MLB si avvicina a 10 anni senza un gioco perfetto

I San Francisco Giants stavano giocando la loro partita, appena giù per i gradini della clubhouse di casa all’Oracle Park, ma Carlos Rodón e alcuni dei suoi compagni di squadra sono rimasti all’interno. Lungo la costa, Clayton Kershaw stava lavorando a una partita perfetta per i Los Angeles Dodgers. La storia scorreva attraverso un laptop.

Almeno c’era il possibilmente della storia, e questo è stato abbastanza per incuriosire Rodón, che si era avvicinato così tanto alla sua fetta nel 2021. Lanciando per i Chicago White Sox contro Cleveland quell’aprile, Rodón ha ritirato i primi 25 battitori prima che il suo slider 0-2 intaccasse il parte superiore della scarpa di Roberto Pérez.

Ciò ha rovinato la partita perfetta di Rodón, ma era entusiasta di accontentarsi di un no-hitter, uno dei 317 nella storia della major league. Eppure solo 23 di quelle sono state partite perfette, e mentre guardavano il tentativo di Kershaw il 15 luglio contro i Los Angeles Angels – terminato con un ottavo inning doppio – Rodón e i suoi compagni di squadra si sono resi conto che non ne vedevano uno da molto tempo.

“Quindi siamo tornati indietro, penso su Baseball Reference o qualcosa del genere, e abbiamo scoperto che la serie più lunga era di circa 30 anni, quindi è stato un po’ pazzesco”, ha detto Rodón. “Eravamo tipo, ‘Non siamo nemmeno vicini.’ Questo è come il terzo più lungo, solo 10 anni”.

Questo mese compie un decennio da quando Félix Hernández dei Mariners ha congelato Sean Rodríguez di Tampa Bay con un cambio di cambio affondante e ha indicato il cielo sopra Seattle il 15 agosto 2012, celebrando l’ultima partita perfetta nelle major. Da allora sono state giocate più di 22.000 partite e in tutte entrambe le squadre hanno messo in base almeno un corridore.

Questo è il tratto più lungo nel baseball senza un gioco perfetto dal 1968 (Catfish Hunter) al 1981 (Len Barker). Come scoprì Rodón, il tratto più lungo di sempre è stato di 34 anni, dal 1922 (Charlie Robertson) al 1956 (Don Larsen, nelle World Series).

Quando Hernández padroneggiò i Raggi, però, il gioco perfetto era apparentemente diventato più comune. Mark Buehrle ne aveva lanciato uno nel 2009, seguito da Dallas Braden e Roy Halladay nel 2010 e da Philip Humber e Matt Cain nel 2012 prima di quello di Hernández. Ce ne sarebbe stato un altro, di Armando Galarraga nel 2010, se fosse esistito un replay per ribaltare una chiamata saltata dall’arbitro Jim Joyce sulla potenziale ultima uscita.

Quindi sono state sei partite perfette (più lo sforzo di Galarraga) in poco più di tre anni, seguite immediatamente da un decennio di pura imperfezione. Che sport.

“Sono sorpreso? Non proprio”, ha detto David Cone, che ha lanciato una partita perfetta per gli Yankees nel 1999. “Sono stato più sorpreso quando sono stati lanciati più giocatori di me ora. Questo mi ha sorpreso più del divario di 10 anni”.

Non c’è mai stato un gioco perfetto combinato e, per Cone, le probabilità di un perfecto da un lanciatore sembrerebbero essere più basse ora, perché i titolari raramente hanno la possibilità di lavorare nove inning. Eppure nel 2021 c’erano ancora sette giocatori che non hanno battuto il gioco completo, e un altro in questa stagione, dai Reid Detmers degli Angels il 10 maggio.

Inoltre, poiché un lanciatore può affrontare non più di 27 battitori in una partita perfetta da nove inning, il conteggio dei lanci tende ad essere inferiore. Solo una partita perfetta (quella di Caino) ha un numero di lanci noto di oltre 120 e la maggior parte degli allenatori lascerà che un lanciatore continui a girare intorno a quel segno tranne in rari casi, come il tentativo di Kershaw di sette inning e 80 lanci al suo debutto stagionale ad aprile , in una fredda giornata del Minnesota dopo aver terminato la scorsa stagione con un infortunio.

Corbin Burnes di Milwaukee ha lanciato otto inning senza successo a Cleveland lo scorso settembre, con 14 strikeout e una passeggiata. Ma aveva raggiunto 115 tiri, un’alta stagione, quindi Josh Hader ha concluso il no-hitter al nono posto. Burnes ha insistito sul fatto che quella notte era tutt’altro che perfetto.

“Non credo che ci sia mai stato un gioco perfetto o perfetto in cui un ragazzo può guardare indietro e dire: ‘Ho lanciato ogni tiro dove volevo e ho assolutamente dominato e loro non avevano alcuna possibilità'”, Burnes disse. “Ho lasciato dei taglierini sul piatto, ho appeso una palla curva, ho appeso un cambio. Se sei in grado di mascherarlo abbastanza e mescolare i toni, puoi farla franca con gli errori. Ma devi avere ragazzi nel posto giusto al momento giusto”.

Burnes ha parlato il mese scorso all’All-Star Game al Dodger Stadium, dove Sandy Koufax (1965) e Dennis Martinez (1991) avevano raggiunto la perfezione. Koufax è uno degli otto Hall of Famers a farlo, ma anche un no-hitter è sfuggito ad alcuni dei grandi, come Steve Carlton, Lefty Grove e Greg Maddux.

