I grandi piani dell’Australia per l’esportazione di energia solare: una lezione dalla “crisi del gas”

Di John McGregor, traduttore e ricercatore sulla violenza politica

Per quanto perverso possa sembrare, realizzare il sogno di collegare l’energia rinnovabile australiana agli acquirenti di energia asiatici potrebbe generare una crisi dell’elettricità domestica artificiale come l’attuale crisi del gas. Come per il GNL, i progetti solari su larga scala sono impostati in larga misura, forse anche del tutto, bypassando la domanda interna.

L’aumento dei prezzi dell’energia negli ultimi mesi ha danneggiato gli individui e le economie più grandi. Le spiegazioni di politici e compagnie petrolifere e del gas per questo rapido aumento dei prezzi includono la pandemia ai problemi della catena di approvvigionamento, sebbene il conflitto in Ucraina sia probabilmente il principale colpevole.

La stampa e il pubblico dovrebbero seriamente mettere in discussione queste scuse. In Australia sono apertamente ridicoli. Ciò non significa, tuttavia, che i “leader” e i politici australiani degli affari non li abbiano provati.

Le esportazioni australiane di GNL sono aumentate radicalmente negli anni 2010, anche se non così rapidamente come le esportazioni americane. L’Australia ora si contende il titolo di maggiore esportatore di GNL con il Qatar e gli Stati Uniti.

Anche con questa abbondanza di gas, il prezzo del gas in Australia è salito alle stelle, con i prezzi del gas all’ingrosso nel primo trimestre del 2022 in aumento del 141% rispetto allo stesso periodo dell’anno scorso.

Non solo i prezzi sono aumentati, ma si parla persino di una carenza di gas l’anno prossimo. Per proteggersi da ciò, l’Australian Competition and Consumer Commission (ACCC) ha raccomandato nel suo rapporto del 1 agosto 2022 che il governo avvii i primi passi del meccanismo di sicurezza del gas domestico australiano, il cosiddetto “gas trigger”.

L’ACCC prevede un deficit di 56 petajoule (PJ) nella fornitura di gas nazionale nel 2023 “se gli esportatori di GNL decideranno di esportare tutto il gas che si aspettano di avere in eccesso rispetto ai loro impegni contrattuali (167 PJ) come hanno fatto nel 2021”. L’ACC ha quindi proposto una misura radicale per affrontare la questione:

È molto probabile che per evitare il previsto calo del mercato del gas della costa orientale nel 2023, i produttori di GNL dovranno deviare una parte significativa del gas in eccesso nel mercato interno.

L’Australian Financial Review ha fornito l’argomentazione dei produttori di gas: “Sicuramente la prima risposta alle previsioni di carenza di gas in Australia dovrebbe essere: togliamo più gas da terra!”

Attraente come questo suono potente, Richard Denniss ha spiegato la semplice ma triste realtà del mercato del gas australiano nell’edizione di luglio di The Monthly:

Ironia della sorte, fino al 2016 gli australiani potevano già fare affidamento su gas relativamente a buon mercato per riscaldare le loro case e alimentare le loro fabbriche. Poi l’industria del gas ha speso 80 miliardi di dollari in infrastrutture, consentendo di iniziare ad esportare gas dalla nostra costa orientale, e ora l’industria del gas australiana, che in realtà è per il 95% di proprietà straniera, può vendere il nostro gas all’estero al prezzo mondiale anziché agli australiani a costo di produzione. Non sorprende che da allora abbia messo gli interessi degli azionisti al primo posto.

Poiché il mercato elettrico australiano dipende fortemente dal carbone e dal gas, che hanno contribuito rispettivamente per il 54% e il 20% alla produzione totale di elettricità dell’Australia nel 2020, non è isolato da queste stesse forze. A giugno, l’Australian Energy Market Operator (AEMO) ha sospeso il National Energy Market, che fornisce elettricità alla maggior parte dei consumatori australiani. AEMO ha affermato che la sua mano è stata forzata: “… è diventato impossibile continuare a gestire il mercato spot garantendo al contempo una fornitura sicura e affidabile di elettricità per i consumatori”.

La stessa argomentazione per l’energia rinnovabile è abbastanza forte da non aver bisogno di stress finanziario personale come ulteriore giustificazione. Tuttavia, gran parte dell’investimento nell’energia rinnovabile è progettato per mantenere le stesse pressioni economiche sui residenti australiani.

In Australia, l’utilizzo del solare sui tetti è elevato, con il 30% delle case che utilizza l’energia solare e ha ricevuto il sostegno del governo a vari livelli. Secondo il Clean Energy Council, l’organismo industriale che rappresenta il settore delle energie rinnovabili, il solare su piccola scala ha rappresentato l’8,1% dell’elettricità generata nel 2021.

Il solare su larga scala, definito come sistemi di dimensioni superiori a 5 MW, è ancora agli inizi come settore. Ha rappresentato solo il 4% dell’elettricità generata in Australia nel 2021, ma sta crescendo rapidamente. Nel 2012 i produttori hanno installato 10 MW di capacità su larga scala; nel 2021 hanno aggiunto 1.249 MW di capacità solare su larga scala.

