La sentenza di Brittney Griner rinnova la pressione sul presidente Biden

WASHINGTON — Immediatamente dopo che un giudice di Mosca ha emesso giovedì la condanna a nove anni di reclusione di Brittney Griner, le richieste del presidente Biden sono diventate più forti per trovare un modo per riportarla a casa.

“Chiediamo al presidente Biden e al governo degli Stati Uniti di raddoppiare i loro sforzi per fare tutto ciò che è necessario e possibile”, ha affermato il reverendo Al Sharpton in una nota.

Funzionari e analisti statunitensi si erano rassegnati a un verdetto di colpevolezza per la signora Griner, una star del basket che gioca per una squadra russa durante la bassa stagione della WNBA. Ma la fredda realtà della sua condanna con l’accusa di droga è stata uno shock e le rinnovate richieste al signor Biden di ottenere il suo rilascio, anche se i critici erano furiosi che l’offerta di scambiare prigionieri con Mosca ricompenserebbe la presa di ostaggi russi.

Il risultato è un doloroso dilemma per l’amministrazione Biden mentre cerca di mantenere una linea dura contro il presidente russo Vladimir V. Putin per la sua guerra in Ucraina.

“Non c’è niente di buono qui”, ha affermato Andrea Schneider, esperta di risoluzione dei conflitti internazionali presso la Cardozo School of Law. “Non importa quello che fa Biden, sarà criticato, o perché stiamo dando troppo o non stiamo lavorando abbastanza duramente”.

I funzionari del Cremlino avevano affermato che qualsiasi potenziale accordo non poteva procedere prima che il suo processo fosse completato, creando un barlume di speranza che il verdetto potesse aprire le porte a uno scambio. Ma gli analisti lo hanno definito improbabile a breve.

“Non credo che questo si risolverà rapidamente”, ha affermato Jared Genser, un avvocato per i diritti umani che rappresenta gli americani detenuti da governi stranieri. “Penso che il fatto che Putin non abbia detto subito di sì significhi che ha guardato l’offerta degli Stati Uniti e ha detto: ‘Beh, questa è la loro prima offerta. Posso ottenere di più.’”

Quell’offerta degli Stati Uniti, presentata per la prima volta alla Russia a giugno, chiedeva il rilascio della signora Griner e Paul N. Whelan, un ex marine arrestato a Mosca e condannato per spionaggio nel 2020.

L’amministrazione Biden ha proposto di scambiare i due americani per il famigerato trafficante d’armi russo Viktor Bout, che è a metà di una condanna federale a 25 anni di reclusione per essersi offerto di vendere armi a un gruppo ribelle colombiano che gli Stati Uniti consideravano un’organizzazione terroristica.

La proposta ha già rimodellato la diplomazia statunitense nei confronti della Russia, che era stata congelata ai livelli più alti dall’invasione dell’Ucraina da parte di Putin il 24 febbraio. Una telefonata sulla questione il 29 luglio tra il Segretario di Stato Antony J. Blinken e il suo omologo russo, Sergey V. Lavrov, quale la loro prima conversazione dall’inizio della guerra. Ma sembrava lasciare impassibile il Cremlino. La Casa Bianca afferma che la Russia ha fatto una controfferta non specificata in “malafede” che gli Stati Uniti non stanno prendendo sul serio.

Venerdì, Lavrov ha detto ai giornalisti che le due nazioni avrebbero continuato a discutere la questione attraverso canali consolidati. Ha ripetuto l’insistenza del Cremlino sul fatto che gli Stati Uniti non discutano i negoziati in pubblico, sebbene i media russi abbiano iniziato a collegare il caso del signor Bout a quello della signora Griner all’inizio di quest’estate.

Ma la pressione è sbilanciata. Mentre il signor Putin ha cercato a lungo il rilascio del signor Bout, forse per lealtà verso un uomo con profondi legami con lo stato di sicurezza della Russia, la continua prigionia del trafficante d’armi costa poco al signor Putin. Il tempo, in altre parole, è a favore di Putin.

Il signor Biden, invece, si ritrova schiacciato da due lati.

