Tra gli atleti professionisti, Bill Russell era un attivista pionieristico

È facile ricordare i tiri bloccati da Bill Russell o i campionati NBA che ha vinto. Dopotutto, ce n’erano così tanti di ciascuno che è considerato uno dei più grandi giocatori di basket della storia e, in alcuni angoli, il più grande, periodo.

Ma dopo i suoi quasi nove decenni di vita, la sua eredità più consequenziale ha meno a che fare con lo sport che ha dominato che con il suo lavoro fuori dal campo. Da quando era un giovane alla sua morte all’età di 88 anni domenica, Russell è stato un attivista per i diritti civili che ha costantemente utilizzato la sua piattaforma di atleta famoso per affrontare il razzismo, indipendentemente da chi si fosse alienato o da cosa avesse causato alla sua popolarità pubblica. Ed è stato uno dei primi a farlo.

Ora, è comune che gli atleti di molti sport siano schietti, senza dubbio ispirati da Russell. Il sindacato dei giocatori NBA incoraggia i suoi membri ad essere appassionati della loro politica, in particolare della giustizia sociale. Senza Russell che rischia il proprio sostentamento e sopporta le crudeltà che ha fatto come giocatore di colore nella Boston segregata degli anni ’50 e ’60, l’attivismo degli atleti oggi sarebbe molto diverso, se esistesse.

“Il progetto è stato scritto da Russell”, ha detto domenica il reverendo Al Sharpton in un’intervista. Ha continuato: “Ora è di moda sui social media prendere posizione. Lo faceva quando non era di moda. Lui fa tendenza”.

Spike Lee, il regista e fan di lunga data della NBA, ha detto in un messaggio di testo: “Stiamo perdendo così tanti grandi che mi gira la testa”.

Lee ha detto che Russell “è proprio lì con Jackie Robinson a cambiare il gioco nello sport e nell’attivismo negli Stati Uniti d’America, e siamo tutti migliori grazie a questi campioni”.

Russell, originario di West Monroe, in Los Angeles, è stato un pioniere dal momento in cui ha messo piede su un campo NBA.

“Il mio anno da rookie, nella serie del campionato, sono stato l’unico giocatore nero per entrambe le squadre”, ha scherzato una volta Russell a un pubblico mentre accettava un premio a Boston. “E guarda cosa abbiamo fatto, abbiamo mostrato loro che la diversità funziona”.

Russell ha marciato con il reverendo Dr. Martin Luther King Jr. durante la marcia su Washington per Jobs and Freedom nel 1963 nel pieno della sua carriera da giocatore (ha giocato per i Celtics dal 1956 al 1969). È stato invitato a sedersi sul palco dietro King, ma ha rifiutato. Nello stesso anno, Russell ha offerto il suo sostegno pubblico alle manifestazioni contro la segregazione nelle scuole pubbliche di Boston e si è rivolto agli studenti neri che prendevano parte a un sit-in.

Quando il leader dei diritti civili Medgar Evers fu assassinato, sempre nel 1963, Russell contattò il fratello maggiore di Evers, Charles, a Jackson, Miss., e offrì la sua assistenza. L’anziano Evers suggerì che Russell gestisse un campo di basket integrato nel profondo sud, qualcosa che sarebbe stato un rischio significativo per la sicurezza di Russell. Ha detto di sì e, nonostante le minacce di morte, è andato avanti con il campo.

Quattro anni dopo, quando il pugile Muhammad Ali dovette affrontare un torrente di critiche per essersi rifiutato di combattere nella guerra del Vietnam, Russell, la star della NFL Jim Brown e Kareem Abdul-Jabbar (allora noto come Lew Alcindor e che ancora giocava all’UCLA) si riunirono a Cleveland e ha deciso di supportare Ali. Questa non era una posizione popolare, non che a Russell importasse.

Russell scrisse subito dopo di essere invidioso di Ali.

“Ha una fede assoluta e sincera”, ha scritto Russell per Sports Illustrated. “Non sono preoccupato per Muhammad Ali. È meglio equipaggiato di chiunque altro io conosca per resistere alle prove in serbo per lui. Quello che mi preoccupa è il resto di noi”.

L’attivismo di Russell ha avuto un impatto su generazioni di atleti. Ciò includeva Spencer Haywood, che ha giocato per Russell come membro dei Seattle SuperSonics, che Russell ha allenato per quattro stagioni. (Nel 1966, Russell è diventato il primo allenatore nero nella NBA)

Haywood ha detto in un’intervista domenica che lui e Russell cenavano spesso in un ristorante di Seattle chiamato 13 Coins dopo i viaggi su strada, e Russell lo intratteneva con storie sul movimento per i diritti civili. Durante queste cene, Russell ha elogiato la volontà del giovane giocatore di citare in giudizio l’NBA nel 1971 per non aver consentito ai giocatori di entrare nella lega fino a quattro anni dopo il diploma di scuola superiore, un caso che è andato alla Corte Suprema degli Stati Uniti e alla fine è stato deciso a favore di Haywood.

