Bill Russell ha aperto la strada agli allenatori neri per sfidare i dubbiosi

Bill Russell e Red Auerbach hanno raggiunto un accordo.

Auerbach, l’allenatore di lunga data dei Boston Celtics, aveva confidato a Russell, il suo centro stella, che aveva intenzione di ritirarsi dall’allenamento. Russell e Auerbach avevano creato una dinastia insieme, con Russell che dominava sul campo e Auerbach che cementava le loro vittorie in campionato con pennacchi di fumo di sigaro celebrativo.

Ognuno di loro scriveva i cinque migliori allenatori preferiti per succedere ad Auerbach e prendeva in considerazione qualsiasi nome che fosse arrivato in entrambe le liste.

Non hanno trovato corrispondenze. Auerbach si era già avvicinato a Russell chiedendogli di assumere il lavoro e continuare come giocatore, ma Russell, che aveva assistito al pedaggio dell’allenatore su Auerbach, lo ha rapidamente respinto.

Ora, mentre esaminava di nuovo le liste dei candidati, Russell ha riconsiderato la sua posizione e ha deciso che nessun altro, a parte Auerbach, poteva allenare Bill Russell come Bill Russell.

“Quando io e Red abbiamo iniziato a discutere del mio diventare allenatore, c’erano alcune cose che non dovevamo dire”, ha scritto Russell nel suo libro sulla sua amicizia con Auerbach nel 2009. “Per esempio, quando finalmente sono stato nominato pubblicamente, Non sapevo di essere appena diventato il primo allenatore afroamericano nella storia della major league”.

Era il 1966 e la distinzione non gli passò per la testa finché i giornalisti di Boston non lo informarono. “Quando ho accettato il lavoro, un giornalista ha scritto sette articoli incentrati sul motivo per cui non dovrei allenare i Celtics”, ha scritto Russell.

Russell, morto domenica a 88 anni, avrebbe vinto due campionati come capo allenatore dei Celtics, il suo decimo e undicesimo anello di campionato. Avrebbe anche allenato i Seattle SuperSonics e i Sacramento Kings e avrebbe ispirato una generazione di giocatori neri a cimentarsi anche nell’allenamento. Lo scetticismo che ha accompagnato la sua assunzione a Boston è forse meno un problema ora, ma è ancora un fattore nel fatto che i neri siano assunti per allenare nella NBA oggi.

Bernie Bickerstaff, che è nero, ha visto Russell prendere il posto di allenatore dei Celtics proprio mentre stava per entrare in una vita di allenatore. Iniziò come assistente all’Università di San Diego sotto Phil Woolpert, che aveva allenato Russell all’Università di San Francisco.

“A quel tempo, non pensavi a niente del genere”, ha detto Bickerstaff, che è diventato l’allenatore dei SuperSonics nel 1985. “In effetti, se sei seduto e sei un giovane nero in quel momento, sembrava inverosimile”.

Russell, l’allenatore, imitava il giocatore Russell. Era un attivista per i diritti civili di lunga data che ha allenato i Celtics durante gli omicidi del Rev. Dr. Martin Luther King Jr e Robert F Kennedy. “Ha sfregato molti bostoniani nel modo sbagliato”, ha scritto Russell nel suo libro del 2009. “A quel tempo, Boston era una città totalmente segregata – e mi sono opposto con veemenza alla segregazione”.

Ha chiesto rispetto e ha gareggiato ferocemente durante un’era in cui non aveva assistenti allenatori. Ha giocato e allenato i Celtics per tre stagioni prima di chiudere il regno di maggior successo e di lunga durata del campionato NBA.

“Questo la dice lunga per quello che era come persona e come umanitario, se capisci la cultura di questo paese, specialmente in alcuni luoghi”, ha detto Jim Cleamons, che è nero ed è diventato l’allenatore dei Dallas Mavericks nel 1996.

Al Attles e Lenny Wilkens hanno seguito Russell come i successivi allenatori della NBA dei neri. Loro, come Russell, guidavano le squadre ai campionati. Ci è voluto un po’ prima che il resto del mondo dello sport professionistico si mettesse al passo. Frank Robinson, l’ex compagno di squadra di basket del liceo di Russell, è diventato il primo manager nero della Major League Baseball, a Cleveland, nel 1975. Art Shell è diventato il primo allenatore nero della NFL nell’era moderna per gli Oakland Raiders nel 1989.

