Viktor Bout potrebbe essere la chiave per il rilascio di Brittney Griner della WNBA

Viktor Bout è stato a lungo il tipo di figura oscura che abita nei romanzi di spionaggio, un trafficante d’armi condannato che ha comandato un’operazione da miliardi di dollari di flotte aeree per fornire armi a famigerati dittatori, signori della droga ed eserciti che combattono guerre – e talvolta l’un l’altro.

Bout, un baffuto nazionale russo ed ex ufficiale dell’esercito sovietico, era un contrabbandiere di pari opportunità le cui consegne sarebbero responsabili della morte di migliaia di africani, afgani e altri.

E negli anni prima del suo arresto e incarcerazione nel 2008, prima in Thailandia e poi negli Stati Uniti, si ritiene che il “Mercante della morte” – un soprannome che gli era stato dato tre decenni fa da un legislatore britannico – sia diventato parte del presidente russo Vladimir Putin cerchio interno.

Oggi, il suo possibile rilascio dalla custodia degli Stati Uniti è al centro di un commercio potenzialmente rischioso con Mosca per liberare la star della WNBA Brittney Griner e un altro cittadino statunitense, entrambi i quali Washington considera illegalmente detenuti in Russia.

Il segretario di Stato Antony J. Blinken ha annunciato mercoledì che il suo governo ha avviato negoziati prioritari per il rilascio di Griner e Paul Whelan, un ex marine statunitense arrestato a Mosca e condannato nel 2018 con discutibili accuse di spionaggio.

“Abbiamo messo sul tavolo una proposta sostanziale settimane fa per facilitare il loro rilascio”, ha detto Blinken ai giornalisti. “I nostri governi hanno comunicato ripetutamente e direttamente su quella proposta”.

Sebbene i Blinken non avrebbero discusso pubblicamente i dettagli dell’offerta, da settimane è stato ampiamente riportato che Bout era in cima alla lista dei desideri di Mosca per uno scambio.

Blinken ha detto che avrebbe discusso lo scambio in una conversazione telefonica con il suo omologo russo, Sergei Lavrov. Quella chiamata è avvenuta venerdì, segnando la comunicazione di più alto livello tra i governi dei due paesi da quando il Cremlino ha invaso l’Ucraina il 24 febbraio, lanciando una guerra brutale contro la vicina ex repubblica sovietica che è costata decine di migliaia di vite.

Lavrov non sta dando segni di speranza, tuttavia, dicendo che prenderebbe in considerazione l’offerta degli Stati Uniti “quando il tempo lo consente”, in quello che i funzionari di Washington vedono come uno stratagemma per mettere in imbarazzo l’amministrazione Biden e per sfruttare ciò che la Russia ha e gli Stati Uniti vogliono. L’amministrazione cerca di isolare la Russia diplomaticamente ed economicamente come punizione per la guerra all’Ucraina, ma i funzionari russi sperano di segnare punti dimostrando che i funzionari statunitensi devono impegnarsi con loro.

Dopo molti anni al trotto per il mondo come probabilmente il più grande trafficante di armi del mondo, Bout è stato finalmente coinvolto in un’operazione pungente del governo degli Stati Uniti nel 2008. Bout pensava di incontrarsi a Bangkok con i rappresentanti dell’organizzazione di guerriglia colombiana di sinistra, le Forze armate rivoluzionarie della Colombia, o FARC, per vendere loro elicotteri e lanciarazzi. Ma gli agenti sotto copertura della Drug Enforcement Administration si sono spacciati per guerriglieri, ingannando Bout, che alla fine è stato arrestato.

Alla fine, è stato estradato negli Stati Uniti, processato, condannato nel 2011 e condannato a 25 anni di carcere per aver cospirato per uccidere americani, tra gli altri crimini. Fu confinato in una prigione federale di media sicurezza nell’Illinois.

Bout ha sempre sostenuto di essere solo un uomo d’affari. I suoi clienti, secondo i pubblici ministeri statunitensi, includevano dittatori come il defunto Moammar Gheddafi della Libia e Charles Taylor, l’ex presidente liberiano condannato all’Aia nel 2012 per crimini di guerra tra cui omicidio e stupro. Altri clienti includevano l’Alleanza del Nord dell’Afghanistan, che ha combattuto i talebani alla fine degli anni ’90. In seguito fece affari con i talebani.

La star della WNBA Brittney Griner in un’aula di tribunale di Mosca prima di un’udienza all’inizio di questa settimana.

