Il consulente del vaiolo delle scimmie di Biden sta gestendo un virus insieme al fascino conservatore nel suo feed di Instagram

Ma sempre più spesso i critici di destra lo hanno dipinto come una caricatura, molto diversa dall’attore che percorre le campagne italiane in cerca di pasti da far venire l’acquolina in bocca. Passando al setaccio il feed di Instagram di Daskalakis, hanno strappato i post a torso nudo della trappola della sete che mostravano i suoi tatuaggi, accusandolo di essere un satanista.

Daskalakas non fa alcuno sforzo per nascondere di essere diverso dal solito impiegato statale. Ancora oggi, evita il vestito blu ampio, optando per jeans attillati neri, giacca grigia, una cravatta testurizzata rossa e le sue caratteristiche specifiche nere.

Le sue lacrime non sono perché è preso di mira dagli ultra conservatori. Piuttosto, lo hanno colpito mentre spiega perché si è dedicato alla sanità pubblica, ricordando quel desiderio che aveva di concentrarsi sull’HIV/AIDS. È un desiderio che alla fine lo ha portato ai posti più alti del potere politico e che, nelle ultime settimane, lo ha messo sotto un attento esame tra le critiche alla risposta dell’amministrazione al vaiolo delle scimmie.

Da bambino, ha sempre saputo di voler diventare un medico (“Kit da gioco Fisher Price”, riflette). Ma è stato solo quando era uno studente universitario alla Columbia University che ha vissuto un’epifania.

Stava lavorando a una grande esposizione della trapunta commemorativa dell’AIDS, dice, ed è stato incaricato di volare a San Francisco per riportare un “rotolo di tappeto che sembrava un corpo in un sudario”. Il giorno in cui è stata aperta la mostra per la trapunta finita, ha osservato mentre uomini della sua età – persone che avrebbero dovuto godersi i 20 anni – entravano, tossendo e furiosi per una malattia che molto probabilmente li avrebbe uccisi.

“Il mio lavoro sarà quello di non permettere a nessuno di prendere l’HIV o se le persone hanno l’HIV, assicurarsi che non si ammalino e muoiano. Mi ha colpito così”, ricorda con uno schiocco di dita.

Per la maggior parte di 20 anni, Daskalakas ha lavorato in questo campo, più recentemente come direttore della divisione di prevenzione dell’HIV/AIDS del Center for Disease Control and Prevention, un lavoro che ha assunto all’inizio dell’amministrazione. Ora, il suo ruolo è quello di prendere le sue esperienze e le lezioni apprese dalla lotta contro le malattie trasmissibili e le infezioni sessualmente trasmissibili e applicarle all’attuale epidemia di vaiolo delle scimmie per aiutare a prevenire che diventi la prossima crisi sanitaria nazionale permanente.

Lui e il suo capo, Robert Fenton, il funzionario di lunga data della Federal Emergency and Management Agency che era stato scelto per essere lo zar del vaiolo delle scimmie, sono subentrati mentre l’amministrazione veniva colpita per la sua risposta lenta e il ritardo nella fornitura di test e vaccini.

Daskalakis dice che quando ha ricevuto la chiamata sulla posizione alla Casa Bianca, inizialmente non lo voleva.

“Oh no, non di nuovo”, è stato il suo primo pensiero, dice. “Un’altra cosa che mi allontanerà dal motivo per cui mi occupo di salute pubblica”.

Aveva appena trascorso anni ad aiutare a gestire la risposta al Covid-19 a New York City, oltre a gestire un’epidemia di meningite lì. Era stanco e, cosa più importante, voleva concentrarsi sulla prevenzione dell’HIV.

Alla fine, i parallelismi tra l’epidemia iniziale di HIV e il vaiolo delle scimmie – in particolare, il suo impatto sproporzionato sulla comunità queer – gli hanno fatto dare una seconda occhiata al lavoro.

“Non posso davvero essere arrabbiato per essere stato ritirato dall’HIV, perché se decido il codice per diventare giovane nero e latino, [men who have sex with men], gay, bisessuali o transgender o persone con diversità di genere ….per ottenere il vaccino”, dice con un filo di voce ma insinuando: se raggiunge efficacemente questa comunità, potrebbe anche essere un punto di svolta per la prevenzione dell’HIV. Dice che prima di iniziare il lavoro, Biden gli aveva specificamente detto che voleva assicurarsi che l’impatto sproporzionato del Covid-19 sui membri LGBTQ di colore non si ripetesse con il vaiolo delle scimmie.

Daskalakis e Fenton sono stati accreditati all’interno dell’amministrazione per aver coordinato gli sforzi del governo tra le varie agenzie sanitarie coinvolte nella risposta al vaiolo delle scimmie. Erano entrambe tra le voci più ardenti che spingevano l’amministrazione a dichiarare al più presto un’emergenza sanitaria pubblica, cosa che fece Biden tre giorni dopo la segnalazione delle loro nomine.

Le critiche alla risposta, però, non si sono fermate. Gregg Gonsalves, un attivista per la salute globale ed epidemiologo della Yale University, ha elogiato gli sforzi di Daskalakis e Fenton ma ha messo in dubbio “quanto potere e influenza hanno per plasmare il corso di questa epidemia in futuro”.

