Keyshawn Johnson vuole che la NFL ricordi i suoi “quattro dimenticati”

La lezione di storia di Keyshawn Johnson è iniziata con una domanda. Nel 2020, Bob Faither, un giornalista di Newsday, voleva scrivere un libro su Kenny Washington e Woody Strode, i cui acquisti ai Los Angeles Rams nel 1946 hanno infranto un divieto effettivo per i giocatori neri nella NFL

Faither pensava che avrebbe chiesto a Johnson, che era stato un membro schietto dei Jets alla fine degli anni ’90 quando Faither copriva la squadra, di loro. Johnson, come entrambi i giocatori, è originario di Los Angeles, anche se ha giocato a football al college alla USC molto tempo dopo che Washington e Strode erano stati i migliori nella stessa squadra dell’UCLA del 1939 di Jackie Robinson.

Eppure Johnson ha detto di non avere idea della loro importanza come due dei quattro giocatori neri per infrangere la barriera dei colori della NFL. Non sapeva nemmeno che i proprietari della NFL avevano raggiunto un accordo tra gentiluomini di non ingaggiare giocatori neri che è durato dal 1934 al 1946. Il divieto, ha appreso Johnson, è stato interrotto solo dopo che uomini d’affari e giornalisti a Los Angeles hanno fatto pressioni sui Rams affinché firmassero Washington e Strode in 1946. Bill Willis e Marion Motley si uniscono ai Cleveland Browns lo stesso anno.

La mancanza di consapevolezza di Johnson era un segno di quanto poco avesse fatto la NFL per celebrare i giocatori. Ma questo cambierà sabato, quando la Pro Football Hall of Fame consegnerà il suo Pioneer Award alle famiglie dei giocatori durante la sua cerimonia annuale di consacrazione.

Non sarebbe successo senza Johnson e Glauber, che hanno fatto pressioni sulla Hall per l’onore e hanno scritto “The Forgotten First: Kenny Washington, Woody Strode, Marion Motley, Bill Willis and the Breaking of the NFL Color Barrier”, che è stato rilasciato nel 2021 .

In un’intervista telefonica, Johnson e Glauber hanno parlato del motivo per cui la storia dei cosiddetti Forgotten Four è rimasta in gran parte non riconosciuta, degli effetti del passato razzista della NFL e dell’impatto del dare ai quattro giocatori pionieri il dovuto.

Questa intervista è stata leggermente modificata per chiarezza e condensata.

Keyshawn, hai scritto che non sapevi di Washington o di Stroud anche se giocavi a football al college nello stesso Los Angeles Memorial Coliseum che loro conoscevano quando frequentavano l’UCLA

KEYSHAWN JOHNSON Sai, quando ci pensi crescendo, quando parli di comunità afroamericane o di scuole nere, ci sono solo quattro neri di cui si parla nella storia: Rosa Parks, Martin Luther King, Malcolm X, Harriet Tubman. Voglio dire, è piuttosto semplice. Jackie Robinson nello sport. Jesse Owens nello sport e un po’ di Arthur Ashe hanno spruzzato dentro. Non c’è un vero e proprio tuffo nella storia. E quando arriviamo al college, risciacqui e ripeti tutto da capo. Ci insegneranno tutto sulla storia dei bianchi.

Quindi, quando Bob ha portato questo alla mia attenzione, ha suscitato il mio interesse perché era nel mio cortile, a pochi isolati da dove sono cresciuto. Non ne ero a conoscenza perché non se ne parlava. C’è un monumento al Colosseo di Kenny Washington. Ma non so se è lassù al Rose Bowl. È solo che non ricordo di averlo mai visto e vado a un sacco di giochi lì.

Una delle sezioni più interessanti del libro è stata la discussione sul divieto implicito di ingaggiare giocatori neri. Indichi George Preston Marshall, il proprietario segregazionista del franchise di Washington, ad aver guidato il divieto, ma noti che gli altri proprietari sono andati d’accordo con lui.

JOHNSON Non succede mai con un solo ragazzo. Non puoi chiamare tutti razzisti, ma quando tolleri e ignori e giri la testa dall’altra parte, sei altrettanto colpevole. Sei in colpa tanto quanto quelli che l’hanno iniziata. Così è oggi negli sport professionistici e in politica. Stessa roba, anni diversi.

Per decenni, la Major League Baseball ha celebrato Jackie Robinson e ha affrontato la brutta eredità della barriera dei colori di quella lega. Perché la NFL ha impiegato così tanto tempo per fare lo stesso?

JOHNSON A quel tempo, il baseball era lo sport numero uno in America quando Jackie Robinson stava facendo il suo affare. Mentre nel calcio avevi Fritz Pollard [Pollard was the first Black head coach in pro football and won a championship as a player for the Akron Pros in 1920.] e poi un’interruzione in un momento in cui il football e il baseball del college erano più grandi. La lega tende a sbagliare molte cose e poi cerca di correggerle in seguito, quindi non è fuori dal regno che potrebbe essere semplicemente volato sopra le loro teste.

BOB GLAUBER Questa non è una storia particolarmente giusta, vietare i giocatori neri. E ora, i giocatori neri costituiscono circa il 70 percento dell’intero roster della NFL. La lega non si è coperta di gloria con questa storia.

Detto questo, quando siamo andati in campionato e abbiamo cercato analisi e opinioni, a cominciare da Roger Goodell, lui lo possedeva. Ha detto: “Quella storia è vera e non possiamo cambiarla e dobbiamo accettarla”.

I quattro giocatori hanno avuto carriere divergenti: alcuni sono durati più a lungo. Alcuni sono durati, in realtà, abbastanza brevemente. Qualcuna delle loro storie personali risuona più forte con te, Keyshawn?

JOHNSON Si tratta solo di come sono stati trattati da alcuni dei loro compagni di squadra, sia buoni che cattivi. Quelle storie mi restano sempre impresse. Come persone come George Preston Marshall trattavano le persone in modo vendicativo, eppure erano ancora in grado di possedere una squadra e volevano che i giocatori neri lo servissero. Per me, è sbalorditivo. Allo stesso tempo, questi giocatori devono ancora combatterlo e non lasciare che li possieda o portare via il loro spirito per fare cose che vogliono fare, ovvero praticare sport professionistici. Motley è stato praticamente licenziato, non ha potuto giocare o allenare nella National Football League, ma ha continuato a lottare. Quella perseveranza, quella durezza mentale è ciò che conta per me.

La razza rimane una tensione centrale nella NFL con la causa di Brian Flores che affermava di essere stato discriminato nelle assunzioni, pregiudizi razziali nell’accordo sulle commozioni cerebrali e critiche sul fatto che ci siano pochi proprietari di squadre di colore. Quindi questi quattro giocatori premiati nella Hall of Fame cambieranno la dinamica?

CREDENTI Questa sembra solo una conclusione emotiva per la loro storia perché la Hall of Fame li sta onorando. Ma per me è davvero l’inizio di una maggiore consapevolezza di chi erano, cosa facevano e perché erano così importanti perché non sono nomi familiari come Jackie Robinson. Non so se vorranno mai esserlo. Ma dovrebbero esserlo.

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