Mentre la Cina pianifica esercitazioni intorno a Taiwan, i funzionari statunitensi temono uno schiacciamento

WASHINGTON — Per anni la deliberata “ambiguità strategica” nella politica cinese di Washington ha lasciato poco chiaro come gli Stati Uniti avrebbero risposto a un’invasione anfibia su vasta scala di Taiwan.

Ma una domanda altrettanto difficile – forse più difficile, nella mente di molti alti funzionari della Casa Bianca e della difesa – è come rispondere a una lenta compressione dell’isola, in cui le forze cinesi hanno interrotto gran parte dell’accesso ad essa, fisicamente o digitalmente.

Questa domanda potrebbe presto essere messa alla prova per la prima volta in un quarto di secolo. La dichiarazione della Cina durante la visita del presidente Nancy Pelosi che avrebbe iniziato esercitazioni militari a fuoco vivo in sei località che circondano l’isola potrebbe creare la più grande crisi nello Stretto di Taiwan dal 1996, quando il presidente Bill Clinton ordinò alle portaerei americane di raggiungere l’area.

Ma quelle esercitazioni erano significativamente più lontane dalle coste di Taiwan rispetto alle serie che il governo cinese ha avvertito di marinai e aerei che ha pianificato. E si è svolto in un ambiente strategico molto più favorevole, quando l’ingresso della Cina nell’economia globale avrebbe dovuto modificare il suo comportamento, e quando il signor Clinton diceva agli studenti cinesi che la diffusione di Internet avrebbe favorito la libertà e il dissenso. È stato anche quando l’esercito cinese ha accumulato una frazione del pugno che ora vanta, compresi i missili antinave sviluppati per dissuadere le navi da guerra americane dall’avvicinarsi.

Funzionari dell’amministrazione affermano che, in base alle loro valutazioni, è improbabile un taglio completo dell’accesso a Taiwan, in gran parte perché danneggerebbe l’economia cinese in un momento di grave rallentamento economico. Venerdì, il Gruppo delle 7 nazioni industrializzate, il fulcro dell’alleanza occidentale, ha avvertito la Cina di non vendicarsi per la visita della signora Pelosi, chiaramente un tentativo di suggerire che la Cina sarebbe stata ampiamente condannata per aver reagito in modo eccessivo, proprio come lo è stata la Russia per la sua invasione di Ucraina.

Ma i funzionari americani si dicono preoccupati che gli eventi dei prossimi giorni possano innescare uno scontro involontario tra le forze cinesi e quelle di Taiwan, soprattutto se l’esercito cinese lancia un missile sull’isola, o se un’incursione nello spazio aereo conteso porta a un conflitto a mezz’aria. Qualcosa di simile è accaduto 20 anni fa, quando un aereo militare cinese si è scontrato con un aereo americano per la raccolta di informazioni.

All’inizio delle esercitazioni militari mercoledì, i funzionari della Casa Bianca e del Pentagono stavano monitorando da vicino la situazione, cercando di capire se la Cina stesse inviando forze in ciascuna delle aree vicino alla costa di Taiwan che ha dichiarato chiuse. Ma la loro valutazione era che la strategia della Cina è quella di intimidire e costringere, senza innescare un conflitto diretto.

Gli esperti esterni erano più preoccupati che l’esercizio potesse intensificarsi.

“Questo è uno degli scenari difficili da affrontare”, ha affermato Bonny Lin, che ha diretto il desk di Taiwan al Pentagono e ha ricoperto altri incarichi di difesa prima di trasferirsi al Center for Strategic and International Studies di Washington, dove dirige la China Progetto di potere. “Se un’esercitazione militare passa a un blocco, quando diventa chiaro che l’esercizio è ora un blocco? Chi dovrebbe essere il primo a rispondere? Le forze di Taiwan? Gli Stati Uniti? Non è chiaro.”

Un’esercitazione trasformata in blocco è uno dei tanti scenari che vengono regolarmente “giocati alla guerra” a Washington, poiché i funzionari americani cercano di tracciare le opzioni prima che scoppi una crisi. Ma niente replica davvero un confronto nella vita reale.

