Il Fulham torna in Premier League. restare? È più difficile.

LONDRA — Il bello di Aleksandar Mitrovic è che non è solo un attaccante, torace a botte, testa rasata e occhi acuti. Non è semplicemente un nazionale serbo, una presenza abbastanza costante per il suo paese per quasi un decennio. Né è solo una sorta di eroe nazionale, autore del gol che ha mandato il suo paese ai Mondiali.

È anche, si scopre, una questione esistenziale.

Rafael Benítez, uno della lunga serie di ex allenatori di Mitrovic, ha considerato l’enigma del suo ex pupillo per circa 15 minuti quando ci riesce. “C’è un detto in Spagna”, ha detto Benítez, un uomo che non manca mai di un aforisma. “È meglio essere la testa del topo che la coda del leone.”

Quello che Mitrovic deve decidere, ha detto Benítez, è se gli basta.

Pochi giocatori presentano una dicotomia così netta come Mitrovic. Ad anni alterni in cui il suo club, il Fulham, entra e esce dalla Premier League ogni anno dal 2018, il 27enne attaccante è stato a volte uno dei finalisti più spietati del calcio europeo, un obiettivo implacabile. segnapunti, e altre ancora un motore fermo, una lama smussata, inefficace e anonima.

La differenza, ovviamente, è la divisione in cui si trova. Nel campionato di seconda fascia, il record di Mitrovic è impareggiabile. Ha una media di un gol ogni 117 minuti. È già 12° nella classifica dei marcatori di tutti i tempi della divisione. L’anno scorso ha collezionato 44 presenze e segnato 43 gol. Nessuno ha mai segnato più gol in una sola stagione di campionato. Il record precedente era di 31.

Che la sua produzione dovrebbe diminuire in Premier League, dove il Fulham tornerà ancora una volta in questa stagione, non è certo una sorpresa. Dopotutto, dovrà affrontare un difensore di calibro superiore e il Fulham, una specie di club da cruiserweight, farà fatica a creare così tante possibilità per lui. È naturale, quindi, che Mitrovic debba faticare a segnare così tanti gol: 11 gol nella sua prima stagione nella massima serie al Fulham, e solo tre nell’ultima.

Ciò che è degno di nota, tuttavia, è l’entità del calo. Quando il Fulham è stato retrocesso l’ultima volta, nel 2021, Mitrovic era solo una parte fugace della squadra. Un giocatore troppo bravo per il campionato sembrava non essere abbastanza buono per la Premier League.

Non è l’unico intrappolato nello stesso dilemma. Mitrovic è, invece, semplicemente l’illustrazione più forte di un dilemma che deve affrontare una fascia di giocatori e, sempre più, una squadra selezionata di club, compreso il Fulham. Rappresentano forse il problema più urgente che il calcio inglese deve affrontare all’alba di una nuova stagione di Premier League: le squadre che si ritrovano perse da qualche parte tra la testa del topo e la coda del leone.

Rick Parry ha smesso di usare il termine “pagamenti con il paracadute”. Poteva essere così che erano stati progettati – un modo per attutire il colpo economico per le squadre che scendono dalla Premier League e approdano in Campionato, una rete di sicurezza per la perdita degli ingenti introiti televisivi garantiti dalle prime – ma non cattura più il loro impatto.

Invece, Parry, il presidente della English Football League, l’organismo che sovrintende al secondo, terzo e quarto livello del calcio inglese, ha dato ai pagamenti un nome che ne sintetizza meglio l’effetto. I tre anni di entrate extra, per un totale di 110 milioni di dollari, funzionano ora come “pagamenti con trampolino”, ha detto Parry.

Fulham fornisce un esempio appropriato. Il motivo per cui è così facile vedere il contrasto nelle fortune di Mitrovic in Premier League e Campionato è perché ha passato le ultime quattro stagioni a rimbalzare tra loro: il Fulham è stato retrocesso nel 2019, promosso nel 2020, retrocesso di nuovo, promosso di nuovo.

Più o meno lo stesso ha fatto il Norwich City (promosso nel 2019 e nel 2021, retrocesso nel 2020 e nel 2022), mentre Watford (retrocesso nel 2020 e 2022, promosso nel mezzo) e Bournemouth (retrocesso nel 2020, promosso questa primavera) si sono dimostrati solo un po’ meno volatile.

Che quelle squadre dovrebbero monopolizzare i posti in promozione non sorprende Parry. Non è solo che i soldi che ricevono dalla Premier League consentono loro di gestire budget di gran lunga superiori alla maggior parte dei loro avversari in campionato. È il fatto che così poche squadre della divisione ora ricevono quei pagamenti.

