Con Juan Soto e Josh Hader, Padres va all-in per le World Series

Il franchise è iniziato nel 1969, solo un’altra squadra di espansione in uniformi divertenti che ha perso 110 partite. Passarono cinque decenni, con pochi Hall of Famers ma nessun campionato. Poi, dopo anni di spese e scambi aggressivi da parte del front office, Juan Soto ha guidato la squadra fino in fondo.

Quello scenario si è giocato per i Washington Nationals nel 2019, quando hanno finalmente vinto le World Series. I San Diego Padres sperano in un seguito tutto loro.

I Padres – cugini di espansione dei Montreal Expos, che alla fine si sono trasferiti a Washington – non sono mai stati particolarmente vicini a un titolo. La loro ultima partita in programma per le World Series è stata il 25 ottobre 1998, gara 7 contro gli Yankees nel Bronx. Sono stati spazzati via e il gioco non è mai stato giocato. Quello è il giorno in cui Soto è nato nella Repubblica Dominicana.

Ora Soto è un Padre, alla fase successiva di una carriera con un inizio quasi impareggiabile. Con la sua stagione di 23 anni ancora in corso, ecco alcuni dei 10 giocatori più simili nella storia a Soto fino ai 22 anni, secondo Baseball Reference: Hank Aaron, Miguel Cabrera, Ken Griffey Jr., Mickey Mantle, Frank Robinson, Mike trota

Soto è così buono. Questo è il motivo per cui ha potuto rifiutare con sicurezza un’offerta di contratto da 440 milioni di dollari dai Nationals il mese scorso. Questo è il motivo per cui ha comandato un pacchetto esorbitante di giocatori dai Padres in un accordo che ha sconvolto lo sport nella scadenza di scambio di martedì.

Washington ha inviato Soto e Josh Bell – una forza che colpisce in prima base – a San Diego per il prima base Luke Voit e cinque giovani giocatori: lo shortstop CJ Abrams, il lanciatore MacKenzie Gore, l’esterno Robert Hassell III, il lanciatore Jarlin Susana e l’esterno James Wood. Tutti e cinque erano dilettanti molto apprezzati che hanno mantenuto finora la loro promessa. Nessuno ha ancora giocato un’intera stagione nelle major.

La mossa lascia i Nationals con quasi nulla dalla loro squadra del campionato, scoraggiando principalmente i promemoria di cattivi investimenti e falso potenziale. Stephen Strasburgo guadagna 35 milioni di dollari ma non può sfuggire all’infortunio. Patrick Corbin, che guadagna $ 23,3 milioni, è 15-38 dalle World Series. L’esterno Victor Robles, una volta tra i primi cinque potenziali clienti di questo sport, è un fallimento.

La squadra non era pronta a vincere prima della free agency di Soto dopo la stagione 2024. Scambiando Soto ora, con tre potenziali corse post-stagionali per la squadra acquirente, i Nationals hanno ricevuto in cambio uno straordinario valore. Costruire attorno a Soto avrebbe potuto essere l’opzione migliore, ma è stata una scommessa rischiosa con la squadra in vendita e la storia dell’agente Scott Boras di estrarre i migliori dollari in free agency.

I Nationals hanno inseguito con entusiasmo i migliori clienti di Boras. Il direttore generale Mike Rizzo, con il sostegno della proprietà della famiglia Lerner, ha costruito cinque squadre di playoff in otto stagioni fino al 2019, in gran parte tramite membri del Team Boras come Bryce Harper, Anthony Rendon, Max Scherzer, Soto, Strasburgo e Jayson Werth.

Ma quando giochi al tavolo high-stakes, puoi perdere nello stesso modo in cui hai vinto. E ora le Nazionali stanno perdendo più di ogni altra squadra.

