Trayce Thompson dei Dodgers si sente come se fosse tornato al suo posto

Borse per pipistrelli e una valigia extra large.

In molti modi, sono stati i ricordi distintivi del percorso di carriera transitoria di Trayce Thompson.

In 13 anni nel baseball professionistico, l’outfielder operaio è stato con nove franchigie; ha giocato per 19 squadre di major e minor league; è stato scambiato, acquistato o rivendicato sei volte.

Alla fine di ogni periodo di revolving, di solito accadono due cose:

Prepara la valigia per trasferirsi in una nuova città, una nuova club house, una nuova organizzazione.

E ripone la vecchia borsa della mazza nel ripostiglio della sua famiglia, aggiungendo a una collezione che ora sembra un caleidoscopio di cimeli del baseball scartati.

“È un po’ scoraggiante”, ha detto, “vedere tutti i diversi colori”.

In effetti, lo spettro spazia dal nero Chicago White Sox al verde Oakland Athletic, dal rosso Arizona Diamondback al marrone San Diego Padre.

Ripensando a tutti i cambiamenti recenti, Thompson non ha potuto fare a meno di vedere.

Trayce Thompson sta battendo .295 con tre fuoricampo e 15 RBI in 29 partite durante il suo attuale periodo con i Dodgers.

(Mark J. Terrill / Associated Press)

“In arrivo, pensi sempre che sarai con una squadra”, ha ammesso. “E’ stata una fatica mentale”.

Ma poi, ha osservato con orgoglio, la sua collezione ha sempre caratterizzato più il blu Dodger che altro.

È il club con cui, sei anni fa, ha vissuto l’apice della sua carriera.

E la squadra che, nell’ultimo mese, gli ha regalato una tanto attesa occasione di tornare nelle major.

“Sapevo di poter arrivare nelle grandi leghe e contribuire, ristabilirmi ed essere un giocatore d’impatto”, ha detto Thompson di recente, ora più di un mese rimosso da uno scambio che lo ha riportato a Los Angeles, dove sta emergendo come un giocatore di mezza stagione Sorpreso con una media di .301 battute, quattro fuoricampo e 17 RBI in 30 partite.

“Ma per farlo qui, con molti ragazzi che conosco, molte persone con cui ho passato molto tempo, penso che il tema comune sia semplicemente speciale”, ha continuato. “È qualcosa che non avrei mai pensato potesse succedere.”

C’è stato un tempo in cui Thompson pensava che sarebbe stato con i Dodgers per un lungo periodo.

Nativo di Southland che ha frequentato la Santa Margarita High a Orange County, Thompson è stato arruolato dai White Sox nel secondo round nel 2009, poi ceduto ai Dodgers dopo un debutto di successo nella MLB nel 2015.

Si è sentito subito a casa.

Thompson ha fatto parte del roster del giorno di apertura uscendo dall’allenamento primaverile nel 2016. Ha sviluppato legami rapidi nella sua nuova clubhouse, trasferendosi persino con Joc Pederson, Corey Seager e Alex Wood.

E durante la prima metà della campagna successiva, è cresciuto come un rookie di 25 anni, registrando una percentuale di 0,796 in base più colpi e 13 fuoricampo nelle sue prime 73 partite mentre, occasionalmente, battendo fino a terzo in classifica.

“Ci ha portato per un mese o due”, ha ricordato il manager Dave Roberts.

A quel tempo, Thompson ha detto che “sembrava che sarei stato qui per un po'”.

Trayce Thompson dei Dodgers arriva per una partita di baseball di allenamento primaverile contro i Chicago White Sox il 19 marzo 2016

Trayce Thompson dei Dodgers arriva per una partita di baseball di allenamento primaverile contro i Chicago White Sox il 19 marzo 2016 a Phoenix.

(Jae C Hong / Associated Press)

Invece, la sua carriera si è rapidamente sbrogliata.

Quel luglio ha aggravato un infortunio alla schiena. Una radiografia poche settimane dopo ha rivelato due vertebre fratturate, un infortunio che ha posto fine alla sua stagione.

Anche il suo tempo con i Dodgers era scaduto.

