Barcellona è entrata in crisi. Può ora spendere la sua via d’uscita?

Il sorriso di Joan Laporta era difficile da perdere. Guardando dall’alto di un vasto cartellone digitale del mese scorso, l’immagine sorridente del presidente del gigante spagnolo del calcio FC Barcelona ha coperto quasi un intero lato del Palms Casino Resort di Las Vegas.

il tabellone ha fatto scorrere altre immagini – c’era uno dei pochi giocatori del Barcellona e un altro del suo allenatore, Xavi Hernández – ma abbastanza presto è tornato a Laporta. Ed era quello spettacolo, un presidente raggiante davanti e al centro nella capitale mondiale del gioco d’azzardo, quello era forse il miglior simbolismo del caos finanziario in cui si trova attualmente Barcellona e della fiducia sconfinata dell’uomo che dice di avere un piano per risolverlo.

Il Barcellona, ​​in vero stile Las Vegas, sta raddoppiando.

Una squadra che meno di un anno fa non riusciva a far fronte al suo enorme libro paga; un’azienda che, con una perdita di 487 milioni di euro (496 milioni di dollari) l’anno scorso, è stata descritta dal suo stesso amministratore delegato come “tecnicamente fallita”; un club che è attualmente gravato da un debito di oltre 1,3 miliardi di dollari, ha deciso che il modo migliore per uscire da una crisi causata da errori finanziari, stipendi ricchi e contratti stravaganti è spendere per uscire.

Ha svenduto una risorsa del club dopo l’altra per raccogliere circa $ 700 milioni per aiutare a bilanciare i suoi libri contabili. Eppure sta portando avanti un progetto da 1,5 miliardi di dollari, con un finanziamento organizzato da Goldman Sachs, per rinnovare e modernizzare il suo stadio iconico, il Camp Nou, che a causa della corsa alla raccolta fondi porterà per la prima volta il nome di uno sponsor. E quest’estate ha pagato più soldi per i nuovi acquisti di quasi qualsiasi altra squadra importante in Europa, con una nuova appariscente acquisizione annunciata con grande clamore su base apparentemente settimanale.

La spesa a ruota libera ha sollevato le sopracciglia tra i rivali del Barcellona e le preoccupazioni tra alcuni dei suoi 150.000 membri sulla fattibilità finanziaria del club se la grande scommessa di Laporta non dovesse dare i suoi frutti. Ma il presidente, in un’intervista al quartier generale di Manhattan del New York Times, ha offerto ripetute rassicurazioni sul fatto di sapere esattamente cosa sta facendo.

“Non sono un giocatore d’azzardo”, ha dichiarato Laporta. “Prendo rischi calcolati.”

Il rischio, tuttavia, è diventato un appuntamento fisso al Barcellona.

Laporta è stato eletto presidente del club per la seconda volta l’anno scorso dopo che il suo predecessore e il precedente consiglio erano stati estromessi per quello che equivaleva al crollo finanziario e sportivo simultaneo di una delle più grandi squadre sportive del mondo. Mentre molti si aspettavano che il Barcellona si ricostruisse lentamente, per vivere con i suoi mezzi in un periodo di umiliante austerità, Laporta ha deciso invece di guidare il Barcellona su una rotta completamente diversa. Dice che non ha altra scelta che provare a vincere ogni anno.

“È un requisito”, ha detto.

Più di 700 milioni di dollari sono stati raccolti vendendo pezzi degli affari del club. Il 25% dei diritti televisivi nazionali del club – per un quarto di secolo – è andato a un fondo di investimento americano. Spotify, il servizio di streaming musicale, ha firmato un contratto quadriennale per mettere il suo nome sul Camp Nou e sugli immobili ancora più preziosi sulla parte anteriore delle maglie della squadra. Lunedì, Barcellona ha annunciato la vendita di un quarto della sua attività di produzione, Barca Studios, a una società blockchain, Socios. È in trattative per la prossima vendita di parte delle sue attività di licenza.

Invece di ripagare il debito del club, tuttavia, i soldi sono andati in gran parte ad accumulare nuovi talenti: $ 50 milioni per l’attaccante polacco Robert Lewandowski, $ 55 milioni per il difensore francese Jules Koundé, quasi $ 65 milioni per l’ala brasiliana Raphinha. Molti altri giocatori si sono uniti come free agent. Potrebbero essere in arrivo altri rinforzi.

