Tre domande urgenti sul vaiolo delle scimmie: diffusione, vaccinazione, trattamento

Monkeypox, un tempo un virus endemico relativamente sconosciuto in Africa, è diventato una minaccia globale, infettando più di 20.000 persone in 75 paesi e costringendo l’Organizzazione Mondiale della Sanità a dichiarare un’emergenza sanitaria mondiale.

Giovedì, lo Stato di New York e San Francisco hanno dichiarato le proprie emergenze. Ma anche se il conteggio nazionale si avvicina a 5.000 casi e gli esperti avvertono che il contenimento sta scivolando via, i funzionari sanitari federali non hanno seguito l’esempio.

Un motivo: questo virus, a differenza del coronavirus, è un nemico noto, affermano i funzionari. I medici capiscono come si diffonde e ci sono già test, vaccini e cure.

Ma per gli scienziati, la ricerca accumulata presenta un quadro più complicato e stimolante. Il virus rimane un mistero per alcuni aspetti importanti, non si comporta esattamente come i ricercatori hanno visto durante le sporadiche epidemie nei paesi africani.

Gli scienziati stanno correndo per rispondere a tre domande in particolare che determineranno quanto velocemente può essere fermato il vaiolo delle scimmie, se può essere fermato del tutto.

All’inizio dell’epidemia, i funzionari sanitari hanno affermato che il virus si diffondeva attraverso le goccioline respiratorie emesse quando una persona infetta tossisce o starnutisce e attraverso uno stretto contatto con lesioni cutanee piene di pus o lettiera e altri materiali contaminati.

Tutto ciò era vero. Ma potrebbe non essere l’intero quadro.

Secondo i Centers for Disease Control and Prevention, oltre il 99% delle persone infette finora sono uomini che hanno acquisito il virus attraverso il contatto intimo con altri uomini. Solo 13 donne e due bambini piccoli erano stati diagnosticati con il vaiolo delle scimmie fino al 25 luglio.

I ricercatori hanno trovato il virus nella saliva, nelle urine, nelle feci e nello sperma. Non è chiaro se tali fluidi possano essere infettivi e, in particolare, se il virus possa essere trasmesso durante il sesso attraverso mezzi diversi dal contatto pelle a pelle. Ma il modello di diffusione finora, lungo le reti sessuali, ha lasciato i ricercatori interrogativi.

È chiaro, tuttavia, che il vaiolo delle scimmie non si diffonde facilmente e non si è ancora diffuso nel resto della popolazione. La persona media non è a rischio per i vestiti acquistati in negozio, ad esempio, o per una fugace interazione con una persona infetta, come hanno suggerito alcuni post sui social media.

Secondo il CDC, le persone senza sintomi non possono diffondere il vaiolo delle scimmie. Ma almeno uno studio ha rilevato il virus negli uomini che non hanno manifestato alcun sintomo. Anche il modello dei sintomi si è discostato da quello osservato nei focolai precedenti.

In Africa, alcune persone si sono ammalate dopo aver toccato animali infetti, aver consumato carne di animali selvatici o aver utilizzato medicinali derivati ​​dagli animali. Spesso sviluppavano febbre e dolori muscolari, seguiti da una caratteristica eruzione cutanea prima sul viso, sui palmi delle mani e sui piedi e poi su tutto il corpo. I neonati e le donne in gravidanza sembravano a maggior rischio di sintomi gravi.

Nell’epidemia al di fuori dell’Africa, molti pazienti non hanno affatto febbre o sintomi respiratori e l’eruzione cutanea è spesso limitata a poche lesioni nell’area genitale o rettale, che possono essere facilmente scambiate per varie infezioni a trasmissione sessuale.

La Gran Bretagna ha ora modificato la sua descrizione ufficiale del vaiolo delle scimmie per includere lesioni alla bocca, dolore e sanguinamento anale o rettale. Alcuni scienziati hanno ipotizzato che la presentazione della malattia nei paesi occidentali possa riflettere accuratamente il decorso naturale del virus.

Jynneos, il più sicuro dei due vaccini per il vaiolo delle scimmie, è prodotto da Bavarian Nordic, una piccola azienda in Danimarca. Le forniture sono state gravemente limitate e l’amministrazione Biden si è mossa lentamente per acquisire dosi aggiuntive man mano che il virus si diffondeva.

Ora, i funzionari federali hanno ordinato quasi sette milioni di dosi, che arriveranno in lotti nei prossimi mesi. Finora, l’amministrazione ha spedito circa 320.000 dosi agli stati. La Food and Drug Administration ha dichiarato mercoledì di aver approvato altre 800.000 dosi, ma non era chiaro quando sarebbero state distribuite.

Jynneos dovrebbe essere somministrato in due dosi a distanza di 28 giorni l’una dall’altra. Ma alcune città, tra cui Washington e New York City, stanno trattenendo le seconde dosi fino a quando non ne saranno disponibili altre, emulando una strategia adottata da Gran Bretagna e Canada.

