L’eredità di Bill Russell di campionati NBA e lotta cerebrale per la parità di diritti

Il 1 maggio 1968, Bill Russell guidò i Boston Celtics a un altro campionato NBA, trionfando sui rivali Los Angeles Lakers.

Ma questa volta Russell non era solo il centro della stella, il sostenitore difensivo, il fulcro della dinastia più straordinaria del basket professionistico.

Era anche l’allenatore.

Durante la celebrazione dello spogliatoio, i giornalisti si sono meravigliati dell’eredità di risultati di Russell. Cos’altro potrebbe mai ottenere?

Ha deviato la domanda.

“A dire la verità, è passato molto tempo dall’ultima volta che ho cercato di dimostrare qualcosa a qualcuno”, ha detto.

Si zittì per un secondo.

“So chi sono.”

Campione indiscusso

Russell, morto il 31 luglio 2022, ha avuto un record di vittorie nel basket che non ha eguali.

Dal 1954 al 1956, ha guidato l’Università di San Francisco come giocatore a due campionati NCAA consecutivi e un record di 55 vittorie consecutive.

Alle Olimpiadi del 1956 a Melbourne, in Australia, ha dominato il campo e ha portato gli Stati Uniti a una medaglia d’oro. E durante i suoi 13 anni di carriera professionale con i Boston Celtics, Russell ha vinto 11 incredibili titoli NBA, gli ultimi due, nel 1968 e nel 1969, come giocatore-allenatore.

Nella mia biografia di Russell, “King of the Court”, ho affermato che ha guidato una “rivoluzione del basket”.

Durante il suo regno atletico, lo sport si è trasformato da un gioco da uomo bianco con una piccola reputazione di “bush league” in uno sport dinamico, moderno e televisivo a livello nazionale associato alla cultura nera.

Russell è stato anche l’indispensabile superamento delle barriere della NBA: la sua prima superstar nera, il suo primo campione nero, il suo primo allenatore nero.

Più affascinante, però, quello che Russell stesso.

Come suggerito dal suo orgoglioso commento dopo il titolo del 1968, ha intrapreso un viaggio intellettuale e personale durante la sua carriera. Ha cercato di trovare valore nel basket in mezzo al tumulto razziale del movimento per i diritti civili.

È nato da quel crogiolo non solo come uomo più forte, ma anche come una delle figure più potenti all’incrocio tra sport e politica.

Un riluttante eroe sportivo

Mentre i fan lo affollavano per autografi al Madison Square Garden nel dicembre 1962, Russell sollevò una domanda toccante.

“Che cosa significa tutto questo?” chiese. “Questo è senza profondità. Questa è una cosa molto superficiale”.

Poche settimane dopo ha confessato: “Sento che giocare a basket sta solo segnando il tempo. Non credo che questo possa essere così per un uomo. Non ho realizzato niente, davvero. Quale contributo ho dato di cui posso essere davvero orgoglioso?”

A quel punto, Russell aveva vinto tre premi MVP e cinque titoli NBA. Era emerso come un eroe nella rivalità guidata dai media con la macchina da punteggio più alta e più forte, Wilt Chamberlain.

I Celtics hanno ottenuto il plauso per il loro spirito di cooperazione, servendo come il più grande esempio sportivo di integrazione razziale in azione.

Eppure Russell si irritava ogni volta che gli ricordava di essere ancora un cittadino di seconda classe.

Ha rifiutato di accettare alloggi segregati durante i viaggi su strada. Durante un tour di preseason del 1961, quando una caffetteria di un hotel a Lexington, nel Kentucky, rifiutò il servizio a due compagni di squadra, Russell boicottò il gioco dell’esibizione e i giocatori neri di entrambe le squadre seguirono l’esempio.

Dopo la stagione 1962, mentre tornava nella sua nativa Louisiana, lui ei suoi due figli piccoli dovettero dormire una notte nella loro macchina perché nessun hotel avrebbe ospitato i neri.

Se questo accadesse al miglior giocatore di basket del mondo, quanto potrebbe importare il basket?

Attivismo militante

In risposta, Russell ha creato un personaggio che un compagno di squadra ha definito “un’arroganza regale”.

