Per i lavoratori migranti asiatici, il caldo estremo è “questione di vita o di morte”

Le temperature avevano raggiunto i 34 gradi Celsius (94 gradi Fahrenheit), ma Raj ha continuato nonostante il caldo e presto sviluppò un forte mal di testa. In pochi minuti crollò in ginocchio e vomitò.

“Mi sentivo molto debole”, ha detto Raj. “Mi girava la testa e le gambe (cedono).”

“Il caldo mi spaventa”, ha detto Raj, identificato solo dal suo nome perché teme ripercussioni da parte della sua azienda e delle autorità di Singapore per aver parlato del suo condizioni di lavoro.

“Non ho scelta. Devo lavorare per mantenere la mia famiglia”.

Per anni, gli scienziati hanno avvertito che la crisi climatica avrebbe amplificato il clima estremo, rendendolo più mortale e più frequente. Ora, molte parti del mondo stanno sperimentando livelli pericolosi di calore — con poco sollievo in vista.
Paesi tra cui Stati Uniti, Regno Unito, Portogallo, Francia e Cina hanno recentemente emesso allarmi di caldo estremo e gli scienziati prevedono temperature ancora più elevate in arrivo.

“È stato preoccupante vedere gli eventi svolgersi nel modo in cui la scienza ha previsto”, ha affermato Radhika Khosla, professore associato presso la Smith School of Enterprise and Environment dell’Università di Oxford. “Stiamo vedendo meno alberi e più aree edificate in cemento che si traducono in tassi più elevati di stress da calore, specialmente nelle comunità vulnerabili.

“Chiaramente non abbiamo ascoltato e adattato”.

Pochi posti per sfuggire al caldo

Durante le recenti ondate di caldo, i governi e gli organismi globali come le Nazioni Unite hanno consigliato alle persone di rimanere in casa e di accendere l’aria condizionata per prevenire le malattie legate al calore.

Ma quel consiglio è quasi impossibile per i lavoratori migranti e altri lavoratori che non hanno accesso alla tecnologia di raffreddamento.

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“I lavoratori migranti sono troppo spesso esclusi e dimenticati dalla maggior parte delle conversazioni globali sulla crisi climatica, anche se sono chiaramente uno dei gruppi più vulnerabili a rischio”, ha affermato Andy Hall, ricercatore britannico e specialista dei diritti dei lavoratori migranti.

Hall ha evidenziato le preoccupazioni condivise da molti lavoratori migranti nei cantieri in paesi come Singapore e Malesia, i quali hanno affermato che sarebbero stati costretti a lavorare all’aperto nonostante il caldo estremo.

Loro hanno detto non potevano entrare nella maggior parte degli spazi pubblici climatizzati come centri commerciali e altri edifici a causa delle regole dei proprietari e degli inquilini che ne vietavano l’ingresso e per evitare che i membri del pubblico facessero reclami, ha detto Hall.

Invece, sfuggono al caldo riposando nei parchi o sotto gli alberi, i ponti e le autostrade, Ha aggiunto.

“Non sono in grado di beneficiare di queste (soluzioni per l’aria fresca) a causa di restrizioni sistemiche e discriminazioni. È deludente”, ha affermato Hall. “Il loro benessere nella crisi del caldo in corso deve essere un argomento di discussione più ampio”.

Un lavoratore cammina vicino al dormitorio di un lavoratore straniero a Tuas, Singapore.
L’esposizione prolungata al calore è un problema anche in altri paesi asiatici come l’India, che ha visto i raccolti significativamente ridotti a maggio a causa dello stress da caldo affrontato da agricoltori e lavoratori, e la Thailandia, dove gli attivisti affermano che i tagliatori di canna da zucchero hanno riportato un grave esaurimento da calore ad aprile per aver lavorato a lungo periodi nei campi.
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Ahnaf, un lavoratore del Bangladesh, ha detto di sopportare estenuanti giornate di lavoro di 12 ore in una piantagione di palma da olio nel sud della Malesia, seguite da notti calde e insonni in un dormitorio sovraffollato e scarsamente ventilato che condivide con altri sette uomini.

