“Non abbiamo mai visto niente di simile”: i rivenditori statunitensi competono per liberare le scorte

Una friggitrice ad aria ridotta da $ 149 a $ 110; un trampolino scontato del 10 per cento e un pigiama da bambino con le stelle al prezzo di $ 9 anziché $ 12: i cartelli rossi “rollback” non sono stati difficili da trovare questa settimana al Walmart Supercenter più vicino alla sede del rivenditore a Bentonville, in Arkansas .

A un miglio dalla piccola piazza cittadina dove Sam Walton aprì il suo negozio da cinque centesimi nel 1950 e iniziò a costruire il più grande impero di vendita al dettaglio del mondo, gli sconti raccontavano la storia di un’industria al dettaglio statunitense che sta affrontando difficoltà storiche nel prevedere sia l’offerta che la domanda.

Questa settimana, la società da 350 miliardi di dollari ha emesso il suo secondo avviso di profitto in poco più di due mesi, dicendo agli investitori che l’aumento dell’inflazione, in particolare dei prezzi di cibo e carburante, stava influenzando la capacità dei suoi clienti di permettersi altri beni.

La crescita di Walmart è stata costruita su prezzi aggressivamente competitivi e sulle allettanti promozioni che chiama “rollback”. Ma ora deve ricorrere a più ribassi del previsto, in particolare per spostare l’inventario nell’abbigliamento. Al negozio di South Walton Boulevard questa settimana, palloncini gialli luminosi con la scritta “autorizzazione” sono stati posizionati su magliette da $ 4 e felpe Bentonville Tigers da $ 11.

La dichiarazione di Walmart ha colpito le sue azioni e quelle dei rivali da Amazon a Home Depot, ma è tutt’altro che il solo ad avvertire che i cambiamenti improvvisi nella spesa dei consumatori stanno devastando le scorte.

Target ha avvertito a maggio che avrebbe dovuto scontare i prodotti e annullare gli ordini per eliminare le scorte in eccesso nelle categorie dai televisori ai mobili da esterno. Bed Bath & Beyond, Macy’s e Gap hanno ammesso di avere problemi di inventario simili negli ultimi mesi.

I consumatori non sono solo preoccupati di avere meno soldi da spendere dopo aver riempito i frigoriferi e le auto, affermano i rivenditori: la maggior parte della loro spesa discrezionale riguarda esperienze che si erano perse prima durante la pandemia di coronavirus, come viaggiare e mangiare fuori, piuttosto che su vestiti, mobili o elettrodomestici.

Consumo di generi alimentari nominale vs reale (corretto per l'inflazione).

Tuttavia, la domanda imprevedibile, in particolare tra i consumatori più a corto di liquidità, è solo una parte della sfida. Diverse aziende, temendo il ripetersi dei ritardi della catena di approvvigionamento che le hanno bruciate durante le festività natalizie, hanno fatto scorta all’inizio di quest’anno.

Mattel, il produttore di bambole Barbie e auto Hot Wheels, ha riferito la scorsa settimana che le sue scorte sono aumentate del 43% su base annua, ad esempio, mentre la rivale Hasbro aveva anche livelli di inventario insolitamente alti poiché faceva scorta per l’alta stagione dei produttori di giocattoli.

“Gli importatori non si fidano più delle catene di approvvigionamento”, ha spiegato Zvi Schreiber, amministratore delegato del servizio di prenotazione logistica Freightos. “I rivenditori non corrono alcun rischio. Se possono permettersi l’inventario, stanno facendo scorta ora per la stagione degli acquisti”.

Gli ampi arretrati nei porti statunitensi e cinesi hanno ritardato le spedizioni di molti rivenditori lo scorso autunno, con conseguente aumento dei costi di trasporto e alcune carenze. Le spedizioni in arrivo in ritardo si sono trasformate in scorte in eccesso che i rivenditori hanno dovuto scaricare a buon mercato in primavera o mettere in deposito per rivendere a dicembre.