Dopo aver rimbalzato tra la tripla A e le grandi leghe nel 2017, battendo solo .122 in 27 partite, Thompson è stato designato per l’assegnazione dalla squadra alla fine dell’allenamento primaverile dell’anno successivo, reclamato dalle rinunce dai New York Yankees, poi di nuovo da l’Atletica due giorni dopo.

“Non ho giocato bene”, ha detto Thompson del suo primo periodo nei Dodgers. “Ecco a cosa si riduce.”

I suoi due anni successivi non sono stati molto migliori: un “disastro” auto-ammesso nel 2018, quando ha battuto solo .117 in 51 partite con A’s e White Sox; una mediocre stagione 2019 con l’affiliata tripla A di Cleveland; e una campagna 2020 ridotta dalla pandemia, spesa interamente presso il sito di formazione alternativo dei Diamondbacks.

“Ho appena vissuto con una grande valigia”, ha detto con una risata autoironica. “Ho imparato a essere efficiente con i miei bagagli.”

Nonostante le battute d’arresto, non ha contemplato il ritiro.

“In arrivo, pensi sempre che sarai con una squadra. È stata una fatica mentale”.

— Trayce Thompson, esterno dei Dodgers

“Ho sempre saputo di essere capace”, ha detto, “quindi ho sempre visto una luce alla fine del tunnel”.

Ma era anche consapevole che la sua carriera era sull’orlo del baratro.

“Ho dovuto scavare in profondità”, ha detto. “Non volevo finire la mia carriera pensando di non aver lasciato tutto lì fuori”.

Trayce non era l’unico membro della famiglia Thompson a vivere delle avversità in quel momento.

Mentre lavorava nelle minori, cercando di riscoprire il suo gioco, suo fratello maggiore Klay Thompson, la guardia All-Star dei Golden State Warriors, è stato legato alla panchina con una serie di gravi infortuni, saltando tutta la stagione 2019-20 con un legamento crociato anteriore strappato e tutto il 2020-21 con un tendine d’Achille rotto.

Trayce ha detto che Klay è andato da lui per un consiglio su come aveva affrontato la delusione per il suo infortunio alla schiena e come ha affrontato le lotte mentali di una riabilitazione a lungo termine.

I loro discorsi, tuttavia, hanno avuto un impatto anche per Trayce.

“Vedere la sua forza mentale per affrontare tutto questo e vedere la luce alla fine del tunnel, è simile a quello che ho dovuto attraversare”, ha detto Trayce. “Non necessariamente per un infortunio, ma solo per le prestazioni e per tutto quello che è successo nella mia carriera.

La star dei Golden State Warriors Klay Thompson firma autografi per i fan mentre guarda i Dodgers giocare ai San Francisco Giants

La star dei Golden State Warriors Klay Thompson firma autografi per i fan mentre guarda i Dodgers giocare ai San Francisco Giants il 24 luglio al Dodger Stadium.

(Mark J. Terrill / Associated Press)

“Di certo l’ho considerato come un’ispirazione. È tornato da due gravi infortuni quando molte persone lo hanno escluso e non sapevano se sarebbe stato quello che è o altro. Quindi non avevo scuse se non fare tutto il possibile per tornare indietro [to the majors] e ristabilirmi”.

Per Trayce, ciò significava fare un “tuffo profondo” sulla sua performance in calo, cercando di individuare dove si era smarrito.

Ci sono state lunghe ore trascorse davanti a un computer, guardando e riproducendo video del suo swing e altri in giro per lo sport che ammirava. Ha anche avuto molti “conversazioni personali”, cercando di ricostituire la sua psiche con “fiducia e convinzione”.

Ancora una volta, Klay ha fornito una motivazione familiare.

“Mio fratello ne è un buon esempio, un ragazzo che non evita mai un momento, non evita mai un certo scatto”, ha detto Trayce. “È un ragazzo da cui ho imparato”.

Quando Klay è tornato in campo lo scorso autunno, vincendo un quarto titolo NBA con i Warriors, Trayce alla fine è tornato nelle major per la prima volta in tre anni, guadagnandosi una convocazione a settembre dai Chicago Cubs la scorsa stagione dopo aver colpito 21 fuoricampo durante la stagione della tripla A.

“Mentalmente, ho dovuto rivalutare me stesso… e ritrovare me stesso”, ha detto Thompson. “Sento che questi ultimi due anni, davvero a partire dal ’19, siano stati un viaggio verso questo.”