La maggior parte degli atleti neri ha ottenuto un’accettazione più ampia da parte del pubblico agendo in modo umile e gentile.

In netto contrasto, Russell ha iniziato a rifiutarsi di firmare autografi. Il rituale lo faceva sentire come una merce, piuttosto che come un uomo con una vera personalità e le proprie idee. Decise di esprimere le sue opinioni politiche con impavida onestà.

Durante la stagione 1963-64, nei profili di Sports Illustrated e del Saturday Evening Post, Russell mise in dubbio la filosofia della nonviolenza sposata da Martin Luther King Jr. e difese le idee di Malcolm X e della Nation of Islam.

“Dobbiamo mettere a disagio la popolazione bianca e tenerla a disagio”, ha insistito, “perché questo è l’unico modo per attirare la loro attenzione”.

La leggenda dei Boston Celtics Bill Russell, al centro, appare alla riunione della filiale di Boston della NAACP. Hal Sweeney/The Boston Globe tramite Getty Images

Nel suo libro di memorie del 1966, “Go Up for Glory”, Russell ha esaltato gli ideali della democrazia americana, ma ha continuato a descriverne i difetti nella pratica.

Ha ricordato oltraggi come la brutalità della polizia durante la sua adolescenza a Oakland, i fan razzisti che lo chiamavano insulti come “babbuino” e il bigottismo della stampa di Boston che lodava star bianche come Bob Cousy a spese di Russell.

Ha esortato il movimento per la libertà dei neri a diventare più aggressivo, per esprimere l’unità e la rabbia dei neri.

“È una cosa che vuoi urlare”, ha scritto. “Devo avere la mia virilità.”

Tali dichiarazioni militanti hanno alimentato non solo i conservatori che si sono risentiti per lui, ma anche i liberali che si sono sentiti traditi.

Russell rimase fermo.

Aveva superato il suo periodo di crisi personale e aveva affinato gli strumenti per esprimere la sua autentica umanità, qualunque ne fossero le conseguenze.

Più grande dello sport

Alla fine degli anni ’60, la carriera di Russell entrò nella sua fase più straordinaria e sottovalutata.

Quando ha sostituito Red Auerbach come allenatore, la vecchia squadra di Boston non ha più dominato la NBA ei Celtics hanno perso nei playoff del 1967, suscitando dubbi sulla fattibilità di Russell come giocatore-allenatore.

Poi, improbabile, ha portato i Celtics ad altri due titoli.

Quando si ritirò nel 1969, la stampa di Boston non poteva più dubitare del suo significato.

“La storia dei Celtics”, ha scritto Jerry Nason del Boston Globe, “è più grande della pagina dello sport”.

Un uomo di colore vestito con un abito blu scuro sta mettendo un nastro attorno al collo di un altro uomo di colore.
Il presidente degli Stati Uniti Barack Obama consegna a Bill Russell la Medaglia della Libertà 2010. Chip Somodevilla/Getty Images

Allo stesso tempo, si ergeva come un faro per i suoi compagni atleti neri. Quando Muhammad Ali fu esiliato dalla boxe professionistica per essersi rifiutato di prestare servizio nella guerra del Vietnam, Russell lo descrisse come un uomo di principio.

Quando gli atleti neri hanno minacciato di boicottare le Olimpiadi del 1968 a Città del Messico, Russell ha sostenuto la loro causa.

Per una generazione, Bill Russell ei Boston Celtics avevano mostrato le gloriose possibilità dell’integrazione razziale. Ma Russell aveva chiesto al pubblico di vedere l’atleta nero come qualcosa di più di un simbolo.

“Ci vediamo come uomini”, ha detto dopo il trionfo finale dei Celtics nel 1969. “Giudichiamo un ragazzo dal suo carattere”.

Mentre definiva il suo posto nel mondo, Russell aveva preteso lo stesso dal pubblico.

Aram Goudsouzian, Famiglia Bizot Professore di Storia, Università di Menfi

Questo articolo è stato ripubblicato da The Conversation con licenza Creative Commons. Leggi l’articolo originale.

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