residenti rurali più svantaggiati le cui città non avevano nessuno dei due.

In alcuni luoghi, tuttavia, anche i progressi nella vaccinazione delle comunità non bianche non sono stati sufficienti.

In Minnesota, gli adulti neri, ispanici e asiatici sotto i 65 anni erano più vaccinati dei residenti bianchi durante la prima ondata di Omicron, secondo una ricerca guidata da Elizabeth Wrigley-Field, assistente professore di sociologia all’Università del Minnesota. Ma le persone di mezza età non bianche sono state comunque uccise più spesso da Covid. I neri hanno subito il doppio del tasso di mortalità dei bianchi.

“L’intero modo in cui la pandemia è inquadrata ora dai leader politici è che le persone possono scegliere il proprio livello di rischio”, ha affermato il dottor Wrigley-Field. Ma, ha detto, “il rischio che corrono i gruppi sociali non coincide con la loro vaccinazione. È disaccoppiato da quello a causa di tutte le altre cose nella nostra società che mettono alcune persone più a rischio di altre”.

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