(Alexander Zemlianichenko/Associated Press)

Un profilo del 2002 di Bout sul Los Angeles Times citava un ex funzionario statunitense che lo descriveva come il “Donald Trump o Bill Gates” del traffico di armi.

Stephen Braun, un ex reporter del Times che faceva parte del team che ha riportato e scritto quella storia, ha detto che il cittadino russo è riuscito dove nessun altro ha fatto raccogliendo i pezzi di un’Unione Sovietica crollata, acquistando armi da numerose nazioni dell’Europa orientale non più esclusivamente fedele a Mosca, per poi trasformarlo in grandi affari. Bout ha guadagnato miliardi di dollari nel processo.

Bout ha assemblato una flotta di circa 60 aerei cargo con base negli aeroporti dal Golfo Persico all’Europa e al Texas, alimentando le fiamme delle guerre civili, in particolare in Africa, ha detto Braun.

“Volevano su rotte tortuose, consegnavano matite o diamanti insanguinati, quindi raccoglievano e lasciavano giocattoli per bambini, quindi raccoglievano un carico di armi e volavano in qualsiasi numero di stati in guerra”, ha detto Braun, che ha scritto insieme a Douglas Farah il libro del 2007 “Mercante di morte: denaro, armi, aerei e l’uomo che rende possibile la guerra”, uno dei primi scritti su Bout.

La domanda ora per Blinken e l’amministrazione Biden è quanto grande di un colpo di pubbliche relazioni sosterrebbero dopo aver rilasciato qualcuno della reputazione di Bout. Non sarebbe la prima volta che gli Stati Uniti effettuano un commercio di prigionieri con un avversario: quasi tutte le amministrazioni nella storia recente hanno affrontato una prova simile. Ma pochi di quelli rilasciati sono famigerati come Bout con, presumibilmente, un tale sangue sulle loro mani.

“È sempre un equilibrio che devi trovare … un fattore nel modo in cui ritieni di andare avanti con un determinato negoziato”, ha detto questa settimana alla CNN John F. Kirby, un portavoce del Consiglio di sicurezza nazionale.

Il governo deve soppesare i rischi per la sicurezza nazionale rilasciando un terrorista o criminale accusato dalla sua custodia; la probabilità che quella persona si volti e attacchi gli Stati Uniti oi suoi alleati, e se il commercio fornisce un incentivo ad altri cattivi attori a prendere in ostaggio gli americani.

Dall’altro lato ci sono le preoccupazioni umanitarie, comprese le condizioni in cui un americano viene trattenuto e trattato, e se potrebbe essere usato come pedina politica.

La pressione per il rilascio di Griner, un’atleta di punta e donna lesbica di colore, è stata intensa. Griner è stata arrestata in un aeroporto di Mosca e accusata di portare olio di cannabis nel suo bagaglio, un prodotto che è stato depenalizzato in molti stati degli Stati Uniti.

Griner si è dichiarata colpevole e il suo processo è in corso. I suoi avvocati russi affermano che non è probabile che Mosca consideri uno scambio fino alla fine del processo.

Michael McFaul, che ha servito come ambasciatore degli Stati Uniti in Russia dal 2012 al 2014 e ora è alla Stanford University, ha affermato di essere favorevole alla liberazione di Bout ma di aggiungere all’accordo almeno un altro cittadino statunitense: Marc Fogel, un insegnante condannato a 14 anni di carcere per presunto contrabbando di marijuana.

“Applaudo gli sforzi di @SecBlinken e @StateDept per riportare a casa Britney Griner e Paul Whelan anche se ciò significa consegnare Viktor Bout”, ha scritto McFaul su Twitter, correggendo in seguito il suo errore di ortografia del nome di Griner. “Appoggio lo scambio. Spero solo che includano Marc Fogel nell’accordo”.

“Bout è un vero criminale”, ha detto McFaul. “Ehi [is] vale la pena liberare 3 americani innocenti.

Braun, lo scrittore, era d’accordo.

“Non sono un fan di lasciare andare questo ragazzo, ma c’è una storia che quando le agende convergono, lo fanno”, ha detto.

Ad aprile, un altro ex marine statunitense, Trevor Reed, è stato liberato da una prigione russa in uno scambio per Konstantin Yaroshenko, un pilota russo che aveva scontato 11 anni di una condanna federale a 20 anni per aver cospirato per contrabbandare cocaina negli Stati Uniti Reed era stato condannato per quelle che i diplomatici statunitensi hanno descritto come accuse “ridicole” tre anni fa.

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