Da una parte ci sono i sostenitori della signora Griner. Sua moglie, Cherelle Griner, ha chiesto pubblicamente al signor Biden di concludere un accordo con il signor Putin il prima possibile. Queste richieste sono state riprese da Mr. Sharpton, gruppi di attivisti democratici, esperti televisivi, atleti professionisti e celebrità sui social media. (Il signor Sharpton giovedì ha anche chiesto il rilascio del signor Whelan.)

“Come può sentirsi come se l’America le avesse dato le spalle?” ha detto la superstar dell’NBA LeBron James a metà luglio. “Mi sentirei come, ‘Vorrei anche tornare in America?'”

Questo prima che la proposta del signor Biden di liberare il signor Bout diventasse pubblica. I funzionari hanno affermato di aver divulgato l’offerta, che è stata confermata la scorsa settimana da una persona informata sui colloqui, per aumentare la pressione sulla Russia. Ma la rivelazione potrebbe anche aver riflesso il desiderio di mostrare ai sostenitori della signora Griner che il signor Biden non era seduto con le sue mani.

“Riteniamo che sia importante per il popolo americano sapere quanto sta lavorando duramente il presidente Biden per riportare a casa Brittney Griner e Paul Whelan”, ha detto all’epoca John F. Kirby, un portavoce della sicurezza nazionale della Casa Bianca. “Pensiamo che sia importante che le loro famiglie sappiano quanto ci stiamo lavorando sodo”.

Dopo che la signora Griner è stata condannata giovedì, il signor Biden ha rinnovato il suo impegno a “perseguire ogni possibile strada per riportare a casa Brittney e Paul Whelan sani e salvi il prima possibile”.

Tuttavia, la Casa Bianca non direbbe come il signor Biden potrebbe raggiungere quell’obiettivo. “Non credo che sarebbe utile a Brittany oa Paul per noi parlare più pubblicamente di dove siamo nei colloqui e di cosa il presidente potrebbe o non potrebbe essere disposto a fare”, ha detto Kirby.

Ma quasi tutte le offerte aggiuntive amplificherebbero sicuramente le critiche dall’altro fianco del signor Biden – e le accuse che il signor Biden si sarebbe piegato all’estorsione da parte del signor Putin, un uomo che ha definito un criminale di guerra.

“Questo è il motivo per cui le dittature – come Venezuela, Iran, Cina, Russia – prendono in ostaggio gli americani, perché sanno che otterranno qualcosa per questo”, ha detto a Newsmax la scorsa settimana il rappresentante Mike Waltz, repubblicano della Florida. “Sanno che alla fine qualche amministrazione pagherà. E questo mette solo un bersaglio sulla schiena di ogni americano là fuori”.

Mike Pompeo, l’ex segretario di stato, ha fatto eco alle critiche in un’intervista a Fox News la scorsa settimana, affermando che liberare il signor Bout “probabilmente porterebbe all’arresto di più” americani all’estero. E l’ex presidente Donald J. Trump, che quando era in carica era orgoglioso di aver liberato gli americani detenuti all’estero, ha criticato l’accordo proposto in termini rozzi.

Il signor Bout, ha detto, era “assolutamente uno dei peggiori al mondo, e gli sarà concessa la libertà perché una persona potenzialmente viziata va in Russia carica di droga”. (I funzionari russi che hanno arrestato la signora Griner in un aeroporto della zona di Mosca a metà febbraio hanno trovato meno di un grammo di olio di cannabis vaporizzato nelle sue borse.)

Il signor Genser, l’avvocato di altri detenuti americani, ha notato che il signor Biden ha un’opzione oltre ad aumentare la sua offerta. Potrebbe cercare nuovi modi per far soffrire Putin.

“Devi aumentare drasticamente il costo per Vladimir Putin per tenerli detenuti”, ha detto Genser. “Non si tratta solo di dare a Putin ciò che vuole. Si tratta di aumentare contemporaneamente il dolore per lui”.

Non è un compito facile, tuttavia. I funzionari dell’amministrazione Biden hanno passato mesi cercando di escogitare modi per infliggere abbastanza dolore al signor Putin da fargli cessare la sua invasione dell’Ucraina. Come la libertà della signora Griner e del signor Whelan, anche quell’obiettivo rimane sfuggente.

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