Bill Russell: Il grande successo della tarda NBA “lascia un grande esempio per tutti noi”, afferma Kareem Abdul-Jabbar

Russell, 11 volte campione NBA con i Boston Celtics e primo allenatore nero della lega, è morto domenica all’età di 88 anni.

Fu anche un importante attivista per i diritti civili, marciando al fianco di Martin Luther King Jr. durante il discorso “I Have a Dream” nel 1963, denunciando la segregazione razziale e sostenendo il rifiuto di Muhammad Ali di essere arruolato nella guerra del Vietnam.

“È diventato un modello quando ho capito che alcune delle cose che mi spaventavano e mi infastidivano delle relazioni razziali in America erano cose a cui si rivolgeva”, ha detto lunedì Abdul-Jabbar, il miglior marcatore di tutti i tempi della NBA, a Don Lemon della CNN.

“Mi ha dato un modo per parlarne che aveva tutti gli elementi per cercare di fare qualcosa di meglio, piuttosto che essere semplicemente arrabbiato.

“Mi ha davvero aiutato a definirlo nella mia vita e a fare scelte più adatte a ottenere un cambiamento positivo piuttosto che esprimere semplicemente la tua rabbia. Era la persona esatta il cui esempio dovrebbe essere seguito in quell’area”.

Abdul-Jabbar ha incontrato Russell per la prima volta all’età di 14 anni come matricola alla Power Memorial High School di New York City. La coppia ha continuato a stringere un’amicizia di 60 anni, durante la quale Russell ha ispirato Abdul-Jabbar sia come giocatore che come attivista.

Alla fine degli anni ’50, Russell accusò la NBA in gran parte bianca di aver escluso di proposito i giocatori neri, mentre faceva anche parte della prima formazione titolare tutta nera della lega nel 1964.

Nonostante la sua supremazia in campo, Russell è stato anche soggetto a provocazioni razziste come giocatore, mentre la sua famiglia ha subito minacce, irruzioni e atti di vandalismo.

“Mi ha ispirato a essere un uomo migliore gestendo le situazioni… senza cedere a tutta la rabbia e la rabbia che deve aver provato”, ha detto Abdul-Jabbar.

“L’ha gestito in un modo che ha davvero fatto vergognare le persone che avevano cercato di dirgli di trovare la porta e lasciare i Celtics. Ha continuato a vincere, i Celtics hanno continuato a vincere. E hanno continuato a farlo con un certo numero di atleti neri”.

L’ex star dei Milwaukee Bucks e dei Los Angeles Lakers ha aggiunto che Russell era un “portabandiera d’orgoglio per gli atleti neri”, che “non ha mai fatto vergognare o non sentire orgoglioso nessuno di noi”.

Russell, nella foto nel 2010, è morto "pacificamente"  domenica, secondo la sua famiglia.

Le 11 vittorie in campionato di Russell con i Celtics, inclusi otto titoli consecutivi tra il 1959 e il 1966; è stato nominato NBA MVP cinque volte e NBA All-Star 12 volte, inclusi durante i suoi ultimi due anni come giocatore-allenatore dei Celtics nel 1968 e nel 1969.

“Il vandalismo che Bill ha subito era solo un’espressione della rabbia delle persone che sentivano che non avrebbe dovuto avere l’opportunità di avere il successo che aveva come atleta”, ha detto Abdul-Jabbar.

“Si sono risentiti per il suo successo e volevano mostrargli che aveva un posto nella società che non rispettavano e lo avrebbero messo al suo posto.

“Ma Bill era più grande di così e Bill ha tenuto il mento alto e ha continuato ad andare avanti. I Celtics hanno continuato a vincere campionati del mondo e Bill ha mostrato al mondo in cosa consisteva la classe”.

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