Le tariffe delle spedizioni marittime sono diminuite rispetto al picco dello scorso anno, ma sono ancora molto al di sopra dei livelli pre-pandemia. La scorsa settimana, secondo Freightos, è costato in media $ 6.593 spedire un container di 40 piedi dall’Asia alla costa occidentale degli Stati Uniti. Si tratta di due terzi in meno su base annua, ma comunque quattro volte superiore a quanto pagavano gli importatori nel 2019.

Pochi rivenditori scommettono sulla fine della congestione in tempi brevi, poiché la carenza di manodopera ha perpetuato i ritardi, i sindacati continuano a negoziare con i porti della California e i disordini sindacali minacciano interruzioni di camion e ferrovie.

Palloncini gialli presso il negozio Walmart su South Walton Boulevard a Bentonville, Arkansas

Nel negozio Walmart sul South Walton Boulevard a Bentonville, in Arkansas, troneggiano palloncini gialli, a un miglio da dove il fondatore Sam Walton aprì il suo negozio da cinque centesimi nel 1950 © Andrew Edgecliffe-Johnson/FT

I rivenditori che portano i prodotti molto prima della stagione degli acquisti natalizi devono fare i conti con uno stoccaggio scarso e costoso. Prologis, la società di leasing di magazzini, ha dichiarato la scorsa settimana che il suo tasso di occupazione medio è aumentato dal 96% al 97,6%, mentre gli affitti per i nuovi magazzini statunitensi sono aumentati del 54% su base annua.

Gli avvertimenti di Walmart e di altri rivenditori sollevano dubbi su quanto contenuto di quei magazzini sarà venduto come previsto.

L’aspetto della domanda delle vacanze è in continuo mutamento, ha affermato Vaughn Moore, amministratore delegato della società di logistica AIT, osservando che due dei suoi grandi clienti al dettaglio hanno ridimensionato le loro previsioni di vendita prima del periodo di picco annuale degli acquisti.

“Il problema è che, mentre entriamo nelle festività natalizie, hanno le scorte sbagliate nel magazzino”, ha detto, prevedendo che sarebbero necessarie vendite “taglia e brucia” per svuotare le vecchie scorte e fare spazio a nuove merci.

I consumatori inviano segnali contrastanti sul loro desiderio di spendere. L’indice del sentimento dei consumatori dell’Università del Michigan ha raggiunto il livello più basso nei suoi 70 anni di storia a giugno e Best Buy questa settimana ha affermato che la spesa per l’elettronica di consumo si è “ammorbidita ulteriormente” da maggio.

Tuttavia, i forti risultati di Harley-Davidson e LVMH, proprietari dei marchi di lusso Louis Vuitton e Tiffany, suggeriscono che le vendite di prodotti di fascia alta rimangono solide.

Questi segnali contrastanti hanno posto più attenzione del solito all’imminente stagione degli acquisti per il ritorno a scuola, il che potrebbe fornire un quadro più chiaro di come i consumatori si avvicineranno alla più ampia stagione delle vacanze.

Un sondaggio della National Retail Federation suggerisce che la famiglia tipica spenderà il 2% in più rispetto all’anno scorso in quaderni, matite e altri materiali di consumo, ma il bottino totale dei rivenditori sarà leggermente inferiore rispetto allo scorso anno, da $ 37,1 miliardi a $ 36,9 miliardi, anche prima aggiustamento per l’inflazione.

Promozioni come le cartelle da 50 centesimi negli espositori per il ritorno a scuola di Walmart potrebbero essere meno determinanti nel determinare se i rivenditori possono affrontare la sfida dell’inventario di quest’anno rispetto alla questione se l’inflazione inizi a diminuire, ha osservato Ethan Chernofsky, vicepresidente del marketing della sede società di dati Placer.ai.

Ma l’attuale combinazione di inflazione storicamente alta e disoccupazione storicamente bassa è quella per cui anche i rivenditori di Walmart vintage non hanno un playbook, ha affermato Stephanie Cegielski, vicepresidente della ricerca per il gruppo di centri commerciali ICSC.

“La lotta per tutti in questo momento”, ha detto, è che “non abbiamo mai visto niente del genere”.

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