Il signor Biden, dicono gli assistenti, dovrebbe provare a percorrere la delicata linea tra evitare di piegarsi ai cinesi ed evitare l’escalation.

È ancora più complicato dal continuo dibattito su come aiutare Taiwan a diventare un “porcospino”, o un paese troppo ben difeso per essere invaso dalla Cina. Nonostante tutte le chiacchiere sulle vendite di F-16 a Taiwan (la sua flotta dovrebbe raggiungere i primi 200 aerei da combattimento entro il 2026) cresce la preoccupazione che Taiwan stia acquistando il tipo sbagliato di equipaggiamento per difendersi e che abbia bisogno di imparare qualcosa lezioni dall’Ucraina.

Non è certo un nuovo dibattito. Due anni fa, un alto funzionario della difesa, David F. Helvey, ha avvertito che con l’aumento della capacità della Cina di soffocare l’isola, Taiwan stessa può, “attraverso investimenti intelligenti, inviare un chiaro segnale a Pechino che la società taiwanese e le sue forze armate sono impegnate a difesa di Taiwan”. Ma ha avvertito che le somme che il governo di Taiwan si stava impegnando per acquisire nuova tecnologia difensiva erano insufficienti per una difesa resiliente.

Il risultato è stato un costante battito di tamburi da parte di Washington che ha esortato la leadership di Taiwan a investire meno in costosi caccia F-16 e di più su ciò che Helvey ha definito “un gran numero di piccole cose”, la formula che in seguito ha aiutato l’Ucraina a resistere alle forze russe.

Tale elenco include missili da crociera mobili per la difesa costiera, mine navali, piccole imbarcazioni d’attacco rapido e artiglieria mobile.

Il presidente Tsai Ing-wen di Taiwan ha espresso sostegno alla cosiddetta strategia “asimmetrica” ​​e negli ultimi anni si è mosso per aumentare il budget della difesa e acquistare molte delle piccole armi mobili che i funzionari statunitensi hanno raccomandato, come i missili Harpoon. Ma a volte ha incontrato la resistenza di alcuni ufficiali militari taiwanesi, che sostengono che alcuni sistemi d’arma convenzionali sono ancora necessari per prepararsi a scenari diversi. Hanno anche affermato che senza un’esplicita garanzia di sicurezza da parte degli Stati Uniti, sarebbe troppo rischioso per Taiwan rinunciare alle sue armi letali.

Questa visione è leggermente cambiata negli ultimi mesi, poiché la guerra in Ucraina ha scosso l’esercito e l’opinione pubblica di Taiwan, spingendo a un maggiore abbraccio della strategia del “porcospino”. Ma quella guerra ha anche esaurito le scorte e messo a dura prova la capacità di produzione tra gli appaltatori della difesa americani e alleati, il che significa che Taiwan potrebbe dover aspettare diversi anni. E quel ritardo dà alla Cina un’apertura.

Inoltre, il budget per la difesa di Taiwan si aggira intorno ai 17 miliardi di dollari l’anno, sebbene si sia impegnata a spendere altri 8 miliardi di dollari in armamenti nei prossimi anni. In confronto, il Congresso ha recentemente stanziato 52 miliardi di dollari in aiuti all’Ucraina – che non ha i flussi di entrate di Taiwan per pagare la propria difesa – e la Cina spende nell’ordine di 230 miliardi di dollari all’anno.

Alcuni affermano anche che ciò di cui Taiwan ha bisogno dagli Stati Uniti non è solo la vendita di armi, ma altre forme di supporto, che vanno dalla tecnologia militare agli scambi operativi e all’addestramento.

Sebbene a volte l’esercito di Taiwan sia autorizzato a partecipare a simposi sulla difesa, raramente è invitato a partecipare a grandi esercitazioni militari multinazionali perché la maggior parte dei paesi non lo riconosce ufficialmente come nazione. E mentre negli ultimi anni Washington ha gradualmente intensificato l’addestramento delle forze taiwanesi sull’isola e negli Stati Uniti, il servizio militare obbligatorio dell’isola e il suo programma di riserva sono ancora considerati insufficientemente rigorosi.