A Laporta, l’ingaggio di Lewandowski, che presto compirà 34 anni, e gli altri ha perfettamente senso. Fa parte di quello che sostiene sarà un “ciclo virtuoso” in cui il successo sul campo sosterrà le finanze della squadra attraverso un aumento delle entrate. La strategia è una ripetizione della ricetta che ha usato durante il suo primo incarico da presidente, un periodo di sette anni iniziato nel 2003 e terminato con una squadra del Barcellona celebrata come una delle migliori nella storia del calcio.

“Ai miei tempi mettevamo le aspettative molto alte e abbiamo avuto successo”, ha detto del suo precedente incarico. “E poi i tifosi del Barça in tutto il mondo, circa 400 milioni di tifosi in tutto il mondo, richiedono un livello di successo”.

Ma i tempi, e i ricavi, sono cambiati. Anche il club Laporta ereditato nel 2003 è stato coinvolto in una crisi finanziaria, con perdite quasi doppie delle sue entrate e debiti crescenti. Ma allora le cifre erano 10 volte inferiori e il club non aveva ancora iniziato il processo di trasformazione nel colosso commerciale che è diventato.

Inoltre, quelle squadre non erano tenute a soddisfare i vincoli precisi sulla spesa dei giocatori che da allora sono stati applicati dal campionato spagnolo, e sono quelle regole che rappresentano l’ostacolo più immediato al piano di rilancio di Laporta. Poiché la Liga ha insistito sul fatto che non allenterà le regole di un solo euro per il Barcellona, ​​​​il club non è ancora stato in grado di registrare nessuno dei nuovi acquisti di questa estate. Diffidando che la squadra non possa rispettare la scadenza, la lega non ha ancora utilizzato nessuno di quei giocatori, nemmeno Lewandowski, il giocatore mondiale in carica dell’anno, in nessuno dei suoi marchi per la nuova stagione.

Le ultime vendite di asset dovrebbero spianare la strada al Barcellona per soddisfare le regole finanziarie della Liga e registrare il suo battaglione di nuovi acquisti, ha insistito Laporta. “È stata una decisione che in tutta onestà non volevo prendere”, ha detto delle vendite, anche se, almeno temporaneamente, porteranno in profitto il bilancio del Barcellona.

Quel tipo di manovra – un mix di audacia e capacità di manovra – è tipico di Laporta, che beneficia di un culto della personalità ineguagliato dai precedenti presidenti durante la storia moderna del club.

È per questo che può mettersi sui cartelloni pubblicitari di Las Vegas e perché può continuare a sostenere pubblicamente la Super League europea di breve durata e ampiamente insultata. (Barcellona, ​​Real Madrid e Juventus – tre delle 12 squadre che hanno firmato per il concetto di fuga – stanno portando avanti il ​​progetto, che secondo Laporta è ora immaginato come una competizione aperta a beneficio delle squadre più grandi. Si è incontrato di recente con Andrea Agnelli e Florentino Pérez, i suoi omologhi di Juventus e Real Madrid, a Las Vegas per discutere i prossimi passi.)

Ma la popolarità di Laporta è anche il motivo per cui può farla franca con rischi finanziari che molto probabilmente sarebbero stati inaccettabili se fossero stati proposti dai precedenti presidenti, e in particolare dal suo impopolare predecessore, Josep Maria Bartomeu.

“Cosa accadrebbe se Bartomeu facesse lo stesso che sta facendo l’attuale presidente?” ha detto Marc Duch, un membro del club che ha contribuito a estromettere il precedente consiglio. “Saremmo tutti in fiamme, indicandolo e cercando di licenziarlo”.

A Laporta viene concesso un posto più ampio e persino sostenuto da fanatici difensori sui social media, ha detto Duch, a causa dei suoi legami con la precedente era d’oro. “C’è una storia di successo dietro Laporta”, ha detto Duch. “Ha una vasta base di fan: è come il Papa, come Kim Jong-un: il leader supremo”.

Lo stile di leadership intensamente personale di Laporta è emerso anche in altri cambiamenti al club. Per candidarsi alla presidenza, Laporta ha dovuto prima raccogliere una garanzia di 125 milioni di euro, un’obbligazione nata essenzialmente come protezione contro la cattiva gestione. Ma i membri del club hanno recentemente accettato di modificare le regole che significano che non ha più alcun rischio personale, secondo Victor Font, un uomo d’affari che ha sfidato Laporta per la presidenza. Per questo motivo, ha detto Font, Laporta – prendendo in prestito denaro e vendendo attività – sta rischiando il futuro del club, non il suo.

“Se le cose non funzionano”, ha detto Font, “scontreremo un muro”.

