Bitcoin e l’errore dei costi

Questo articolo è stato originariamente pubblicato nel Forze economiche Notiziario.

La teoria dei prezzi riguarda domanda e offerta. Perché il prezzo del bene Y è uguale a $X? Beh, è ​​solo domanda e offerta. Sembra semplice, ma le persone spesso sbagliano.

Un ottimo esempio può essere trovato nella discussione su bitcoin. Il prezzo del bitcoin è sceso di circa il 70% dal suo massimo storico in meno di un anno. Un ritornello comune è che il prezzo non può scendere molto a causa del costo del mining di bitcoin. È comune sentire le persone affermare che il costo energetico della produzione di bitcoin mette un minimo al di sotto del suo prezzo.

Comprendere questo argomento richiede una comprensione di come funziona Bitcoin. Nel tipico sistema di pagamento a cui la maggior parte di noi è abituata, è coinvolta un’autorità centralizzata. Se tu ed io utilizziamo la stessa banca e io voglio inviarti un pagamento, questo richiede che la nostra banca verifichi che io abbia i soldi da inviare. In tal caso, la banca addebita il denaro dal mio conto e accredita il tuo conto. Se utilizziamo banche diverse, ciò coinvolge più autorità centralizzate, ma il processo di base è lo stesso.

Bitcoin funziona in modo diverso. Se voglio inviarti bitcoin, non esiste un’autorità centrale per eseguire la verifica o l’accredito e l’addebito. Invece, questo processo è decentralizzato. I pagamenti sono verificati dal consenso della rete. Le persone che vogliono inviare bitcoin ad altri trasmettono le transazioni alla rete. Lo fanno attraverso il proprio nodo sulla rete o un nodo connesso al proprio portafoglio Bitcoin. I nodi che ricevono questi messaggi passeranno quindi transazioni valide che devono ancora essere registrate sulla blockchain ad altri nodi fino a quando queste transazioni non si propagano in tutta la rete.

Alcuni dei nodi della rete (noti come “miner”) competono per “minare” il prossimo blocco di transazioni. In questo modo si aggiunge un blocco di transazioni alla blockchain, che è un record di tutte le transazioni che sono state convalidate sulla rete. Ciò che comporta il mining è che questi nodi raccolgono gruppi di transazioni che sono state trasmesse alla rete e aggregano queste informazioni insieme ad alcune informazioni aggiuntive. Le informazioni vengono quindi passate attraverso una funzione di hash crittografica. Questo produce un output chiamato hash. Se il valore dell’hash è inferiore a un determinato valore di soglia, il miner trasmette questa soluzione al resto della rete. Tutti gli altri minatori verificano quindi questa soluzione. I miner segnalano che questo è un blocco valido passando al blocco successivo di transazioni. Il minatore che estrae con successo un nuovo blocco viene ricompensato con bitcoin di nuova emissione (e eventuali commissioni di transazione da quel blocco).

Un’informazione che viene passata attraverso la funzione hash è un numero chiamato “nonce”. La regolazione di questo nonce è fondamentale per trovare un hash che sia al di sotto della soglia. In effetti, si può pensare al mining di bitcoin come a una competizione per essere i primi a trovare un nonce che produca un hash al di sotto di una determinata soglia. L’unico modo per farlo è attraverso la forza bruta. Il minatore indovina i nonce e genera hash finché un minatore non trova con successo un hash al di sotto della soglia. Naturalmente, una macchina in grado di generare hash più velocemente di altre macchine ha un vantaggio. Più hash significano una maggiore probabilità di estrarre con successo un blocco e ricevere la ricompensa del blocco.

Tuttavia, un nuovo blocco viene aggiunto solo ogni 10 minuti circa. Il motivo per cui questo è il caso è che la soglia per l’hash viene aggiornata con la velocità di produzione dei blocchi. Se i blocchi vengono prodotti più velocemente di ogni 10 minuti, la soglia viene abbassata per rendere più difficile trovare un hash al di sotto della soglia. Se i blocchi vengono prodotti più lentamente di ogni 10 minuti, la soglia viene aumentata per facilitare la ricerca di un hash al di sotto della soglia.

La partecipazione a questo processo di mining richiede l’utilizzo di molta potenza di calcolo. All’inizio, le persone usavano i normali personal computer per estrarre bitcoin. Tuttavia, per ottenere un vantaggio, le persone hanno iniziato a costruire macchine progettate appositamente per questo scopo. In effetti, ora ci sono società quotate in borsa che esistono esclusivamente per far funzionare un gran numero di queste macchine e utilizzare la potenza di calcolo per estrarre bitcoin.