“Mi stava insegnando perché sapeva cosa avevo difeso con la mia sentenza della Corte Suprema”, ha detto Haywood. “E lo ammirava in me. Ed ero così sopraffatto dal fatto che lo sapesse”.

Haywood ha detto che i suoi compagni di squadra si riferirebbero scherzosamente a Russell come al “papà” di Haywood a causa di quanto erano vicini. A volte, i colloqui notturni di Haywood con Russell arrivavano con consigli sorprendenti sull’attivismo.

“Mi diceva sempre di non lasciarmi trasportare troppo perché eravamo negli anni ’70”, ha ricordato Haywood. “Mi stava guidando, dicendo: ‘Non andare troppo lontano in questo momento perché sei un giocatore e devi giocare. Ma hai preso una posizione e sei stato grande in questo, ma non andare troppo lontano.’ Mi stava dando un guardrail”.

Russell non ha mai temuto di spingersi troppo oltre come attivista giocatore. Non è stato scoraggiato dalle provocazioni razziste che ha assorbito durante i giochi, o quando i vandali hanno fatto irruzione nella sua casa, hanno dipinto epiteti spray sul muro e hanno lasciato le feci sul letto dopo aver trasferito la sua famiglia a Reading, messa. Quando ha cercato di trasferirsi la sua famiglia in un’altra casa vicina, alcuni residenti del quartiere per lo più bianco hanno avviato una petizione per tenerlo fuori.

“Allora ho detto che non avevo paura del tipo di uomini che vengono nel buio della notte”, ha scritto Russell per la rivista Slam nel 2020. “Il fatto è che non ho mai trovato utile la paura”.

Non sempre ha avuto il supporto dei suoi compagni di squadra. Nel 1961, ad esempio, i Celtics si recarono a Lexington, in Kentucky, per una partita di esibizione contro i St. Louis Hawks. Quando il ristorante dell’hotel non avrebbe servito i giocatori neri della squadra, Russell ha condotto uno sciopero del gioco. I suoi compagni di squadra bianchi hanno giocato la partita. Bob Cousy, uno dei compagni di squadra bianchi di Russell, ha detto allo scrittore Gary M. Pomerantz decenni dopo per il libro del 2018 “The Last Pass: Cousy, the Celtics and What Matters in the End” che si “vergognava” di aver preso parte al gioco. Il presidente Barack Obama ha citato la storia del 1961 nel conferire a Russell la Presidential Medal of Freedom nel 2011.

“Per decenni Bill ha subito insulti e atti vandalici, ma non gli ha mai impedito di parlare per ciò che è giusto”, ha detto Obama in una dichiarazione domenica. “Ho imparato tanto dal modo in cui ha giocato, dal modo in cui ha allenato e dal modo in cui ha vissuto la sua vita”.

L’attivismo non si è fermato quando Russell è cresciuto. Negli ultimi anni, Russell è stato un pubblico sostenitore del movimento Black Lives Matter e Colin Kaepernickl’ex quarterback della NFL che ha iniziato a inginocchiarsi durante l’inno nazionale per protestare contro la brutalità della polizia nel 2016.

“Bill Russell è stato un pioniere”, ha detto domenica in un messaggio di testo Etan Thomas, ex giocatore NBA e attivista politico. Thomas ha detto che Russell era “un atleta che ha usato la sua posizione e la sua piattaforma per difendere una causa più grande”. Ha aggiunto che “era il tipo di atleta che volevo essere da grande”.

L’influenza di Russell nella guida dello sciopero del 1961 potrebbe essere avvertita nel 2020, quando i Milwaukee Bucks si sono rifiutati di giocare una partita di playoff in segno di protesta contro la brutalità della polizia. Su Twitter, Russel l’ha scritto è stato “commosso da tutti i giocatori NBA per aver difeso ciò che è giusto”. In un pezzo per The Players’ Tribune settimane dopo, Russell scrisse: “I neri e i marroni lo sono silenzioso lotta per la giustizia, razzisti silenzioso detengono le più alte cariche del paese».

Sharpton ha indicato quelle azioni come l’eredità di Russell.

“Lo ha fatto prima che nascessero alcuni di questi ragazzi”, ha detto Sharpton. “E penso che quello che devono capire è ogni volta che un giocatore di basket o un atleta indossa una maglietta per dire qualcosa su Trayvon o ‘I Am Trayvon’ o ‘Black Lives Matter’ o qualunque cosa vogliano fare — ‘Prendi il tuo ginocchio fuori dal collo!’ – potrebbero non saperlo, ma stanno facendo il Bill Russell.

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