Anche le normative sul conflitto di interessi sono state modificate silenziosamente l’anno scorso, introducendo una serie di amici di Laporta, ex partner commerciali e persino membri della famiglia in ruoli esecutivi. Per Laporta quei cambiamenti erano essenziali vista la sfida che aveva ereditato. “Ho bisogno di avere le persone di cui mi fido”, ha detto. Ma il cerchio continua a restringersi: un amministratore delegato nominato da Laporta si è dimesso nel giro di pochi mesi; invece di sostituirlo, Laporta ha assunto lui stesso le sue funzioni.

Allo stesso tempo, ha dovuto ricostruire la fiducia con un gruppo di giocatori e convincere molti ad accettare tagli agli stipendi, in alcuni casi per milioni di dollari, mentre il club sta schizzando somme a otto cifre sui nuovi talenti. Laporta ha descritto i giocatori che hanno accettato i tagli agli stipendi come “eroi” e ha insistito sul fatto che riducendo il salario e scaricando alcuni giocatori ad alto reddito, i nuovi arrivati ​​si sarebbero adattati a un quadro salariale accuratamente predisposto. Ma il compito di arrivarci non è sempre stato piacevole.

Un giocatore che finora ha rifiutato di accettare una riduzione dello stipendio o un trasferimento in un nuovo club è Frenkie de Jong, un centrocampista olandese di 25 anni acquisito nell’estate del 2019 al costo di quasi $ 100 milioni. De Jong è stato oggetto di intense speculazioni per tutta l’estate poiché il Barcellona ha spinto pubblicamente affinché accettasse uno stipendio ridotto – aveva già accettato di differire 17 milioni di euro (17,3 milioni di dollari) – o accettasse il trasferimento in un nuovo club. (Secondo quanto riferito, il Manchester United è stato l’offerente più ansioso.)

Ma de Jong ha chiarito di voler rimanere in Spagna, e mentre Laporta ha dichiarato il suo “amore” per il giocatore e ha detto che non era in vendita, ha aggiunto che de Jong aveva bisogno di “aiutare il club” ristrutturando il suo stipendio. I sindacati e il presidente della lega spagnola hanno entrambi messo in guardia il Barcellona dall’esercitare pressioni su de Jong, e in risposta Laporta ha detto che il suo club pagherà a de Jong ciò che gli è dovuto. “Ha un contratto e noi seguiamo il contratto”, ha detto Laporta.

Gran parte della difficile situazione attuale del Barcellona, ​​ironia della sorte, può essere fatta risalire all’era di successo di cui ha goduto durante il primo mandato di Laporta. Quelle squadre hanno giocato un calcio che non ha eguali, producendo una serie di trofei ma anche una squadra di superstar popolari che comandano stipendi sempre crescenti. Nessun giocatore singolo ha personificato quell’escalation più di Lionel Messi, il cui ultimo contratto al Barcellona valeva circa 132 milioni di dollari all’anno.

Con l’aumento dei debiti del Barcellona, ​​tuttavia, la firma di Messi per un nuovo contratto che si sarebbe allineato con le regole finanziarie della Liga è diventato impossibile. A caro prezzo, Messi ha salutato in lacrime il Barcellona, ​​unendosi al Paris St-Germain di proprietà del Qatar come free agent. Laporta, che si era impegnato a mantenere Messi come candidato presidenziale, da allora ha sussurrato che gli sarebbe piaciuto riportarlo indietro.

“Sento di avere, come presidente, un debito morale nei suoi confronti per dargli il momento migliore della sua carriera, o dargli un momento migliore, per la fine della sua carriera”, ha detto Laporta, senza offrire alcuna spiegazione per come si potrebbe fare.

Il rapporto, intanto, si è logorato: Laporta, in modalità campagna perpetua, continua a suggerire che proverà a portare a casa Messi. Messi ha precedentemente espresso la sua frustrazione per il modo in cui Laporta ha caratterizzato la sua uscita e, secondo quanto riferito, suo padre ha chiesto al presidente del Barcellona di smettere di parlare di suo figlio in pubblico.

La discussione su come risolvere quella situazione, tuttavia, può venire più tardi. Lo stesso vale per le domande difficili su dove il Barcellona continuerà a trovare flussi di entrate sempre crescenti in un’economia post-pandemia, o su cosa farà se non riuscirà a registrare tutti i suoi acquisti, o cosa succederà l’anno prossimo, o l’anno successivo, quando scade il conto a nove cifre.

Laporta vive nel presente. “Vincere”, ha detto, “è una motivazione umana universale”.

Ma ora è fuori tempo. Laporta conclude educatamente l’intervista, dicendo che deve correre via. Ha un appuntamento alla Goldman Sachs per discutere un nuovo accordo di finanziamento.

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