Due giorni prima di celebrare il trionfale ritorno di Klay nella parata del campionato Warriors il mese scorso, Mychal Thompson si è seduto in una stanza d’albergo della Bay Area e ha assistito all’ultima svolta dell’altro figlio in tempo reale.

Dopo aver firmato con i Padres questa primavera ed essere stato rilasciato dopo solo sei partite della MLB, Trayce è tornato nelle minori, eccellente per l’affiliato tripla A dei Detroit Tigers nel suo ultimo tentativo di rilanciare la sua carriera.

“Sembrava di essere tornato a casa. Era il suo sogno indossare di nuovo l’uniforme dei Dodger”.

— Mychal Thompson, padre dell’esterno dei Dodgers Trayce Thompson

Durante il pomeriggio della festa del papà il 19 giugno, in una partita che Mychal stava guardando dal vivo sul suo computer dalla sua camera d’albergo, Trayce ha segnato un singolo del sesto inning che ha portato la sua media di battuta stagionale a 0,299.

Mychal era felice. Poi era confuso.

Al settimo inning, Trayce è stato inaspettatamente ritirato dal gioco.

Oh no, pensò Mychal. Trayce si è fatto male?

Poco dopo, però, il telefono di Mychal squillò. Trayce era dall’altra parte della linea.

“Ehi papà,” disse Trayce. “Sono appena stato scambiato.”

Dove?

“I Dodgers”, sbottò suo figlio eccitato.

Trayce Thompson dei Dodgers fa un gesto verso gli spalti dopo aver segnato un fuoricampo di tre punti

Trayce Thompson dei Dodgers fa un gesto verso gli spalti dopo aver segnato un fuoricampo di tre punti contro i Colorado Rockies il 4 luglio al Dodger Stadium.

(Kyusung Gong/Stampa Associata)

Mychal riconobbe immediatamente il significato, conoscendo fin troppo bene i sentimenti che suo figlio aveva nei confronti dell’organizzazione: i ricordi blu che aveva conservato nella loro unità di stoccaggio per tutti quegli anni.

“Ogni capello del mio corpo si è alzato in piedi”, ha ricordato di recente l’ex centro di Lakes. “Sembrava di essere tornato a casa. Era il suo sogno indossare di nuovo l’uniforme dei Dodger”.

Mychal ha aggiunto: “Era una risposta alle mie preghiere”.

Tracye, nel frattempo, ha aiutato a rispondere ad alcuni dei problemi di metà stagione dei Dodgers.

Quando hanno subito alcune ferite nell’outfield, il presidente delle operazioni di baseball Andrew Friedman ha detto che la squadra ha immediatamente preso di mira lo slugger destrorso.

“Ha fatto una forte impressione quando era qui”, ha detto Friedman. “Era qualcuno che abbiamo osservato da vicino e per il quale abbiamo sempre fatto il tifo”.

E in quello che da allora è diventato il suo periodo più lungo nella big league dal 2018, Trayce ha mostrato il suo potere caratteristico – è una piccola dimensione del campione, ma la sua percentuale di colpi di .542 è la migliore della squadra – e ha unito una forte difesa in campo esterno con una ritrovata coerenza al piatto.

“Avere Trayce a suo agio, conoscere l’ambiente circostante, penso che gli abbia dato le migliori possibilità di esibirsi sin dall’inizio”, ha detto Roberts. “È un ragazzo su cui non puoi scommettere”.

Il ruolo di Trayce per il resto della stagione rimane poco chiaro.

Chris Taylor si sta avvicinando al ritorno da una frattura al piede. Secondo quanto riferito, i Dodgers sono stati sul mercato per un’altra mazza che ha portato alla scadenza degli scambi martedì.

Tuttavia, per Trayce, ultimamente non ci sono stati nuovi viaggi nell’unità di archiviazione; nessun segno che avrà bisogno di fare di nuovo la valigia presto.

Per ora, il semplice ritorno nelle major – e soprattutto con i Dodgers – è stato un primo passo appagante.

“Molte squadre forse non l’hanno visto fuori di me, il che va bene”, ha detto. “Ma ho sempre saputo di essere capace di essere qui.”

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