La dottoressa Caitlin Bernard, che ha fornito l’aborto a una bambina di 10 anni dell’Ohio, parla e paga un prezzo

Tre settimane prima che la Corte Suprema revocasse Roe v. Wade, la dottoressa Caitlin Bernard, un’ostetrica-ginecologa di Indianapolis, ha indossato il suo camice bianco, ha messo la figlia neonata in un marsupio e si è unita ad alcuni colleghi che hanno marciato verso lo Stato Capitol, sperando di consegnare una lettera al governatore Eric Holcomb.

Firmata da centinaia di professionisti sanitari, la lettera implorava il signor Holcomb, un repubblicano, di non convocare una sessione legislativa speciale per limitare ulteriormente gli aborti. Conteneva un preciso messaggio politico: “I divieti di aborto non sono popolari nel nostro stato”.

Il dottor Bernard, che il mese scorso è stato catapultato sotto i riflettori nazionali per aver fornito un aborto a una vittima di stupro di 10 anni, partorisce bambini e fornisce cure contraccettive, pap test e altre cure ostetriche e ginecologiche di routine. È anche uno dei pochi medici nel suo stato con una formazione specifica in cure riproduttive complesse, compresi gli aborti nel secondo trimestre.

Ma alcuni dei suoi lavori più rischiosi si svolgono fuori dal suo ospedale, sostenendo pubblicamente l’accesso all’aborto.

La sua schiettezza ha ottenuto un prezzo. Il dottor Bernard, 37 anni, è stato criticato dai media di destra, ha subito molestie ed è oggetto di un’indagine da parte del procuratore generale dell’Indiana. È atterrata al centro di uno scontro post-Roe che la comunità medica temeva, in cui i medici stessi sono al centro di attacchi politici e legali.

“I medici che forniscono l’aborto sono stati molestati, sono stati assassinati”, ha detto il dottor Bernard in un’intervista al New York Times. “E per troppo tempo, penso, per questo motivo, hanno dovuto tacere per proteggere le loro famiglie, e si è creata l’idea che stiamo facendo qualcosa di sbagliato o qualcosa di illegale. E non lo siamo. E mi sento in dovere di dirlo”.

Le minacce contro i fornitori di aborti non sono certo una novità. Ma il ribaltamento di Roe ha creato un nuovo spaventoso panorama legale per i medici.

In Indiana, Todd Rokita, il procuratore generale, sta indagando se il dottor Bernard, un assistente professore di ostetricia clinica e ginecologia presso la Scuola di medicina dell’Università dell’Indiana, abbia denunciato l’aborto della ragazza dell’Ohio ai funzionari dello stato dell’Indiana, come richiesto. I registri mostrano che l’ha fatto.

In una dichiarazione al Times martedì, il procuratore generale ha affermato che avrebbe “portato questo dovere fino alla fine” e ha accusato il dottor Bernard di aver usato “il trauma personale di una vittima di stupro di 10 anni” per “spingere la sua ideologia presa di posizione”.

il dottor Bernard, a sua volta, dice che il signor Rokita è solo un altro politico impegnato in “intimidazioni di stato per i propri fini politici”. Ha intentato una causa per illecito contro di lui, il primo passo verso una potenziale causa per diffamazione.

I professionisti medici che lavorano nella salute riproduttiva stanno osservando da vicino gli eventi in Indiana, ha affermato la dott.ssa Kristin Lyerly, un ostetrico-ginecologo del Wisconsin che coordina la difesa della salute riproduttiva nel Midwest superiore per l’American College of Obstetricians and Gynecologists. Prima che Roe venisse ribaltata, ha detto, stava praticando aborti in una delle quattro cliniche del Wisconsin. L’aborto è ora vietato lì in base a una legge del 1849 che lo rende un reato penale.

“Quelli di noi che forniscono cure per l’aborto hanno cercato di farlo con discrezione e attenzione per molti anni, sapendo che questa è l’assistenza sanitaria necessaria per i nostri pazienti”, ha detto il dottor Lyerly. “Ora, sentiamo di dover davvero raccontare la storia ed essere molto franchi su ciò che stiamo vedendo e vivendo e con ciò con cui i nostri pazienti hanno a che fare, mentre percorriamo quella linea molto sottile di protezione della privacy dei pazienti”.

