A un evento di golf LIV, folla magra e inizio teso

BEDMINSTER, NJ — Venerdì, Phil Mickelson, il pregiato acquisto della nuova serie LIV Golf sostenuta dall’Arabia Saudita, ha schierato il suo tee shot di apertura nell’evento del circuito di fuga al Trump National Golf Club Bedminster.

Proprio mentre Mickelson, che secondo quanto riferito ha ricevuto un bonus per la firma di $ 200 milioni per unirsi al tour dei ribelli, stava per iniziare il suo swing, un fan a 15 yarde alla sua destra ha urlato: “Fallo per la famiglia reale saudita!”

Mickelson si è tirato indietro dal tiro mentre un funzionario della sicurezza si è avvicinato al fan e gli ha detto che sarebbe stato rimosso dal terreno se ci fosse stato un altro sfogo.

Apparendo innervosito, Mickelson è tornato alla sua posizione e alla fine ha colpito la palla, che ha navigato a 60 piedi fuori linea ed è atterrata in un bunker cavernoso. Calpestando il tee e borbottando al suo caddy, Mickelson iniziava la sua giornata con uno spauracchio.

Lo slogan dominante del LIV Golf, abbaiato nelle pubblicità radiofoniche e affisso su giganteschi cartelloni pubblicitari in lettere al neon intorno al campo di Trump è “Golf, ma più forte”.

Non è probabile che l’episodio di Mickelson, avvenuto pochi secondi dopo il primo evento di golf LIV tenutosi nel nord-est, fosse ciò che gli organizzatori avevano in mente.

Per la maggior parte del primo round di venerdì è stato tutt’altro che rumoroso. Sì, c’era molta musica suonata nei dintorni, dato che potenti altoparlanti erano situati vicino a green e tee box. Ma il tifo fragoroso, la tipica colonna sonora della maggior parte dei tornei di golf professionistici, era inesistente.

La folla all’evento, il terzo torneo di LIV Golf, era troppo scarsa per sentire le ovazioni che si diffondevano sul campo. Potrebbe essere stato perché era un venerdì piuttosto che un fine settimana, ma ad esempio, la più grande folla di first-tee della giornata era senza dubbio quella di Mickelson, ed era di circa 350 persone.

E Mickelson stava colpendo vicino a un grande balcone e patio della clubhouse. Quando ha raggiunto il suo primo green, c’erano esattamente 43 persone ad aspettarlo. Mentre giocava alla 18a buca, una grande scatola di lusso con vista sul green era vuota. C’erano diverse migliaia di spettatori distanziati intorno al campo, ma per nulla vicino ai circa 20.000 che potrebbero assistere a un evento medio del PGA Tour. I funzionari di LIV Golf non hanno annunciato una cifra di presenze.

Con il passare della giornata, alcuni green sono stati parzialmente avvolti da fan in piedi due in profondità, ma questa era una rarità. Per molti partecipanti, tuttavia, questa non era necessariamente una cosa negativa.

Denny McCarthy, 29 anni, di Kearny, NJ, è stato deliziato dalla sua visuale libera del 18° green. Aveva in programma di rimanere nello stesso punto per la maggior parte della giornata e guardare ciascuno dei 18 gruppi di tre giocatori mentre giocavano la buca.

“C’è un chiosco di birra dietro di me e anche la fila non è lunga”, ha detto McCarthy.

C’erano altri modi evidenti in cui l’atmosfera era diversa da quella di un evento del PGA Tour. Per uno, i giocatori sono apparsi molto più rilassati. Nelle interviste, i giocatori di LIV Golf hanno parlato di come il nuovo circuito ha lavorato per promuovere uno spirito collettivo con stravaganti feste pre-torneo nei nightclub e abbondanti rimborsi delle spese di viaggio per le famiglie e i caddy dei giocatori.

Inoltre, a causa delle controversie che girano intorno al circuito, compreso il suo finanziamento da parte del fondo sovrano dell’Arabia Saudita, e l’inquietudine che spezzerà per sempre un ecosistema di golf venerato, i giocatori di golf LIV si sono sentiti ostracizzati. Ciò ha generato una mentalità noi-contro-loro che era evidente venerdì. Mentre i giocatori percorrevano i fairway, c’era una conversazione molto più informale tra i loro gruppi di quanto non sia consuetudine in un evento del PGA Tour.

L’elemento della competizione a squadre può essere un fattore. Ad ogni evento LIV, 12 squadre di quattro uomini giocano per un premio di $ 3 milioni che il vincitore divide equamente, integrando i guadagni individuali dei golfisti.

“Sembra molto simile a giocare a golf al college”, ha detto Sam Horsfield, che, a 25 anni, è uno dei giocatori più giovani in campo. “Sei là fuori a macinare ogni tiro per cercare di fare bene per i ragazzi”.

Ma alla fine, c’è una ragione fondamentale per cui i giocatori di golf LIV potrebbero sentirsi più a loro agio e più collaborativi: ogni giocatore, in un certo senso, è garantito per essere un vincitore. A differenza degli eventi PGA Tour, che mandano a casa metà del campo senza un dollaro, gli eventi LIV Golf hanno pagamenti garantiti. Anche l’ultimo classificato riceverà $ 120.000 per i suoi tre giorni di gara.

Quei pagamenti sono stati resi possibili dal fondo sovrano saudita, che ha portato i critici ad accusare i giocatori di essersi svenduti a un paese che sta cercando di nascondere il suo povero record di diritti umani. Venerdì, un gruppo di familiari delle vittime degli attacchi terroristici dell’11 settembre ha protestato vicino al corso, affermando che i funzionari sauditi avevano sostenuto i terroristi.

Ma sul campo, alcuni tifosi, soprattutto i più giovani, si sono nutriti del cameratismo che hanno osservato tra i giocatori.

“Mi piace quello che stanno facendo sui social media, anche vedendoli godersi gli eventi sociali che portano agli eventi”, ha detto Jon Monteiro, 30 anni, che ha viaggiato da casa sua a Reading, in Pennsylvania, al torneo di venerdì. “I giocatori si stanno divertendo di più e, se si stanno divertendo, voglio condividere quell’atmosfera”.

In piedi accanto a Monteiro c’era il suo amico Alex Kelln, 30 anni, che vive a Rumson, NJ. Parlando degli eventi passati del PGA Tour a cui aveva partecipato, Kelln ha detto che il tour aveva uno stigma alquanto inospitale, che ha descritto come: “Sei lì e ci sono segnali silenziosi”.

Monteiro ha intervenuto: “Quando giochiamo a golf c’è un altoparlante con la musica che suona, e sento che è così che siamo cresciuti giocando a golf”.

Né Monteiro né Kelln si preoccupano che il golf professionistico maschile venga fratturato dalla resa dei conti tra i tour.

“È una sana competizione che alla fine li renderà entrambi migliori”, ha detto Kelln.

Mentre Monteiro e Kelln parlavano, mancavano 90 minuti ai primi tiri della giornata, prima dell’incontro di Mickelson con un disturbatore. Prima che la folla fosse esile e scansionata in molti buchi.

Monteiro ha ammesso che era all’inizio dell’esperimento LIV Golf. Sorrise e disse: “Vedremo”.

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