Coco Gauff contro Naomi Osaka potrebbe essere una rivalità in divenire

Forse, alcuni anni nel futuro, se Coco Gauff continuerà a compiere il destino che alcuni hanno predetto per lei, la sua vittoria su Naomi Osaka, 6-4, 6-4, giovedì sera servirà come momento di passaggio della torcia.

O forse sarà solo il capitolo 4 in una rivalità che si estenderà per decenni. Chris Evert e Martina Navratilova hanno giocato 80 partite negli anni ’70 e ’80, 60 volte in finale. Un sacco di fan del tennis sperano in qualcosa del genere da Gauff e Osaka, soprattutto dopo la nervosa vittoria di Gauff a San Jose, in California, al Mubadala Silicon Valley Classic, uno dei numerosi tornei di ottimizzazione per gli US Open.

Gauff, che ha ancora solo 18 anni anche se sembra che sia in giro da un po’ ormai – perché, beh, lo è stata – è balzata in testa, battendo il suo potente servizio, soprattutto mentre ha sigillato il gioco finale del primo set . Sembrava che avrebbe raggiunto la vittoria, costruendo un vantaggio di 5-1 nel secondo set. L’Osaka stava servendo sullo 0-40.

Ma poi Osaka, quattro volte campionessa del Grande Slam che sta tornando da un infortunio al tendine d’Achille subito in primavera, si è animata. Ha salvato quattro match point in quella partita e poi altri tre nelle due successive chiudendo lo svantaggio sul 5-4 prima che Gauff mettesse finalmente via la partita.

“Sai certi giocatori, non importa quale sia il punteggio, sarà dura”, ha detto Gauff in una conferenza stampa post-partita. “Sono Naomi. Avrebbe potuto facilmente gettare la spugna, ma non l’ha fatto”.

Dopo che era finita, Osaka ha detto di essersi resa conto durante la partita che da molto tempo lasciava che le persone la chiamassero “mentalmente debole”.

“Ho dimenticato chi ero”, ha detto Osaka, che ha 24 anni e si è presa diversi mesi di ferie l’anno scorso mentre lottava con la salute mentale. “Sento che la pressione non mi batte. Sono sotto pressione”.

Ci sono molti tornei di tennis professionistici durante l’anno che sono eminentemente saltabili per una serie di motivi: puntate basse, mancanza di potere da star, non molti soldi in gioco. Ma la Silicon Valley Classic di quest’anno ha superato di gran lunga il suo peso. Un sorteggio accatastato – le migliori donne potrebbero scegliere di giocare questa settimana nella calda Washington, DC o nella temperata California del Nord – ha fornito matchup degni degli ultimi round dei tornei del Grande Slam dall’inizio.

Gauff vs Osaka è stata una partita degli ottavi di finale. Gauff, 11° classificato, giocherà nei quarti di finale di venerdì sera contro la spagnola Paula Badosa, quarta in classifica, vincitrice del BNP Paribas Open dell’anno scorso a Indian Wells, in California. È un match che Gauff sta apprezzando per una serie di motivi.

“Giocatori forti e giocare a semi alti come questo nei tornei di riscaldamento per gli US Open è quello che chiedo”, ha detto giovedì sera.

Poiché Gauff è ancora così giovane, ogni sua partita è sia un evento sportivo singolare che parte di un processo più ampio. Ha raggiunto la sua prima finale in singolo del Grande Slam agli Open di Francia a giugno, dove ha perso contro la numero 1 del mondo, la polacca Iga Swiatek. È caduta al terzo round a Wimbledon in una dura battaglia contro Amanda Anisimova, un’altra giovane americana emergente.

Gauff ha detto giovedì sera di aver appreso dalla sconfitta contro l’Anisimova che anche contro una linea di base potente doveva rimanere aggressiva e non assumere il ruolo di contropuntatrice. Ha trascorso le ultime tre settimane ad allenarsi fino a otto ore al giorno in Florida per prepararsi allo swing estivo sul cemento in Nord America. Ha detto di aver sentito il lavoro ripagato contro l’Osaka, una delle più grandi linee di base del gioco.

“Vincevo i rally più di lei”, ha detto di Osaka. “Manca ancora molto prima degli US Open, ma questo è un buon inizio per me”.

Allo stesso tempo, giovedì sera, ci sono stati diversi momenti in cui Gauff ha detto di aver ricevuto un sano promemoria del fatto che non si tratta solo di vittorie e sconfitte. Gauff e Osaka si esprimono regolarmente su questioni sociali, inclusi i diritti umani, la violenza armata e il diritto all’aborto. Mentre entravano in campo, i giocatori hanno visto un fan con in mano un cartello che mostrava le foto di entrambi e le parole “Grazie per essere te”.

“Questo tipo di messaggi è davvero importante per noi”, ha detto Gauff. “Dimostra che le persone non ci supportano solo per la nostra carriera, ma anche per quello che facciamo fuori dal campo”.

E per quel che vale, Gauff e Osaka ora sono tutti pari a due vittorie a testa.

Leave a Reply

Your email address will not be published.