Gli aborti sono solo una piccola parte della pratica del dottor Bernard. Si occupa di complessi casi di aborto – quelli in cui la vita della madre è in pericolo – presso il centro medico dell’università. Fornisce aborti, sia chirurgici che farmacologici, diversi giorni al mese presso le cliniche Planned Parenthood in Indiana e Kentucky.

Il lavoro include da tempo elementi stressanti che vanno ben oltre la fornitura di cure mediche sensibili: nel 2020, ha affermato, l’FBI ha informato Planned Parenthood che stava indagando su una minaccia di rapimento contro sua figlia.

I suoi pazienti la descrivono come gentile e premurosa; Rebecca Evans, un’infermiera ostetrica che ha cercato assistenza dal dottor Bernard dopo aver subito un aborto spontaneo, ha definito il dottor Bernard un clinico “a tutto campo”, che “fa tutte queste cose diverse ed è davvero appassionata di tutto”.

La difesa del dottor Bernard, dice, è a sostegno del suo obiettivo di fornire ai pazienti la migliore assistenza medica possibile. Limitando le opzioni di aborto e richiedendole di fare determinate affermazioni – come informare i pazienti che i feti provano dolore durante un aborto quando la scienza su tale questione non è ancora chiara – lo stato la costringe a praticare la medicina in un modo che non è sicuro e non medico accurato, dice.

È la querelante in una causa intentata nel 2019 dall’American Civil Liberties Union che ha cercato senza successo di revocare il divieto dell’Indiana su quasi tutti gli aborti del secondo trimestre. Testimonia frequentemente presso la Legislatura dello Stato. Dopo che Roe è stato ribaltato, ha organizzato una protesta. (Spone anche un tatuaggio sul piede sinistro, che mostra un attaccapanni di filo metallico – un simbolo di pericolosi aborti in casa prima che la procedura diventasse legale – sopra le parole “Fidati delle donne.”)

L’Indiana attualmente consente aborti fino a 22 settimane. Questa settimana, poiché il legislatore dell’Indiana ha considerato un divieto quasi totale dell’aborto durante la sessione legislativa contro cui ha combattuto, il dottor Bernard non era presente.

Gli oppositori dell’aborto hanno lasciato messaggi di odio sul suo cellulare, dice. Continua a vedere i pazienti, ma ha assunto un addetto alla sicurezza e i suoi colleghi hanno aperto un account GoFundMe per aiutarla con le crescenti spese legali. Un’apparizione di persona in un ambiente teso alla legislatura potrebbe infiammare ulteriormente la situazione.

“La politicizzazione di me, e del lavoro che svolgo, mi ha sicuramente reso difficile continuare a fare la difesa che ho avuto in passato”, ha ammesso.

Non molto tempo dopo il capovolgimento di Roe, l’Indianapolis Star ha appreso dal suo paziente di 10 anni, che aveva viaggiato dall’Ohio, dove l’aborto è vietato dopo sei settimane, anche in caso di stupro o incesto. Gli alleati del dottor Bernard dicono che non è un caso che la bambina di 10 anni sia stata indirizzata a lei; ci sono pochissimi medici, dicono, che potrebbero gestire un caso così delicato.

All’inizio di questo mese, il presidente Biden ha citato il caso quando ha firmato un ordine esecutivo progettato per garantire l’accesso ai farmaci abortivi. Improvvisamente, tutti gli occhi erano puntati sul dottor Bernard.

Il dottor Bernard martedì ha rifiutato di discutere qualsiasi aspetto del caso, citando la privacy della ragazza. Oltre a preoccuparsi dell’accusa, potrebbe subire conseguenze sul lavoro. Fino a martedì, il suo datore di lavoro, l’Indiana University School of Medicine, un’istituzione finanziata dallo stato, e l’Indiana University Health, un sistema sanitario senza scopo di lucro, erano stati pubblicamente in silenzio su di lei, tranne per dire che non aveva violato le leggi sulla privacy dei pazienti.

In una dichiarazione al Times, il presidente dell’Università dell’Indiana, Pam Whitten, e il preside della scuola di medicina, il dottor Jay Hess ha affermato che il dottor Bernard rimane “un membro della facoltà in regola”. IU Health l’ha definita un “medico stimato e rispettato” e un “vero sostenitore della salute e del benessere dei suoi pazienti”.

