Un inno agli dei (e agli Shammgods) di New York City Hoops

È rimasto poco che definisca il basket di New York City, a parte l’eterna ricerca dei Knicks di una guardia di punta di grande impatto. È una ricerca che è sempre stata infiammata, esacerbata e amplificata dall’abbondanza di playmaker allevati dalla città.

C’era l’incandescente Pearl Washington, che guidava una motocicletta e talvolta indossava una pelliccia per i giochi da cortile, e il cui tremendo dribbling per Syracuse distrusse la stampa dominante a tutto campo di Georgetown nel torneo del Big East.

E God Shammgod, la venerata guardia di Harlem che ha giocato una partita all’interno del gioco offrendo la palla ai difensori con la mano destra e poi strappandola indietro con la sinistra. La mossa, ancora replicata nelle partite NBA da Russell Westbrook e altri, è nota come Shammgod.

Da loro e da altri, i playmaker di New York hanno appreso che la moxie, l’estro e le maniglie ineccepibili erano importanti quanto la capacità di iniziare un’offesa. Ma l’era che ha stabilito l’archetipo del playmaker di New York – sostenuto negli anni ’70 e ’80 dalle scuole cattoliche che da allora hanno chiuso per mancanza di fondi e dai campi da gioco che hanno visto i loro bordi rimossi durante la pandemia di Covid-19 – è finita.

Per un raro momento mercoledì sera, è stato rianimato alla proiezione di “NYC Point Gods”, un lungometraggio documentario Showtime che rende omaggio alle guardie che hanno dato alla città la sua reputazione. Il film è stato prodotto da Kevin Durant e dal suo socio in affari e agente Rich Kleiman. Durant, un trapianto di New York, indossava Dior mentre distribuiva abbracci ai soggetti del documentario. Kleiman, un nativo, brillava con gli occhiali da aviatore d’oro mentre presentava il film alle grida del pubblico che lo chiamavano Ace, come in Rothstein, il protagonista del film “Casino”.

La sede era Manhattan West Plaza, una cattedrale al potere dello sviluppo immobiliare ordinato all’utilità da una tradizione di New York: gli hoopers che rendevano omaggio agli hoopers.

Quel termine è un titolo onorifico che non tiene conto dello status professionale e delle statistiche e può essere conferito solo da un altro hooper. Non importa se hai avuto una carriera di 20 anni nella NBA o se le tue migliori prestazioni ora sono ricordate solo dai griot del basket. C’è una riverenza tra gli hoopers. Hai fatto sì che coloro che ti hanno visto giocare amassero il gioco come hai fatto tu? Hai raccontato alla folla una storia “Ero lì quando”?

Fuori dal teatro, i flash delle telecamere hanno salutato Rafer Alston e Kenny Anderson, che hanno camminato sul tappeto rosso con sua madre. Sabrina Ionescu, della WNBA’s Liberty, si è avvicinata di nascosto agli abbracci con Nancy Lieberman e Niesha Butler. Jayson Tatum, dei Boston Celtics, strinse deferentemente le mani a coppa con Anderson mentre Paul Pierce scriveva il suo nome per un pubblicitario perplesso che tiene una lista.

Una volta che il filmato è stato girato, però, la durezza caratteristica delle guardie è svanita mentre si ascoltavano le storie dell’altro. “È stato molto emozionante, non solo per me, ma, sai, ho vissuto e assistito anche a quelle storie degli altri ragazzi e ragazze”, ha detto Mark Jackson, un ex playmaker dei Knicks che ha recitato al St. John’s. Seduto accanto ai suoi quattro figli, si è asciugato gli occhi quando ha sentito Kenny Smith, un campione NBA in pensione nato nel Queens, descrivere come l’intelligenza di Jackson lo ha portato a una carriera da professionista di quasi 17 anni.