I club del trampolino rappresentano così tanti posti di promozione e retrocessione negli ultimi anni che solo cinque squadre – le tre espulse dalla Premier League la scorsa stagione, così come West Bromwich Albion e Sheffield United – dei 24 club della divisione riceveranno pagamenti con il paracadute quest’anno.

Per la maggior parte del resto, la promozione automatica è effettivamente fuori portata.

“Il campionato è un grande campionato”, ha detto Parry. “È incredibilmente competitivo e imprevedibile, a patto di accettare che due delle squadre retrocesse torneranno in vantaggio”.

Sebbene veda i playoff della divisione – che ampliano il pool di aspiranti alla promozione prima di schiacciare i sogni di tutti tranne uno – come una “grazia salvifica, dando a tutti gli altri un obiettivo”, crede che la radicata disuguaglianza serva a indurre i proprietari a diventare insostenibili spesa per cercare di livellare il campo di gioco. “C’è la sensazione che devi investire troppo”, ha detto.

Ma mentre la salute in corso del campionato è la preoccupazione centrale di Parry, sostiene che la prevedibilità dovrebbe essere fonte di ansia anche per la Premier League. “È un problema anche per loro”, ha detto. Il suo punto di forza è quanto sia competitivo: per il titolo, per i posti in Champions, in fondo. Se sai quali squadre stanno perdendo, allora parte del dramma è perso”.

Come sempre, all’alba di una nuova stagione, al Fulham c’è la convinzione che il ciclo si possa spezzare. Marco Silva, quarto allenatore del club in quattro anni, ha studiato le cause profonde delle retrocessioni subite dai suoi predecessori nel 2019 e nel 2021. È fiducioso di poter evitare le stesse botole. “Dobbiamo scrivere una storia diversa”, ha detto a The Athletic.

Come tutte quelle squadre che si sono trovate sul grande precipizio del calcio inglese, però, l’equilibrio è delicato. Il Fulham, come il Watford e il Norwich prima, deve spendere abbastanza soldi per avere una possibilità di rimanere in Premier League, ma non spendere così tanto che, in caso di fallimento, il futuro del club è in pericolo. (La sontuosa baldoria intrapresa dopo la promozione nel 2020 si è ritorta contro in modo così spettacolare che l’idea di reclutare troppo pesantemente in preparazione per la Premier League è entrata nel lessico come “fare un Fulham.”)

Per la maggior parte di quei club, la parola d’ordine è “sostenibilità”, ha affermato Lee Darnbrough, uno scout e analista che ha trascorso gran parte della sua carriera lavorando per squadre cercando di tracciare il confine sottile tra Premier League e Championship. Darnbrough ha trascorso del tempo a Norwich, Burnley e West Brom, prima di ottenere il suo attuale lavoro, come capo del reclutamento a Hull City.

Al West Brom, il club yo-yo più tradizionale del calcio inglese, la ricerca della sostenibilità ha portato i dirigenti della squadra a fare un budget per un posto tra le “25 migliori squadre” del paese, ha detto Darnbrough: né assumere un posto in Premier League, né accettare un posto nel campionato.

“Ai miei tempi, non siamo arrivati ​​al diciassettesimo posto in Premier League o al quarto posto in campionato”, ha detto. “Era sostenibile così. Non direi che eravamo a nostro agio, ma sapevamo a che punto eravamo. La sfida era quella di evitare gli yo-yo tra le divisioni, ma conoscevamo i parametri”.

L’ambizione, ovviamente, è sempre stata quella di trovare un modo per sopravvivere alla prima stagione, per trasformare il club in una sorta di appuntamento fisso, come hanno fatto negli ultimi anni artisti del calibro di Crystal Palace e (più spettacolare) Leicester City. “Il problema è sapere a che punto sei stabilito”, ha detto Darnbrough. “Non puoi stare alzato una volta e poi togliere subito le catene.”

Per un intero gruppo di squadre, quel punto potrebbe non arrivare mai veramente. I pagamenti con il paracadute possono distorcere il campionato, ma sono una goccia nell’oceano rispetto a ciò che una squadra ha guadagnato dopo aver goduto di tre, quattro o cinque anni consecutivi in ​​Premier League.

Questo, ha detto Parry, crea un ciclo in cui è sempre probabile che le squadre che salgono tornino indietro. “C’è una ragione per cui i club della Premier League amano i pagamenti con il paracadute”, ha detto.

Fulham e Bournemouth, come Watford e Norwich e West Brom prima di loro, sono intrappolati nella stessa terra di nessuno di Mitrovic, intrappolati tra la testa del topo e la coda del leone.

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