“Gli Stati Uniti potrebbero aiutarci a imparare come addestrare in modo più efficiente e mobilitare le forze di riserva più rapidamente”, ha affermato Ou Si-fu, ricercatore presso l’Istituto per la difesa nazionale e la ricerca sulla sicurezza, un think tank affiliato al ministero della Difesa di Taiwan. “Potrebbero anche aiutare di più in termini di trasferimento di tecnologia, per supportare i nostri programmi di sviluppo di armi indigene”.

Naturalmente, la difesa contro l’invasione ha poca somiglianza con la difesa contro un blocco. L’esecuzione di un blocco è ancora più difficile.

“Minacciare un blocco e avviare effettivamente un blocco sono due cose molto diverse”, ha affermato Eric Sayers, un ex consigliere senior del Comando del Pacifico degli Stati Uniti e membro dell’American Enterprise Institute.

Sayers ha affermato che la Cina ha da tempo la capacità di circondare efficacemente Taiwan se avesse scelto di farlo, quindi la capacità in sé non è una sorpresa.

“Nonostante tutte le minacce che Pechino ha fatto nelle ultime settimane, sarebbe comunque molto difficile per la Marina dell’EPL e costoso per l’economia cinese mantenere un blocco per un lungo periodo di tempo”, ha aggiunto Sayers, riferendosi all’Esercito popolare di liberazione . “Ciò che danneggia l’economia di Taipei ha un effetto simile su Pechino”.

Il signor Sayers ha continuato: “La cosa più significativa della risposta della Cina è che ci sta dando un’anteprima di come l’EPL potrebbe schierare un blocco indiretto contro Taiwan in futuro per aumentare la pressione in prossimità di elezioni o altre crisi politiche”.

“Invece di annunciare un blocco militare, possono invece annunciare un’esercitazione militare estesa intorno a Taiwan che chiude o interrompe le rotte marittime per 30, 60, 90 giorni. Questo rende meno un’operazione militare e più una forma di guerra legale per giustificare un blocco indiretto per una durata che Pechino può manipolare”.

Altri affermano che gli Stati Uniti potrebbero fare di più per rafforzare la sicurezza di Taiwan, aiutandola a integrarsi meglio nel sistema economico globale. Funzionari e analisti taiwanesi sostengono che il rafforzamento dei legami commerciali e l’eventuale approvazione di un accordo commerciale bilaterale potrebbero aiutare l’isola a ridurre la sua dipendenza dalla Cina, attualmente il suo principale partner commerciale. Ma la Cina lo considererebbe senza dubbio un atto aggressivo.

I rischi geopolitici della dipendenza di Taiwan dal mercato cinese sono stati mostrati questa settimana quando, poche ore dopo l’arrivo della signora Pelosi a Taiwan, Pechino ha deciso di sospendere le esportazioni di sabbia naturale verso l’isola – chiave per la costruzione – e ha vietato le importazioni da Taiwan di alcuni tipi di frutta e pesce.

“La sicurezza economica è così importante per la sopravvivenza di Taiwan come democrazia”, ​​ha affermato Vincent Chao, ex direttore politico presso l’Ufficio di Rappresentanza Economica e Culturale di Taipei a Washington.

Diversificare il sostegno americano a Taiwan dalla vendita di armi è fondamentale non solo per difendersi meglio dalla Cina, ma anche per sollevare il morale di un compagno partner democratico, ha affermato Mark Stokes, direttore esecutivo del Project 2049 Institute, un gruppo di ricerca sulla difesa ad Arlington, in Virginia.

“Non dovremmo solo ficcargli le armi in gola e derubarle della loro agenzia in termini di determinare quali sono i loro requisiti di difesa”, ha detto il signor Stokes. “Ciò di cui Taiwan ha più bisogno dagli Stati Uniti è di essere trattato, per quanto possibile dati i vincoli, come un normale partner con rispetto”.

Eric Schmitt ha contribuito alla segnalazione da Washington.

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