“Bill Russell è stato un’ispirazione, punto, con il coaching”, ha detto Bickerstaff. “Ma come essere umano, nei periodi in cui non era popolare essere qualcuno della nostra carnagione, si è alzato in piedi e ha rappresentato. Non aveva paura. Ehi, era genuino. È stato un successo. Era un leader dentro e fuori dal campo”.

Russell è diventato la quinta persona inserita nella Basketball Hall of Fame come giocatore e allenatore quando ha ottenuto il riconoscimento come allenatore l’anno scorso.

A quel punto, qualcosa che sembrava inverosimile quando Bickerstaff ha fatto irruzione nel coaching sembrava comune. La metà dei 30 allenatori della NBA sarà Black nella stagione 2022-23, incluso JB Bickerstaff, figlio di Bernie e allenatore dei Cleveland Cavaliers.

Ma di recente, nel 2020, solo quattro allenatori neri vagavano a bordo campo della NBA. “C’è un certo flusso e riflusso naturale nell’assunzione e nel licenziamento, francamente, degli allenatori, ma il numero è troppo basso in questo momento”, ha detto il commissario NBA Adam Silver prima delle finali del 2020.

Altri campionati sportivi hanno continuato a rimanere indietro. Quasi due decenni dopo che Russell ha vinto il suo primo campionato come allenatore, Al Campanis, un dirigente dei Los Angeles Dodgers, ha espresso dubbi sulla capacità dei neri di ricoprire posizioni di livello manageriale.

“Non credo che sia un pregiudizio”, ha detto Campanis in un’intervista su “Nightline” della ABC nel 1987. “Credo davvero che potrebbero non avere alcune delle necessità per essere, diciamo, un manager sul campo, o forse un generale Gestore.”

La MLB ha recentemente commemorato il 75° anniversario del debutto in major league di Jackie Robinson, ma solo due dei suoi attuali allenatori – Dusty Baker di Houston e Dave Roberts dei Dodgers – sono neri.

Nella NFL, Brian Flores, l’ex allenatore dei Miami Dolphins, ha recentemente citato in giudizio la lega per pratiche di assunzione discriminatorie. Flores è il figlio di immigrati honduregni. La NFL ha creato un comitato consultivo sulla diversità e ha incaricato ogni squadra di assumere un allenatore offensivo di minoranza dopo la causa di Flores.

Russell non parlava spesso di essere il primo allenatore nero in una major league sportiva. Ma dopo la sua assunzione, ha sentito lo stress che lo attendeva come “il primo allenatore negro”, come scrisse nel suo libro.

La speranza che la sua relazione con Auerbach si evolvesse da un superficiale legame allenatore-giocatore a un’amicizia più profonda lo confortava.

“Così ho iniziato ad aspettarlo”, ha scritto.

Russell lasciò i Celtics nel 1969 ma rilevò i SuperSonics dal 1973 al 1977. Ha guidato Seattle ai primi playoff in assoluto della franchigia, ma il successo che ha trovato a Boston gli è sfuggito.

Russell ha allenato un’ultima stagione con i Sacramento Kings nel 1987-88 prima di essere licenziato e trasferito al front office dopo un inizio 17-41.

“Con molti giocatori davvero fantastici, è stato difficile per lui capire perché i giocatori regolari non avessero la stessa spinta, concentrazione e impegno per vincere che aveva lui”, ha detto Jerry Reynolds, assistente di Russell on the Kings, in un intervista domenica. “Semplicemente non ci sono molte persone cablate in quel modo. Ecco perché sono fantastici. In un certo senso era difficile per lui capirlo. La maggior parte dei ragazzi voleva vincere. Non avevano bisogno di vincere tutte le partite come lui”.

Per tutto il tempo, Russell è rimasto fedele a chi era mentre allenava.

Bickerstaff ha ricordato che Russell aveva offerto un set di mazze da golf a uno dei figli di Woolpert invece di firmargli un autografo, un atto che Russell era noto per aver rifiutato fermamente nel corso della sua carriera.

Cleamons ha detto che un booster ha presentato la sua squadra del liceo a Russell poco dopo aver vinto il campionato dello stato dell’Ohio. Russell alzò appena lo sguardo dalla zuppa. Detestava essere interrotto da un pasto.

Cleamons ha capito la mentalità dopo aver letto l’autobiografia di Russell.

Prima di essere considerato un giocatore di basket, prima di essere considerato un allenatore, Russell voleva essere visto come un essere umano.

“Era un po’ come Muhammad Ali”, ha detto Reynolds. “Lui è sempre stato quello che era. Società e persone sono cambiate. Le cose sono cambiate per adattarsi più come avrebbe dovuto essere sempre.

Leave a Reply

Your email address will not be published.