Justin Verlander di Houston ha quasi tutti i superlativi che un lanciatore potrebbe desiderare: tre no-hitters, due Cy Young Awards, un Most Valuable Player Award, un titolo delle World Series. Ma non sta inseguendo una partita perfetta per completare il curriculum.

“Non penso che sia qualcosa a cui puoi aspirare”, ha detto Verlander. “È come se i no-hitter, alcuni dei migliori, come Roger Clemens, non avessero mai avuto un no-hitter. È qualcosa che non puoi dire: “Voglio realizzarlo”.

“È davvero il modo in cui mi concentro su tutto: voglio arrivare a 300 vittorie? surah Voglio arrivare a 4.000 strikeout? surah Lo chiami, ovviamente voglio farlo, ma non è un mio obiettivo. Una partita perfetta non è un obiettivo, è qualcosa che accade nel momento. È una cosa così incredibile, le stelle devono allinearsi”.

Dal momento che la gemma di Hernández, tre lanciatori hanno schierato 26 stelle fino allo scadere del 27esimo. Yu Darvish e Yusmeiro Petit hanno rinunciato al singolo con due out nel nono inning nel 2013, e Max Scherzer ha colpito il 27esimo battitore con uno slider di riserva 2-2 nel 2015. (Scherzer, allora con Washington, finì con il primo dei suoi due nessun battitore.)

Darvish e Scherzer sono stati All-Star perenni, ma Petit è stato principalmente un sollievo in 14 stagioni di major league con sei squadre. Un paio di anni fa, prima di un allenamento primaverile con Oakland, ha ricordato in dettaglio il suo quasi incidente.

Petit stava lanciando per i Giants in casa contro gli Arizona Diamondbacks, che hanno usato un veterano, Eric Chavez, per colpire con due out nel nono. Chavez ha preso i primi cinque lanci – una palla curva, tre palle veloci e un cambio – e il suo approccio paziente ha innervosito Petit.

“Tutto funzionava insieme: il mio comando, i battitori che oscillavano presto, il conteggio dei lanci era basso, è la mia serata”, ha detto Petit, 37 anni, che è stato recentemente rilasciato dalla squadra di Classe AAA dei San Diego Padres.

“L’unica cosa è che non so perché Eric Chavez non ha giocato due tiri prima. In quel momento, ho pensato: “Qualcosa non va qui”, perché 25, 26 ragazzi prima di lui oscillano automaticamente. So che è un ragazzo veterano, ma non ha oscillato su due bei tiri. Per me, ho detto: ‘Wow, devo vivere o morire qui.’ So che era la mia ultima possibilità perché voglio vincere tutto, voglio il gioco perfetto, quindi non voglio portarlo a spasso. Era 3-2 e voglio lanciare il mio miglior tiro”.

Petit aveva lanciato solo 92 lanci. Ha provato a finire il suo capolavoro con un pallone veloce, down e in trasferta, ma Chavez lo ha tirato su una linea, proprio davanti al guanto dell’esterno destro in tuffo, Hunter Pence. Petit ha ritirato il battitore successivo per l’unico arresto della sua carriera e un anno dopo, principalmente come sostituto, ha stabilito un record nella major league ritirando 46 battitori di fila.

Naturalmente, poiché Petit lo ha fatto per diverse settimane, la serie di vittorie consecutive nelle major league è continuata senza una partita perfetta. E mentre i tassi di strikeout sono esplosi negli ultimi anni, il che significa meno palline in gioco e quindi meno possibilità di errori o colpi di fortuna, la siccità persiste.

“Anche se hai molti strikeout – tipo 10, 11, 12 in una partita sono tanti – ciò significa comunque che hai circa 15 out sul campo che devono essere colpiti direttamente da un ragazzo”, ha detto Max di Atlanta Fried, che lo scorso autunno ha vinto il clincher delle World Series ma non si è mai avvicinato a una partita perfetta.

“E devi farlo senza camminare o colpire nessuno o senza che si verifichi un errore. Quindi ci sono molte cose che devono andare per la tua strada affinché si realizzino. Più che altro, è quasi un risultato di squadra”.

E non c’è alcun preavviso per quale squadra lo farà. Nel 2012, Cain and the Giants ha vinto le World Series, ma Hernández e i Mariners sono finiti all’ultimo posto. Un secolo fa, la partita perfetta di Robertson è arrivata per una squadra dei White Sox che è andata 77-77.

Allo stesso modo, i lanciatori del gioco perfetto hanno avuto carriere da libro di fiabe (Koufax), carriere altrimenti deludenti (Humber) e carriere ordinarie (Barker). Nel giorno giusto, chiunque potrebbe unirsi al gruppo.

“Kershaw sarebbe un bravo ragazzo per il club: un Hall of Famer, andiamo!” ha detto Cono. “Ma poi ci sono altri ragazzi che hanno avuto quel giorno speciale, e la varianza casuale entra in gioco. Più mi allontanavo da esso, più apprezzo il rimbalzo della palla, il fattore fortuna, come vuoi chiamarlo.

“Voglio dire, non sarà mai più comune. Ce ne sono 23, su decine di migliaia di partite. Anche se avessi 25, 30, 35, sarebbe OK. È ancora incredibile”.

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