L’invenzione delle pesche e dei pimenti

La pesca, nella forma in cui la conoscono gli americani, è stata inventata nel 1875, nello stato della Georgia, da Samuel Rumph. Fino ad allora esisteva qualcosa chiamato “pesca”, ma era a malapena un prodotto commerciale, perché non poteva essere spedito. Ma dopo anni di armeggiare e incrociare frutti che nessuno desiderava molto, Rumph sviluppò la pesca Elberta (dal nome di sua moglie) nel 1875. Cynthia R. Greenlee racconta la storia in “Reinventing the Peach, the Pimento, and Regional Identity ” (Problemi di scienza e tecnologia, Estate 2022). Lei scrive:

Non è chiaro come Rumph abbia generato questa nuova pesca. Era succulento e di un giallo brillante con macchie rosse. Il nocciolo usciva facilmente e i suoi frutti maturavano all’inizio della stagione. Quel tempismo e la sua fermezza erano vantaggi, e gli alberi producevano i loro grandi e belli frutti in modo prolifico. Come ha scritto lo storico Thomas Okie nel suo studio rigoroso e convincente su come la pesca è diventata un’icona della Georgia, Rumph aveva prodotto la “pesca industriale”, un produttore affidabile che era ragionevolmente buono da mangiare, relativamente resistente a parassiti e malattie, suscettibile di crescere in climi e terreni diversi e facilmente trasportabili.

Da pioniere di quello che sarebbe poi diventato l’agrobusiness, Rumph ha considerato la pesca intera, dall’innesto alla consegna, ed è intervenuta in varie fasi della filiera. In primo luogo, ha allevato la pesca che ha preso d’assalto il mondo. Poi, come membro del comitato per l’imballaggio e la spedizione delle pesche della Georgia State Horticultural Society, Rumph si è dedicato a studiare come spedire le pesche in tutto il paese. Sebbene la prima spedizione di pesche a New York fosse avvenuta intorno al periodo della nascita di Rumph negli anni ’50 dell’Ottocento, la spedizione continuava a tormentare il coltivatore di pesche. Colti troppo verdi, perdevano sapore quando refrigerati. Troppo maturi e marcirono quasi immediatamente dopo essere emersi dalla spedizione fredda.

Non passò molto tempo prima che Rumph riferisse di aver effettuato con successo una spedizione di pesche a New York, offrendo la prova del concetto che le pesche della Georgia potevano viaggiare bene sulle ferrovie e vendere in alto, anche se era un viaggio arduo per la frutta: di solito tre giorni in totale treni e trasferimento a vapore. Nel tentativo di rendere la spedizione una scienza precisa piuttosto che una scommessa, Rumph ha creato una cassa a stecche che poteva essere impilata e ruotata, fondando la Elberta Crate Company. La sua invenzione non brevettata ha generato un’imitazione in tutto il settore e ha continuato a inventare un vagone ferroviario refrigerato, anch’esso non brevettato, che in seguito è stato ampiamente utilizzato dai coltivatori di frutta. Le invenzioni di spedizione rivoluzionarie di Rumph hanno stabilito una connessione duratura e produttiva tra i frutticoltori, lo stato e l’industria. Le ferrovie stavano esplodendo in tutto il sud, sostenute da ampi investimenti del nord. E i guadagni dei coltivatori di pesche – e il coinvolgimento attivo dei vivaisti nella politica – determinavano dove sarebbero andate e fermate le ferrovie.

Come sottolinea Greenlee, l’arrivo della pesca ha alterato la posizione economica e la visione pubblica della Georgia. Non passò molto tempo prima che la stessa infrastruttura di sviluppo e trasformazione agricola avviata dalla pesca portasse a coltivazioni di meloni, bacche e altri frutti e ortaggi. La Georgia si vantava di essere un luogo in cui potevano crescere sia mele che arance: una puntura appuntita nei frutteti del nord. Le colture e le migliori tecnologie di coltivazione sono state diffuse dai servizi di divulgazione agricola.

Greenlee racconta la storia di un’altra famiglia di agricoltori della Georgia, Samuel Riegel e i suoi figli, che erano per il pimento quello che Rumph era per la pesca. Nel 1905, la famiglia divenne ossessionata dalla coltivazione dei peperoni. Hanno convinto il loro membro del Congresso degli Stati Uniti a ottenere semi dall’Europa, che hanno allevato e incrociato, e nel 1911 stavano distribuendo semi di pimento. Ancora una volta, una catena di innovazioni complementari era importante, e qui uno dei figli di Riegel ha preso l’iniziativa:

Tuttavia, una ruga particolarmente irritante ha rovinato l’impeccabilità di Perfection, comune a tutti i pigmenti: pelle spessa e difficile da elaborare. Doveva essere ammorbidito con liscivia o bruciato nel fuoco, quindi sbucciato a mano. L’altro figlio di Riegel, Mark, che ha lavorato brevemente per la stazione sperimentale, pensava che ci dovesse essere un modo migliore. Ha inventato una macchina per la tostatura che traghettava i peperoni su una catena continua attraverso una linea di fuoco, trasformando la combustione della pelle in un processo di massa più rapido. Come Rumph prima di lui, si è occupato della catena di approvvigionamento da capo a capo. Non solo Mark Riegel ha inventato un processo, ma ha creato una serie di conservifici che hanno indotto i coltivatori a coltivare i peperoni a contratto. Dal seme al barattolo, i Riegel avevano coltivato il pimento “perfetto”, arruolato agricoltori per coltivare la loro meraviglia, sviluppato un metodo di lavorazione migliore e creato campagne di marketing ottimistiche con il loro marchio Sunshine.

La lezione generale qui è che un’innovazione di successo è un processo sfaccettato. Spesso coinvolge individui disposti a correre i rischi della sperimentazione e della ricerca, ma questi individui spesso hanno maggiori possibilità se sono supportati da un’infrastruttura invisibile di scienza e informazioni condivise. Il successo finale dipende non solo dal prodotto stesso, ma anche da innovazioni complementari: lavorazione, confezionamento, trasporto. Il successo dipende anche dal nutrire la domanda per il nuovo prodotto, spesso attraverso iniziative di marketing e pubblicità. Infine, quando questi ingredienti generali sono a posto, un’innovazione di successo può aprire la strada ad altre.

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