I lacrimosi compagni di squadra della WNBA di Brittney Griner continuano a giocare dopo la sua condanna

UNCASVILLE, Connecticut – L’allenatore di Phoenix Mercury Vanessa Nygaard e il suo staff tecnico sono rimasti nell’arena vuota di Mohegan Sun giovedì, perplessi.

La Mercury avrebbe dovuto affrontare il Connecticut Sun alle 19:00 e i suoi giocatori avrebbero dovuto essere in campo durante il loro normale tiro a segno pre-partita, ma nessuno si è fatto vivo.

Invece, i giocatori di Mercury erano tornati negli spogliatoi, incollati allo schermo televisivo a guardare la condanna della loro compagna di squadra Brittney Griner e la condanna per traffico di droga e possesso di droga all’inizio di quel giorno in un tribunale russo a migliaia di chilometri di distanza. “Era come se stessi aspettando lo sgancio di una bomba”, ha detto la guardia di Mercury Diamond DeShields.

Hanno guardato con occhi pieni di lacrime mentre Griner ha combattuto attraverso le proprie lacrime e ha implorato un tribunale russo di non “porre fine alla sua vita” per un “errore onesto”. Griner è stato condannato a nove anni in una colonia penale russa e multato di 1 milione di rubli, o circa $ 16.000. La sentenza apre le porte al ritorno di Griner negli Stati Uniti attraverso uno scambio di prigionieri, ma per i giocatori la notizia è stata comunque straziante da sentire.

“E dovremmo ancora giocare a questo gioco”, ha detto la guardia di Mercury Skylar Diggins-Smith dopo la partita, aggiungendo un’imprecazione. “Nessuno voleva nemmeno giocare oggi. Come possiamo anche solo avvicinarci alla partita e avvicinarci al campo con la mente lucida quando l’intero gruppo piange prima della partita?”

Nygaard ha detto che la squadra alla fine ha attraversato una “versione” dello sparatutto, ma nulla della giornata o del gioco sembrava normale. Il momento più atipico della notte per Nygaard è accaduto pochi istanti prima della puntata, quando le luci si sono abbassate e giocatori, allenatori e arbitri hanno stretto le braccia in segno di solidarietà per 42 secondi, corrispondente al numero della maglia di Griner. I fan hanno cantato “We are BG” e “Portala a casa”.

“Ho persino stretto le braccia con un arbitro, quindi sai che non lo vedrai mai più”, ha detto Nygaard con un sorriso.

Griner è detenuta in Russia dal 17 febbraio dopo che i funzionari doganali hanno affermato di aver trovato olio di hashish, un derivato della cannabis, nel bagaglio di Griner in un aeroporto vicino a Mosca mentre si recava nel paese per giocare per l’UMMC Ekaterinburg, una squadra di basket femminile professionista. Griner ha detto durante il suo processo con l’accusa di droga che l’olio di hashish, in una penna per vaporizzatori, era stato imballato per errore. I giocatori della WNBA e altri atleti professionisti hanno combattuto ferocemente per la loro libertà. A maggio, il Dipartimento di Stato degli Stati Uniti ha affermato di aver stabilito che Griner era stata “detenuta ingiustamente” e che i suoi funzionari si sarebbero adoperati per liberarla. Gli esperti hanno affermato che uno scambio di prigionieri è il percorso più probabile per il rilascio di Griner; la Casa Bianca ha recentemente affermato di aver avanzato una proposta “sostanziale”.

Nel frattempo, i compagni di squadra e i fan di Griner hanno continuato la loro campagna pubblica di sostegno.

Mentre i fan riempivano l’arena giovedì sera, sono stati accolti dai ballerini del Connecticut Sun e dai membri dello staff dell’arena che indossavano le magliette “We are BG”. Griner viola e arancione n. 42 maglie di Mercury riempivano gli spalti insieme a variazioni di abbigliamento con messaggi che chiedevano la sua libertà. I giocatori di Mercury hanno indossato le magliette “We are BG” durante il riscaldamento prepartita, così come lo staff tecnico del Connecticut e diversi giocatori del Sun. La playmaker del Sun Jasmine Thomas, che è stata infortunata, indossava una felpa con cappuccio con una foto di Griner sul davanti e il suo numero 42 sul retro.

Sharon White, fan del Sun e abbonato dal 2002, era tra coloro che indossavano i colori Mercury. Indossava una maglietta viola con il nome e il numero di Griner, che ha detto di indossare in ogni partita indipendentemente dall’avversario.

“Quando torno a casa, lo lavo e lo indosso di nuovo, anche quando non stanno giocando”, ha detto White, aggiungendo che i suoi amici spesso la prendono in giro per quanto indossa la maglietta. La White ha detto di aver pianto mentre guardava il verdetto di Griner giovedì.

“Fa solo male – la amo come giocatrice, ed è solo una situazione triste”, ha detto White, asciugandosi le lacrime dagli occhi. Ha aggiunto: “Non ha bisogno di essere lì. Quando torna a casa, non ha bisogno di tornare indietro. Penso che nessuno dei nostri giocatori dovrebbe andare laggiù”.

Molti giocatori della WNBA vanno all’estero durante la bassa stagione per giocare per squadre internazionali per integrare le loro entrate. La Griner è stata mostrata con una foto della sua squadra dell’UMMC Ekaterinburg da dietro le sbarre giovedì.

Tra quelli nella foto c’era Jonquel Jones, l’attaccante del Sun che ha vinto il Most Valuable Player Award della WNBA la scorsa stagione. Jones, come Griner, gioca per la squadra russa da diversi anni.

Jones ha detto che non si sarebbe mai aspettata che accadesse qualcosa di simile alla detenzione di Griner. Dopo l’arresto di Griner, Jones ha detto di aver appreso che anche l’olio di cannabidiolo, che porta sempre con sé per aiutare a riprendersi da dolore e ferite, era illegale in Russia.

“Le mie esperienze laggiù sono state così buone”, ha detto Jones. “La nostra squadra era di prim’ordine. Ci hanno trattato come i professionisti che siamo. Ci è piaciuto andare lì per questo. Quindi ci siamo sempre sentiti al sicuro. Non abbiamo mai pensato che sarebbe successo qualcosa. Quindi vedere succedere a uno dei miei compagni di squadra ed essergli così vicino e capire che avrei potuto essere io, lo mette in prospettiva”.

Jones ha detto che eccitarsi per la partita di giovedì è stato difficile; il momento di solidarietà l’ha resa ancora più emotiva.

“Era come, ‘Dang, l’abbiamo fatto, e ora devo andare a giocare a basket; il mio amico è ancora rinchiuso all’estero’”, ha detto Jones. “Quindi semplicemente vai là fuori e fai il meglio che puoi fare e non dare il momento per scontato, sapendo che questo è dove vorrebbe essere.”

Il Mercury ha perso la partita, 77-64, con un parziale di 18-0 Sun nel terzo e quarto quarto che ha messo la partita fuori portata. Diggins è stato il capocannoniere della partita, con 16 punti, e Jones ha chiuso con 14. Ma per entrambe le squadre, i numeri non sembravano avere importanza.

“Ci sveglieremo domani e BG sarà ancora in una prigione russa”, ha detto Nygaard. “È il giorno 169 o qualcosa del genere domani, e l’orologio continua, e vogliamo solo che torni a casa.”

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