Il funzionamento di queste macchine richiede energia. Questa energia proviene generalmente da una normale rete elettrica, ma ci sono molte soluzioni creative per utilizzare risorse che altrimenti andrebbero sprecate a questo scopo. Ad esempio, invece di bruciare gas naturale, alcuni stanno catturando quel gas naturale per generare energia che viene utilizzata per gestire i minatori di bitcoin. Altri stanno usando i rifiuti di carbone per generare energia per estrarre bitcoin. Altri stanno catturando energia dalle discariche per estrarre bitcoin. Come risultato sia dell’uso di energia che di queste soluzioni creative, gran parte del dibattito sul mining di bitcoin è se generi un’esternalità positiva o negativa.

Indipendentemente dalla discussione sull’esternalità, il mining di bitcoin richiede l’uso di energia, ed è qui che emerge l’errore dei costi. Un argomento comune è che poiché il mining di bitcoin richiede energia, il costo di produzione di tale energia mette un minimo al di sotto del prezzo di bitcoin. La logica è che i miner elaborano i blocchi perché vogliono la ricompensa del blocco, ma non estraggono bitcoin se il costo in termini di energia supera il beneficio. Sono d’accordo che questo è vero. Ciò non significa che i costi energetici mettano un minimo al di sotto del prezzo del bitcoin.

Il costo di produzione di bitcoin non spiega il prezzo. Come tutto il resto, il prezzo del bitcoin è determinato dalla domanda e dall’offerta.

Una caratteristica fondamentale di Bitcoin è che i premi in blocco che ho descritto sopra vengono dimezzati (in termini di bitcoin) circa ogni 4 anni. Alla fine, non ci saranno premi per i blocchi e tutto ciò che i minatori riceveranno dai blocchi di elaborazione sono commissioni di transazione. Pertanto, verranno emessi nuovi bitcoin ogni 10 minuti fino a quando la fornitura non raggiungerà circa 21 milioni. Questa caratteristica di Bitcoin implica che sia nel breve che nel lungo periodo, nessuna quantità di sforzo di mining può mai influenzare la fornitura di bitcoin. In altre parole, l’offerta di bitcoin è indipendente dal prezzo di bitcoin. Di conseguenza, il prezzo del bitcoin è interamente determinato dalla domanda.

Come in qualsiasi mercato, l’eccesso di domanda si tradurrà in prezzi più alti e l’eccesso di offerta si tradurrà in prezzi più bassi. Tuttavia, poiché l’offerta è fissa, l’unica fonte di eccesso di domanda o eccesso di offerta è un cambiamento nella domanda.

Ma per quanto riguarda il costo dell’energia?

Il fatto che il prezzo del bitcoin sia determinato dalla domanda non significa che l’uso di energia e il prezzo non siano correlati. Invece, l’errore di costo fa tornare la relazione esattamente all’indietro. Non è il costo che determina il prezzo, è il prezzo che determina il costo.

Se il prezzo del bitcoin aumenta del 20 percento, questo mining rende sostanzialmente più redditizio di quanto non lo sia ora con l’attuale consumo di energia. Di conseguenza, ci si dovrebbe aspettare che più macchine per il mining di bitcoin vengano accese fino a quando il beneficio marginale atteso dal mining non sarà uguale al costo marginale dell’ultima unità di energia. Ciò potrebbe derivare dall’ingresso di nuovi minatori sul mercato o da minatori esistenti che accendono più macchine.

D’altra parte, se il prezzo del bitcoin scende del 20 percento, ciò renderebbe il mining sostanzialmente meno redditizio. In effetti, è probabile che non sia redditizio per alcuni minatori. Ci si aspetterebbe che un certo numero di queste macchine vengano spente o riposizionate dove c’è energia a basso costo fino a quando il beneficio marginale atteso dall’attività mineraria non sarà di nuovo uguale al costo marginale.

Pertanto, il costo dell’energia non mette un minimo sotto il prezzo. Invece, è il prezzo che influenza il costo dell’energia.

Il prezzo del bitcoin riguarda solo domanda e offerta. Come sempre.

Joshua R. Hendrickson

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Joshua R. Hendrickson è professore associato di economia presso l’Università del Mississippi. I suoi interessi di ricerca includono teoria monetaria, storia e politica. Ha pubblicato articoli su importanti riviste accademiche, tra cui Journal of Money, Credit and Banking, Journal of Economic Behaviour & Organization, Journal of Macroeconomics, Economic Inquiry e Southern Economic Journal.

Hendrickson ha conseguito il dottorato di ricerca. in Economia presso la Wayne State University. Ha conseguito la laurea e il master in Economia presso l’Università di Toledo.

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