Come Raj, usa un solo nome perché teme potenziali ripercussioni da parte del suo datore di lavoro e del governo malese per aver lamentato le sue condizioni di lavoro. “Lavorare tutto il giorno è stancante, ma è così difficile dormire e riposare la notte quando è così affollato e caldo”, ha detto.

Jason Lee Kai Wei della Yong Loo Lin School of Medicine, National University of Singapore (NUS) ha affermato che la mancanza di accesso a comodi sistemi di raffreddamento come l’aria condizionata è “una questione di vita o di morte” per molti lavoratori migranti. “Se le loro condizioni di lavoro e di vita non migliorano, potrebbero finire per pagare un prezzo alto con le loro vite”, ha detto.

Lee, anche direttore del NUS Heat Resilience and Performance Center, ha affermato che c’erano “soluzioni a portata di mano”, da parte delle aziende che impiegano lavoratori migranti, come l’imposizione di pause adeguate durante le ore più calde della giornata per proteggere la salute e la sicurezza dei lavoratori . “Ma alla fine, i datori di lavoro devono essere convinti che la salute e la produttività (dei lavoratori migranti) possono essere raggiunte in tandem, né l’una né l’altra”, ha affermato.

“Il problema è che molti di questi cantieri non offrono queste soluzioni ai lavoratori”.

Un uomo porta un ventilatore pedonale in mezzo a un'ondata di caldo a Calcutta, in India.

Lo ha affermato Jolovan Wham, il principale attivista per i diritti dei lavoratori migranti di Singapore il governo non aveva imposto “ordini di interruzione del lavoro” ai lavoratori migranti durante la recente ondata di caldo. “Quindi le aziende possono ancora insistere affinché i loro lavoratori continuino anche quando le temperature sono più alte del normale”, ha affermato Wham.

Il caldo è sempre stato un problema per i lavoratori migranti, così come i lavoratori domestici, nella città-stato, ha aggiunto. “Non parleranno delle terribili condizioni di vita e di lavoro dovute al caldo perché hanno paura”, ha detto.

“Continuano perché in fin dei conti il ​​loro lavoro è troppo importante e non possono permettersi di perdere il lavoro”.

Li, il proprietario di un’impresa edile a Singapore, ha detto alla Galileus Web che molti dei suoi lavoratori migranti sono stati “gravemente colpiti” dal caldo. Ha detto che sono state concesse adeguate pause di riposo, ma erano ancora vincolati da altri protocolli ufficiali come indossare indumenti di sicurezza pesanti come caschi e stivali di gomma spessi che intrappolano enormi quantità di calore.

“Tutto torna”, ha detto Li, che non voleva che il suo nome completo venisse pubblicato per paura delle ripercussioni del governo. “Il caldo non si sta attenuando o scomparendo e ciò influisce sulla produttività complessiva, ma abbiamo ancora progetti di costruzione da completare”, ha affermato.

Un dormitorio per lavoratori migranti a Singapore.

In un rapporto ufficiale che affronta lo stress da calore sul posto di lavoro, il ministero del Lavoro di Singapore ha raccomandato misure tra cui l’acclimatamento dei lavoratori alle condizioni meteorologiche locali, regolando i carichi di lavoro e monitorando i lavoratori per i primi segni di stress da calore.

“Lavorare nel clima caldo e umido di Singapore espone i lavoratori a un rischio maggiore di lesioni dovute al calore”, ha affermato il ministero nel rapporto. “I datori di lavoro hanno il dovere di adottare, per quanto ragionevolmente praticabile, le misure necessarie per garantire che l’ambiente di lavoro sia sicuro e senza rischi per la sicurezza e la salute dei propri dipendenti”.