Al centro, “Point Gods” è la storia orale degli hoopers di come la città ha creato un lignaggio in quella posizione. Shammgod ha sviluppato il suo palleggio perché il suo insegnante di ginnastica, Tiny Archibald, gli ha detto che lo avrebbe reso perennemente prezioso per qualsiasi squadra. Solo guardando una compilation di mixtape in VHS di punti salienti del playmaker chiamata “Below the Rim” ha appreso del lavoro precedente di Archibald.

Quella rivelazione ha suscitato una risata all’interno della proiezione, dove, in precedenza, i partecipanti si sono spinti sui sedili e si sono sistemati nell’intimità spalla a spalla dei parchi musicali della città. Dao-Yi Chow, un lodato stilista, sedeva vicino a una parete lontana indossando la maglia dei Jackson’s Knicks. Clark Kent, il cui vero nome è Rodolfo Franklin e che va sotto il soprannome di Rucker Parkian “God’s Favorite DJ”, teneva un posto nell’ultima fila. Kent ha prodotto una parte del debutto di Jay-Z “Reasonable Doubt”, uscito nel 1996, l’anno in cui Jeff Van Gundy ha preso il controllo dei Knicks.

Da parte sua, Jay-Z aveva accolto Shammgod in un vicino patio sul tetto prima della proiezione. Il rapper e magnate è stato un pilastro dell’Entertainer’s Basketball Classic di Rucker Park nei primi anni, e il suo tentativo di corteggiare Kareem Reid dalla squadra di un rivale con un sacco di soldi è raccontato da quel rivale, il rapper Fat Joe. La somma esatta, che si dice sia tra le migliaia, viene esclamata nella rivisitazione mentre Joe racconta l’incontro in stile mafioso che ha avuto con Reid per convincerlo a non abbandonare la nave. Reid, che ha bevuto una tazza di caffè con gli Hornets della NBA nel 2003, è rimasto.

Quando il film mostrava LeBron James, Beyoncé e il commissario NBA David Stern (indossando la catena di platino e diamanti di Joe) mentre facevano pellegrinaggi estivi al parco, una donna seduta a quattro file dallo schermo guaiva: “Ero lì”, “Ero lì”, “Anche lì”, calcolando la sua presenza e portando Harlem nella stanza.

In un’altra scena, il rapper Cam’ron – originario di Harlem che ha suonato in diverse squadre di viaggi delle scuole superiori insieme ad alcuni dei soggetti del documentario – ha spiegato che ooh e ahh dalla folla valevano “cinque o sei punti” per un playmaker di New York .

Passa ad Anderson in un gioco ACC del 1991. Era stato una leggenda del liceo presso l’arcivescovo Molloy nel Queens, e i newyorkesi che hanno seguito la sua carriera alla Georgia Tech non vedevano l’ora di vederlo confondere Bobby Hurley di Duke, noto per la sua lassista difesa. Il cast del playmaker annuncia cosa sta per accadere e Smith esorta il regista a tirare su il filmato del gioco in modo da poter narrare una clip sgranata di ESPN dello scontro uno contro uno.

Anderson incontra Hurley al gomito, poi prende il suo palleggio dietro la schiena e tra le gambe prima di scivolare oltre un Hurley stordito per un layup galleggiante. Inosservato è stato il fatto che Duke ha vinto la partita.

Piccolo problema. Quando è successo, solo l’iperventilazione di Dickie V su ESPN ha segnato il momento come qualcosa di speciale. “NYC Point Gods”, tuttavia, è stato inserito nella colonna sonora degli hoopers che hanno raccontato e raccontato la storia come uno dei tanti capitoli della loro mitologia ingrandita.

Nel film, però, Shammgod è sbalordito. Stephon Marbury, che sfoggiava il taglio di capelli con la parte centrale di Anderson al liceo e lo ha seguito alla Georgia Tech, si appoggia alla rivisitazione. Le urla effimere e senza copione provenienti dall’interno della proiezione, delle star dell’NBA e degli allenatori delle scuole superiori e dei loro coetanei del parco giochi, si sono riversate di nuovo su Anderson nell’oscurità del teatro.

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