Paul Goldschmidt prospera per i St Louis Cardinals

Il ciclo per un battitore della major league è ben consolidato da decenni. Migliora rapidamente nei suoi primi 20 anni, raggiunge il picco intorno ai 27, forse lo tiene per qualche anno e poi inizia un lento declino.

E poi c’è Paul Goldschmidt.

Goldschmidt è stato un ottimo giocatore per la prima parte della sua carriera con gli Arizona Diamondbacks, formando sei squadre All-Star. I suoi anni di punta, come ci si potrebbe aspettare, vanno dall’età di 25 anni, quando guidava il campionato in homers e corse battute, fino all’età di 30 anni.

Ma quando è stato ceduto ai St. Louis Cardinals dopo la stagione 2018, alcuni dei suoi numeri hanno iniziato a diminuire. Sebbene fornisse ancora molto valore, smise di fare parte della squadra All-Star.

La sua media di battuta è rimasta vicina a .300 e il suo homer è di circa 30, ma ha iniziato a scivolare altrove, in particolare nelle passeggiate. La sua percentuale in base più colpi, quasi sempre superiore a .900 in Arizona, è scesa al di sotto di quella cifra per tre anni consecutivi.

Questa stagione è stata una storia diversa. Fino a mercoledì, Goldschmidt era in testa alla National League nella trinità delle statistiche, media di battuta (.332), percentuale su base (.412) e percentuale di colpi (.611); la media di battuta e i numeri di slugging erano i massimi della carriera. Aveva già 25 homer – sei in meno rispetto al totale della stagione dell’anno scorso – ed è tornato all’All-Star Game per la prima volta in quattro anni.

I suoi OPS erano 1.023, un altro record in carriera, e seguivano solo gli American Leaguers Yordan Álvarez degli Houston Astros e Aaron Judge degli Yankees. Goldschmidt è anche al secondo posto dopo Judge nella versione di WAR di Baseball Reference per i giocatori di posizione. E lo ha fatto mentre giocava in difesa a livello di Gold Glove in prima base.

Tutto questo è arrivato all’età di 34 anni, un momento in cui la maggior parte dei giocatori ha iniziato il proprio declino. Sono passati 16 anni da quando un giocatore ha concluso la sua stagione di 34 anni con un OPS alto come quello di Goldschmidt: Manny Ramirez aveva 1.058 OPS per i Red Sox 2006. (La stagione da 70 homer di Mark McGwire nel 1998, che ha prodotto 1.222 OPS, è al primo posto tra i giocatori nella loro stagione a 34 anni.) E la grande stagione di Goldschmidt a 34 anni è arrivata in particolare in un momento in cui il baseball ha test molto più severi per le prestazioni -farmaci potenziatori.

La grande stagione ha accelerato la scalata di Goldschmidt nelle liste della carriera, con il prima base che ha superato 300 homer, 1.000 run e 1.000 RBI in questa stagione.

“Quando guidi la palla come lui e colpisci per la potenza, colpisci nella media e sei un battitore a tutto tondo – e non solo colpendo .220 con un tasso di strikeout del 30 percento con 30 homer, ma, come, in realtà un battitore che è temuto in tutte le situazioni – è un grosso problema”, ha detto il mese scorso al St. Louis Post-Dispatch il manager dei Cardinals Oliver Marmol.

Marmol aveva ragione: Goldschmidt ha buone possibilità di essere solo l’ottavo giocatore dal 2012 a segnare 30 o più fuoricampo battendo .330 o più.

L’unico difetto della stagione di carriera di Goldschmidt sono state alcune recenti critiche per aver rifiutato di essere vaccinato contro il Covid-19, che ha impedito a lui e al terzo base Nolan Arenado di giocare in una serie di due partite contro Toronto il mese scorso. (I Cardinals hanno diviso le partite.) Questo problema si sarebbe ripresentato se St. Louis avesse affrontato i Blue Jays nelle World Series.

Sebbene nessuna delle due squadre sia a capo della sua divisione, Toronto e St. Louis si sono mosse nelle ultime settimane e i Cardinals sembrano una legittima minaccia per impedire ai Milwaukee Brewers di ripetersi come campioni dell’NL Central.

Goldschmidt, Arenado e il secondo base Tommy Edman si classificano secondo, terzo e settimo in WAR tra i giocatori di posizione; nessun’altra squadra ha tre giocatori tra i primi 10. Insieme, rappresentano 15 WAR.

I Cardinals hanno anche un differenziale di corsa migliore rispetto ai Brewers, una statistica fondamentale per cui St. Louis è al quarto posto tra le squadre della National League. E quella cifra potrebbe migliorare dopo che St. Louis ha rafforzato la sua rotazione con scambi alla scadenza per José Quintana e Jordan Montgomery, una coppia di titolari mancini di qualità.

Anche se non riuscissero a vincere la divisione, i Cardinals sarebbero in linea per uno dei tre posti wild card della NL nel campo dei playoff ampliato.

E se Goldschmidt dovesse tornare alla postseason, c’è motivo di credere che la sua stravagante stagione sarebbe continuata: in 21 partite di playoff, ha segnato otto fuoricampo.

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