Anche i Padres sembrerebbero pronti per una grande caduta, alla fine. Non possono sostenere il loro livello di spesa, sia in dollari che in capitale potenziale, per sempre. Ma il loro direttore generale, AJ Preller, ha passato anni a prepararsi per la vita da contendente, e ora sta vivendo la fantasia.

Pochi dei suoi coetanei raccolgono prospettive di grande impatto come Preller e pochi sono disposti a separarsi da loro. Nelle ultime stagioni, Preller ha scambiato per una rotazione completa di titolari affermati nei loro primi anni: Mike Clevinger, Yu Darvish, Sean Manaea, Joe Musgrove e Blake Snell.

Nel 2019, ha convinto la proprietà a fare del terzo base Manny Machado il primo giocatore da 300 milioni di dollari nella storia del baseball, poi ha dato ancora più soldi allo shortstop Fernando Tatis Jr. prima della scorsa stagione: 340 milioni di dollari per 14 anni. Tatis aveva solo 17 anni quando Preller lo ha rubato ai Chicago White Sox in uno scambio per James Shields nel 2016.

L’accordo per Soto e Bell non è stato nemmeno l’unico headliner per i Padres alla scadenza: Josh Hader, quattro volte più vicino All-Star, è arrivato lunedì in uno scambio con Milwaukee e il versatile Brandon Drury (.274 con 20 fuoricampo) si è unito martedì in un accordo con Cincinnati.

La squadra ha anche spedito il prima base Eric Hosmer – che inizialmente faceva parte del commercio Soto prima di invocare la sua clausola di non scambio limitato – a Boston per un potenziale cliente.

Altri contendenti hanno agito con coraggio alla scadenza. Houston ha acquisito Trey Mancini e Christian Vázquez per la formazione e Will Smith per il bullpen, mentre Atlanta e Philadelphia hanno aggiunto ciascuna un titolare, un allievo e un esterno: Noah Syndergaard, David Robertson e Brandon Marsh per i Phillies, e Jake Odorizzi, Raisel Iglesias e Robbie Grossman per i Braves. Anche gli Yankees, i Mets, Toronto, St. Louis, Seattle, Minnesota e Milwaukee hanno aggiunto più giocatori.

Ma nessuno ha agito con la stessa disperazione dei Padre, che hanno atteso questo momento da molti anni. Hanno subito nove sconfitte consecutive prima di raggiungere i playoff nella stagione abbreviata dalla pandemia del 2020, l’unica stagione dal 1998 con una vittoria in un round di playoff.

L’anno scorso è iniziato con una promessa ma si è concluso con un tonfo: 18 partite su .500 il 10 agosto, i Padres erano sotto di quattro partite alla fine della stagione. Hanno licenziato l’allenatore Jayce Tingler e hanno ingaggiato Bob Melvin – tre volte vincitore di Manager dell’anno – lontano da Oakland.

Tatis non ha giocato in questa stagione dopo essersi rotto il polso in un incidente motociclistico fuori stagione, ma dovrebbe presto iniziare un incarico di riabilitazione. Melvin ha già messo i Padres in posizione di playoff sul 58-46 fino a lunedì – e non ha ancora inserito Bell, Soto o Tatis nella formazione. Questo è un sacco di colpi per aumentare un attacco nella media del campionato, e i Padres hanno già uno staff di lancio tra i primi 10.

Un sacco di altre squadre possono sognare una corsa post-stagionale profonda: i Dodgers, Yankees, Astros, Mets e Braves hanno tutti raggiunto la scadenza di scambio di martedì con una percentuale di vincita di .600 o migliore. Sono l’élite delle major e i Padres aspirano a unirsi a loro.

Quelle cinque franchigie, ovviamente, hanno qualcos’altro che manca ai Padres: un campionato delle World Series. Soto è andato dai Nationals prima del suo 24esimo compleanno, e c’è qualcosa di triste in questo. Ma ora ha la possibilità di portare una seconda squadra alla sua prima parata in assoluto, e quell’inseguimento sarà accattivante.

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