In un certo senso, la vita del dottor Bernard l’ha preparata a questo momento. Ha assorbito la sua vena di attivista dai suoi genitori, che hanno raggiunto la maggiore età negli anni ’60 socialmente liberali, e hanno vissuto in una fattoria comune nello stato di New York quando i loro figli erano piccoli.

Quando aveva cinque anni, ha informato la sua famiglia che sarebbe diventata un medico, ha detto sua sorella, Rebeccah Johnson. Quando aveva 15 anni, lei e sua sorella hanno superato una falange di manifestanti in una clinica Planned Parenthood per ottenere il controllo delle nascite. Più tardi, ha assistito in prima persona alle complicazioni che le donne possono soffrire durante la gravidanza quando lei e suo padre, un falegname, sono andati in Guatemala per aiutare a gestire cliniche.

Forse per questo, ha detto, è sempre stata attratta dall’ostetricia e dalla ginecologia. All’inizio della sua carriera, la dottoressa Bernard si è unita a un programma chiamato AMPATH, guidato dall’Università dell’Indiana, che porta i medici americani in Kenya, dove l’aborto è in gran parte proibito.

Quasi un terzo dei pazienti che ha visto soffrivano di complicazioni dovute ad aborti casalinghi non sicuri. “Vedremmo spesso donne che erano state violentate, aggredite e ora incinte”, ha detto la dottoressa Astrid Christoffersen-Deb, il suo supervisore.

Dopo aver completato la scuola di medicina e la residenza presso la Upstate Medical University di Syracuse, New York, la dott.ssa Bernard si è formata alla Washington University di St. Louis, dove è stata accreditata in “pianificazione familiare complessa”, una specialità che la qualifica a gestire casi complicati incluso il secondo- aborti trimestrali.

“Le persone che hanno bisogno di abortire nel secondo trimestre si trovano spesso ad affrontare le peggiori situazioni immaginabili: hanno una gravidanza molto desiderata e il loro bambino non sopravviverà o avrà una vita incredibilmente difficile e stanno cercando di salvare il loro bambino da quel risultato”, ha detto, aggiungendo: “I politici, le persone che sono a disagio con le cure per l’aborto, di solito non si sono mai trovate in quelle situazioni”.

Nel 2017 il dott. Bernard ha lasciato St. Louis per l’Indiana, dove è diventata il medico “di riferimento” per parlare a favore dei diritti riproduttivi, ha detto il dottor Tracey A. Wilkinson, un pediatra che, insieme al dottor Bernard, è coinvolto nel capitolo dell’Indiana di il progetto di difesa della salute riproduttiva. La dottoressa Wilkinson ha trascorso l’intera giornata di lunedì al Campidoglio dell’Indiana e ha detto di aver sentito acutamente l’assenza del dottor Bernard.

“Non andiamo sapendo che cambieremo il modo in cui si svolgono le votazioni”, ha detto il dottor Wilkinson. “Andiamo a mettere nel verbale che qualcuno si è alzato e ha detto che era sbagliato. Facciamo in modo che i nostri pazienti sentano qualcuno che li difende”.

Martedì, il divieto di aborto dell’Indiana è avanzato fuori da una commissione del Senato, attirando critiche da tutto lo spettro politico. I difensori dei diritti dell’aborto hanno definito la misura un attacco alle donne, mentre diversi attivisti anti-aborto hanno criticato le eccezioni che consentirebbero l’aborto in caso di stupro e incesto; uno ha suggerito che la paziente di 10 anni del dottor Bernard avrebbe dovuto partorire.

Se il disegno di legge passa, ha detto il dottor Bernard, probabilmente si ritroverà a indirizzare le donne dell’Indiana a fornitori di aborti fuori dallo stato. Anche se sa che potrebbe crearle ulteriori problemi, non ha intenzione di stare tranquilla.

“Una delle cose più importanti sulla questione dell’aborto negli Stati Uniti è che la gente non vuole parlarne”, ha detto. “Temono lo stigma, i fornitori temono lo stigma di essere molestati, presi di mira, perché lo sono stati. Quindi una delle cose più importanti è essere onesti al riguardo”.

Mitch Smith contribuito a questa storia.

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