La Gran Bretagna non ha buone opzioni mentre incombe la minaccia di una recessione

Lo scrittore è autore di “Two Hundred Years of Muddling Through: The Surprising Story of the British Economy”

Le nuove previsioni della Banca d’Inghilterra danno una lettura eccezionalmente cupa. Nei mesi scorsi il governatore della banca, Andrew Bailey, ha avvertito che l’istituto sta percorrendo “un sentiero stretto” tra i rischi di una continua inflazione elevata e la possibilità di una recessione. Il Regno Unito è ora pronto a sperimentare entrambi, lasciando il prossimo primo ministro con alcune scelte scomode.

La BoE prevede che l’inflazione raggiungerà un picco annuo di oltre il 13 per cento e rimarrà al di sopra del 10 per cento per gran parte del 2023. Prevede che l’economia scivolerà in recessione nel prossimo trimestre e non tornerà a crescere fino al 2024. Anche allora, l’eventuale guarigione sarà anemica. La disoccupazione, nello scenario centrale della banca, aumenterà per ciascuno dei prossimi tre anni.

La BoE prevede che la profondità della recessione sarà paragonabile a quella dei primi anni ’90 e più mite di quella seguita alla crisi finanziaria o ai blocchi associati alla pandemia, ma il colpo ai redditi delle famiglie sarà molto più profondo. Le previsioni mostrano il più grande calo registrato in due anni del reddito reale disponibile delle famiglie.

Eppure, nonostante la previsione di una recessione, il Comitato di politica monetaria ha registrato un aumento dello 0,5% dei tassi di interesse, il più grande aumento singolo da quando la banca ha ottenuto l’indipendenza operativa nel 1997. Sebbene il Regno Unito sia tutt’altro che unico tra le economie avanzate quando si tratta di soffrire di disagio alta inflazione, la natura dell’inflazione britannica comincia a sembrare più problematica.

L’inflazione europea è principalmente una storia di aumento dei prezzi dell’energia, mentre l’inflazione americana è ora guidata da un mercato del lavoro teso che spinge al rialzo i costi nel settore dei servizi. La Gran Bretagna ha una dose di entrambi.

L’MPC si è accontentato di guardare per lo più oltre l’inflazione al di sopra dell’obiettivo guidata dall’aumento dei prezzi delle materie prime globali e dalle interruzioni della catena di approvvigionamento legate alla pandemia, ma ora ritiene che le pressioni sui prezzi generate a livello nazionale richiedano un’azione più decisa. Ridurre queste pressioni interne, secondo l’MPC, richiede una medicina dolorosa: tassi di interesse più alti per rallentare le decisioni di assunzione e togliere parte del calore dal mercato del lavoro, anche se gli alti prezzi dell’energia già mettono sotto pressione i redditi e la spesa dei consumatori.

Tale punto di vista è certamente discutibile. Cornwall Insight, una società di consulenza, stima che la tipica bolletta energetica domestica sarà di circa £ 3.500 nel 2023, in aumento da più vicino a £ 1.000 nel 2021. Con i consumatori costretti a spendere circa il 9% del loro reddito al netto delle imposte nel 2023 , dal 4,6 per cento prima dell’aumento dei prezzi, la spesa discrezionale per altri beni e servizi diminuirà drasticamente.

Le aziende di servizi ad alta intensità di manodopera rivolte ai consumatori potrebbero ripensare i piani di assunzione in tempi relativamente brevi man mano che la domanda si esaurisce. Una parte dei cinquanta e sessant’anni che ha preso un pensionamento prima del previsto nel 2020 e nel 2021 potrebbe ritrovarsi costretta a tornare al lavoro per sbarcare il lunario, aumentando l’offerta di lavoro. L’aumento delle bollette energetiche è inflazionistico a breve termine. Ma nel medio termine agiscono come un aumento delle tasse deflazionistiche su famiglie e imprese.

Ma che le previsioni della BoE siano corrette o meno su come si svilupperanno il mercato del lavoro e le pressioni sui prezzi interni, sono quasi certamente sbagliate quando si tratta di come risponderà il Tesoro. Gli ultimi numeri della banca, come sempre, sono condizionati al mancato cambiamento della politica fiscale. Tuttavia, una volta che la Gran Bretagna avrà un nuovo primo ministro all’inizio di settembre, seguirà una qualche forma di allentamento fiscale sotto forma di tagli alle tasse, ulteriori sconti sulla bolletta energetica o entrambi. È difficile vedere che nessuna di queste misure sia sufficiente per evitare una recessione a questo punto, ma potrebbero comunque allentare parte della pressione sul reddito delle famiglie nei prossimi mesi.

Chiunque sia il prossimo premier britannico, il loro rapporto con la BoE diventerà sempre più teso. Un MPC pronto ad aumentare i tassi di interesse in una previsione di recessione sta segnalando che si muoverà per compensare qualsiasi allentamento fiscale proveniente dal governo con una politica più restrittiva.

La banca ha concluso che una recessione è necessaria per riportare l’inflazione all’obiettivo. Liz Truss, la favorita per vincere il concorso per la leadership dei conservatori sia secondo i sondaggi che i bookmaker, ha avvisato nelle ultime settimane la BoE per il suo mancato controllo dell’inflazione. È improbabile che sia particolarmente felice di una banca centrale pronta ad agire aumentando i tassi in un’economia in rallentamento e compensando qualsiasi allentamento politico da parte di un governo che guida.

In un contesto di inflazione globale dei prezzi dell’energia, un mix di politica fiscale più accomodante e politica monetaria più restrittiva potrebbe essere appropriato per la Gran Bretagna. Un sostegno fiscale mirato può sostenere le famiglie più a rischio a causa dell’aumento dei prezzi e impedire il fallimento di alcune imprese altrimenti redditizie. Tassi più elevati possono sostenere il valore della sterlina e contribuire a smorzare le pressioni sui prezzi importati.

Ma scegliere il giusto mix di politiche per la Gran Bretagna ora è molto simile a prendere la maglietta meno stropicciata dal cesto della biancheria: l’opzione migliore non è necessariamente quella buona. Il paese è più povero di quanto pensasse. A breve termine è inevitabile. Il vero dibattito politico riguarda il modo in cui questo dolore viene diviso tra famiglie, imprese e bilancio del governo, non come viene evitato.

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