Sun Cable, una società australiana fondata da David Griffin e sostenuta da celebrità investitori Andrew “Twiggy” Forrest di Forestcue Metals e Mike Cannon-Brookes di Atlassian, sta entrando in questo mercato solare su larga scala. Nel marzo 2022, i due hanno investito 210 milioni di dollari australiani nella raccolta di capitali di serie B. Parallelamente, Cannon-Brookes ha annunciato a maggio di aver acquistato una quota dell’11,28% in AGL Energy Ltd, il più grande produttore di elettricità dell’Australia. Ha condotto una campagna contro una scissione pianificata che avrebbe visto la società dividere la sua generazione e le armi al dettaglio. Alla fine, Cannon-Brookes ha avuto successo quando il piano è stato ritirato entro la fine del mese.

Sun Cable prevede di aggiungere il più grande impianto solare in Australia, con una capacità totale di 17-20 GW. Questo singolo progetto sarebbe quasi tre volte più grande del totale del solare su larga scala attualmente installato. Questo enorme parco solare sarà installato vicino alla città di Elliott nel Territorio del Nord. Con una popolazione di 339 abitanti, Elliot chiaramente non avrà bisogno di tutta quella potenza, ma nemmeno gli altri residenti del NT, circa 250.000 persone.

Il piano dichiarato è di esportare questa potenza tramite 4.200 km di cavi sottomarini a Singapore. Il nome del collegamento proposto con l’Australia, Australia-Asia PowerLink (e talvolta Australia-ASEAN PowerLink) mostra le loro ambizioni più grandi. Un documento del 2020 che faceva parte della conformità alla legge sulla protezione dell’ambiente delineava i piani dell’azienda:

La visione dell’azienda è quella di stabilire una rete di trasmissione di corrente continua ad alta tensione (HVDC) attraverso la regione indo-pacifica fornita da impianti solari e di stoccaggio su larga scala che utilizzano l’abbondante risorsa solare di alta qualità nell’Australia settentrionale.

Come attualmente previsto, l’impianto solare fornirà energia ai residenti nel Territorio del Nord, ma non sarà collegato al National Energy Market, una rete elettrica unificata che fornisce elettricità alla maggior parte degli australiani al di fuori dell’Australia occidentale e del Territorio del Nord.

Gli esperti hanno posto domande tecniche sull’edificio, che deve far passare il cavo elettrico più lungo del mondo attraverso le trafficate acque indonesiane fino a Singapore, nonché sulla fattibilità finanziaria del progetto, secondo quanto riferito, da 30 miliardi di dollari australiani. Anche se Sun Cable ha annunciato piani per vendere elettricità a Singapore, Singapore non ha annunciato alcun piano per acquistare elettricità da Sun Cable. La dipendenza di Singapore dal gas importato e dai prezzi elevati dell’elettricità potrebbe renderlo un faro interessante per Sun Cable, ma i suoi vicini in Malesia e Indonesia hanno risorse energetiche nazionali di gran lunga maggiori.

Nonostante questi problemi in qualche modo fondamentali, Cannon-Brookes ha delineato le sue speranze a lungo termine al Washington Post nel 2020:

Spero che costruiremo 50 cavi per l’Asia, ma il primo è sempre il più difficile da realizzare… Possiamo mostrare al mondo: “Guarda cosa può fare l’Australia”. Possiamo esportare il sole in Asia.

Sia il governo del NT che il governo federale sono stati allettati da questa idea e hanno concesso al piano lo “status di grande progetto”.

L’ex ministro per l’energia e la riduzione delle emissioni Angus Taylor, annunciando questa elevazione, è stato altrettanto esplicito sull’Australia come esportatore di energia:

L’Australia è stata a lungo un leader mondiale nelle esportazioni di energia. Man mano che le tecnologie cambiano, possiamo capitalizzare i nostri punti di forza nelle energie rinnovabili per continuare a guidare il mondo nelle esportazioni di energia.

Attualmente ci sono 31 progetti con lo stato di progetto principale a livello federale in Australia. Di questi, solo due sono focalizzati sulle energie rinnovabili. Oltre a Sun Cable, l’Asian Renewable Energy Hub, ora di proprietà e gestito al 40,5% da BP, prevede di installare 26 GW di capacità di generazione solare ed eolica, parte della quale sarà utilizzata localmente. La maggior parte di questa capacità sarà tuttavia utilizzata per produrre idrogeno verde e ammoniaca verde per l’esportazione.

L’8 giugno 2022, il premier laburista recentemente eletto Anthony Albanese ha riferito di aver avviato discussioni con Cannon-Brookes e altri collegati a Sun Cable. Il 24 giugno 2022, l’agenzia governativa Infrastructure Australia ha annunciato che l’AAPL aveva ottenuto lo status di “pronto per l’investimento”.

Poiché la produzione e lo stoccaggio di energia solare in Australia si trasforma da modello di investimento aziendale su piccola scala, sul tetto e domestico a un modello di investimento aziendale su larga scala, gli affari e i governi australiani su entrambi i lati della politica sono chiaramente allineati sul fatto che questo deve essere guidato dalle esportazioni, qualunque gli ovvi ostacoli geografici e tecnologici. Nonostante il nuovo governo laburista stia attualmente legiferando per aumentare l’obiettivo di riduzione delle emissioni dell’Australia, il più grande impianto solare pianificato in Australia farà ben poco per ridurre le emissioni dirette in Australia.

Le decisioni del governo a livello territoriale e federale sono progettate per costringere la maggior parte degli australiani a competere con mercati sempre più grandi sul prezzo dell’energia, trasformando l’energia solare in un’altra industria estrattiva.

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