Lo ha detto alla Galileus Web un portavoce del ministero aziende che impiegano lavoratori migranti sono tenuti a prendere disposizioni durante i periodi di caldo eccessivo e sarebbero “soggetti ad azioni esecutive ai sensi della legge sulla sicurezza e la salute sul luogo di lavoro se non rispettassero”.

Divario di raffreddamento tra ricchi e poveri

Poiché la crisi climatica fa aumentare le temperature globali, il divario tra le nazioni ricche e quelle più povere è destinato ad aumentare, secondo uno studio del 2021 dell’iniziativa di ricerca globale Climate Impact Lab.

“Le popolazioni più ricche possono proteggersi dagli effetti del riscaldamento, ma i poveri del mondo non hanno questo lusso”, ha affermato Solomon Hsiang, coautore del documento. Ha aggiunto che l’accesso all’aria condizionata e ai ventilatori elettrici rimarrebbe ancora “fuori portata per più della metà della popolazione globale” nei prossimi decenni.

In un recente rapporto fortemente formulato che ha affrontato il caldo estremo, Human Rights Watch (HRW) ha invitato i governi ad agire per proteggere le persone vulnerabili dai “danni attuali e prevedibili del caldo estremo”.

“L’esposizione al calore estremo è un grave pericolo per la salute (e) alcune persone sono esposte a molto più calore di altre, come quelle che spesso svolgono lavori a bassa retribuzione all’aperto o in cucine e magazzini caldi”, ha affermato Katharina Rall, ricercatrice ambientale senior di HRW.

Le unità di aria condizionata fiancheggiano uno stretto vicolo nel centro di Singapore.

Gli scienziati affermano che l’aumento dell’accesso alla tecnologia di raffreddamento per le persone vulnerabili dovrebbe essere “priorità immediate” per i governi di tutto il mondo. “Gli spazi pubblici climatizzati sono luoghi ideali durante il caldo estremo”, ha affermato Winston Chow, professore associato presso il College of Integrative Studies presso la Singapore Management University.

“Limitare l’accesso agli spazi freschi per le persone vulnerabili come gli anziani, i disabili e i lavoratori migranti che trascorrono una quantità sproporzionata di tempo lavorando all’aperto, sarebbe la cosa peggiore da fare quando si verificano ondate di caldo”.

Il professore di Oxford Khosla ha sottolineato l’enorme quantità di energia consumata dai condizionatori d’aria standard e ha affermato che la tecnologia di raffreddamento deve spostarsi verso la sostenibilità a lungo termine.

“L’aria condizionata è necessaria data l’aumento dei livelli di calore, ma deve essere molto più efficiente dal punto di vista energetico”, ha affermato. Ha aggiunto che la sostituzione delle unità di condizionamento dell’aria con modelli più ecologici sarebbe finanziariamente costosa, ma il consumo di meno elettricità e la riduzione dell’impronta di carbonio sarebbero utili per l’ambiente.

“I modelli ad alta efficienza energetica senza danneggiare i gas refrigeranti che funzionano con fonti di elettricità prive di combustibili fossili sono le nostre migliori opzioni”, ha affermato.

Un lavoratore migrante siede fuori dal suo dormitorio improvvisato in un cantiere edile a Singapore.

Dopo aver subito segni di stress da caldo, Raj ha detto di essere stato portato in un ospedale di Singapore vicino al cantiere in cui lavorava.

Ha aspettato per circa un’ora in una stanza climatizzata prima di essere visitato da un medico e gli è stato dato un certificato di buona salute. “Era molto bello e freddo e mi sentivo meglio”, ha detto. “L’ultima volta che ho avuto l’aria condizionata è stato quando ero sull’aereo per Singapore”.

“Lavoro all’aperto tutti i giorni e non c’è aria condizionata nel dormitorio. Abbiamo ventilatori a soffitto ma sono (regolati) a bassa velocità, quindi io e i miei amici ruotiamo le nostre disposizioni per dormire in modo da poter dormire sotto i ventilatori”, ha detto.

“Non è molto, ma almeno è qualcosa.”

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