I funzionari sanitari federali hanno sconsigliato di posticipare le seconde dosi. Ma negli studi, un singolo colpo di Jynneos sembra essere protettivo per un massimo di due anni. Se questa scoperta è vera nel mondo reale, il rinvio di ulteriori iniezioni potrebbe aiutare i funzionari a contenere l’epidemia immunizzando più americani.

La Gran Bretagna ha trattenuto le seconde dosi del vaccino Covid all’inizio della pandemia, quando le scorte erano scarse, ha osservato Tinglong Dai, esperto nella fornitura di vaccini alla Johns Hopkins University. “Il vantaggio di dare la priorità alle prime dosi supera il rischio”, ha affermato.

Potrebbe non esserci molta scelta poiché l’idoneità si amplia e le persone più a rischio cercano colpi. Alcune giurisdizioni hanno già ampliato i gruppi ammissibili all’immunizzazione per includere le prostitute, i pazienti delle cliniche di salute sessuale, i medici e altri dipendenti che potrebbero essere esposti al virus sul lavoro.

Nel Rhode Island, Emily Rogers, un’antropologa medica di 29 anni, ha affermato di essere riuscita a chiamare il dipartimento sanitario locale e ottenere un appuntamento “molto, molto rapidamente”.

La signora Rogers si è qualificata per il tiro perché a volte fa sesso con uomini ad alto rischio di infezione da vaiolo delle scimmie. Nessuno ha messo in dubbio la loro idoneità. “Non erano affatto strani al riguardo – è stato un processo molto semplice”, ha detto.

A causa della carenza, il vaccino viene offerto solo come misura preventiva, anche se può mitigare i sintomi se somministrato entro giorni dall’esposizione.

David Baldwin, 45 anni, professore di musica a New York, si è qualificato per la vaccinazione solo perché i medici non credevano che fosse già infetto. (Il suo sintomo iniziale era il dolore rettale.) “Di conseguenza, penso, non ho mai sviluppato lesioni sul mio corpo”, ha detto.

Nel 2018, la FDA ha approvato un farmaco per il trattamento del vaiolo chiamato tecovirimat, o TPOXX, sulla base dei dati degli studi sugli animali. Ci sono solo dati limitati sul suo utilizzo nelle persone.

L’offerta non è un problema: la scorta nazionale contiene circa 1,7 milioni di dosi. Eppure il farmaco è stato difficile da acquisire, e ciò ha significato che le ambiguità su quanto bene e per chi funziona il farmaco sono persistite anche se il conteggio dei casi aumenta.

Poiché tecovirimat non è approvato specificamente per il trattamento del vaiolo delle scimmie, può essere prescritto solo attraverso un ingombrante “protocollo sui farmaci investigativi” che, fino a poco tempo, richiedeva ai medici di inviare i rapporti dettagliati del CDC, un diario tenuto dai pazienti per registrare i loro progressi e fotografie di le lesioni

Con così tanti ostacoli, molte cliniche non offrivano affatto tecovirimat; Anche i medici di istituzioni ben finanziate riuscivano a curare solo due o tre pazienti al giorno.

Nephi Niven Stogner, 39 anni, ha cercato aiuto per i sintomi del vaiolo delle scimmie l’8 luglio. Provava un dolore lancinante e ha cercato di prendere il tecovirimat, ma gli è stato detto che altri erano più malati e ne avevano più bisogno.

Mentre aspettava il farmaco in isolamento, tre nuove lesioni sono apparse sulla sua schiena. “È come se la tua condanna si stesse allungando”, ha detto.

Il signor Stogner ha finalmente ricevuto la sua prima dose il 21 luglio. Entro 24 ore, le sue “lesioni sono passate da gonfie e rosse a macchie piatte e scure”, ha detto.

Tali ritardi hanno portato il CDC ad allentare le regole per l’accesso a tecovirimat. L’agenzia ora richiede un minor numero di visite, campioni e moduli dei pazienti e consente ai medici di valutare i pazienti virtualmente.

Un uso più ampio dovrebbe significare che scienziati e funzionari sanitari acquisiranno una migliore comprensione dell’efficacia del farmaco. I nuovi requisiti aiuteranno il CDC a “determinare se e quanto bene questo farmaco funziona per i pazienti con vaiolo delle scimmie”, ha osservato Kristen Nordlund, portavoce dell’agenzia.

L’Istituto nazionale di allergie e malattie infettive sta pianificando una sperimentazione clinica di tecovirimat negli adulti con infezione da vaiolo delle scimmie, comprese le persone che vivono con l’HIV, che potrebbe iniziare questo caso. L’agenzia sta collaborando con Siga Technologies, che produce il farmaco, a un’altra sperimentazione nella Repubblica Democratica del Congo, dove il virus è un flagello a lungo termine, quindi dovrebbe iniziare questo autunno.

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