“Non si tratta delle loro caratteristiche personali, ma del potere burocratico che hanno per apportare cambiamenti”, ha detto.

Daskalakis ha utilizzato i suoi contatti con il CDC, che si è scontrato con la Casa Bianca e altre agenzie durante la risposta al Covid, per allineare le iniziative dell’amministrazione e monitorare la diffusione della malattia. Ma il suo lavoro più difficile, affermano alti funzionari, è stato ricostruire la fiducia all’interno della comunità LGBTQ, frustrata e spaventata dalla lenta risposta.

“Demetre è stato in grado di svolgere un ruolo significativo in cui ha identificato aree di attrito, aree in cui è possibile apportare rapidi miglioramenti al processo per costruire quella fiducia”, ha affermato Fenton in un’intervista.

Nell’ultimo mese, i tassi di vaiolo delle scimmie sono rallentati e la disponibilità di vaccini è aumentata. Ma anche la domanda di vaccinazioni. Secondo i recenti dati del CDC, sono state somministrate più di 460.000 dosi in 34 stati e New York City. Questo è il 14 percento dei 3,2 milioni di dosi necessarie per vaccinare completamente gli 1,6 milioni di persone che il governo ha affermato sono ad alto rischio. Ma nonostante un programma pilota di utilizzo di grandi eventi per offrire jab il mese scorso, l’amministrazione sta vedendo l’offerta superare la domanda.

L’amministrazione ha affrontato qualcosa di simile con il Covid-19: solo perché l’offerta c’era non significava che i gruppi ad alto rischio potessero metterci le mani sopra. Ma Daskalakis dice che è un modello con cui ha esperienza, specialmente con le comunità di colore. A New York, era famoso per essere andato in stabilimenti balneari e sex club per condurre test IST e aiutare a educare i suoi clienti.

«Non è uno di questi sballati della salute in camice bianco… disconnesso [the community] e agitando il dito verso qualcuno”, afferma Kenyon Farrow, amministratore delegato di advocacy e organizzazione di Prep4All a New York. “Le persone effettivamente rispondono a lui per questo motivo.”

Ma questo ha anche trasformato Daskalakis in un facile bersaglio per i media conservatori, che lo hanno colpito con una raffica di attacchi dopo la sua apparizione alla conferenza stampa della Casa Bianca la scorsa settimana.

Hanno incluso tweet come quello che lo sostiene “Joe Biden ha nominato un satanista alla Casa Bianca” a causa del suo tatuaggio pentagramma. Un altro tweet conteneva una sua foto a torso nudo e ha chiesto “sul serio?” Molte delle immagini sono state estratte dalla sua pagina Instagram, che è piena zeppa di immagini a torso nudo che mostrano oltre 30 altri tatuaggi. Un articolo che conteneva numerose sue foto diceva: “Dott. La presenza sui social media di Daskalakis rivela un debole per i pentagrammi e altri simbolismi satanici”.

Daskalakis ride dell’accusa. Per la cronaca, conferma di non essere un satanista. “Vorrei essere così interessante.”

Per quanto riguarda tutte le sue body art e le foto a torso nudo, si limita a un tocco di vanità. “Ho speso molti soldi per i miei tatuaggi e molto tempo in palestra”, spiega. “Lo sto mettendo in mostra.”

Ma la reazione alle foto ha anche suscitato domande più ampie: se il controllo della stampa costringa persone altrimenti qualificate a entrare nel servizio pubblico; ma principalmente sul fatto che i burocrati del governo trarrebbero vantaggio dall’avere esperienze di vita reale e una maggiore disponibilità.

Daskalakis nota che il pentagramma tatuato sul pettorale sinistro dice: “Credo che ci sia una luce anche nel posto più buio”. Dice che rappresenta sia il suo passato di bambino vittima di bullismo sia la vita durante la crisi dell’AIDS.

Sottolinea inoltre che nessuno degli articoli ha mai menzionato il grande tatuaggio di Gesù sul suo stomaco, ispirato alla chiesa greco-ortodossa che è cresciuto frequentando a Washington, DC

Dice che gli attacchi non sono una distrazione. Ma sembra difficile da credere. Da allora ha reso privata la sua pagina Instagram.

A differenza della maggior parte dei funzionari della sanità pubblica, Daskalakis vede le sue trappole della sete come parte del suo lavoro, non separata da esso. Una foto di lui che si strappava la giacca di pelle, mettendo in mostra il petto nudo, è stata pubblicata in una campagna pubblicitaria “Bare it All” per il Dipartimento della salute di New York City mentre era il vice commissario della divisione cittadina per il controllo delle malattie. Ha detto che tali immagini gli aiutano a dargli un livello di fiducia con le persone che sta cercando di raggiungere che altri medici non possono replicare.

“Non me ne frega un cazzo perché altrimenti andrei avanti e indietro e [someone] accarezzerebbe i miei capelli inesistenti”, dice.

Mentre è stato controllato per il suo ruolo attuale, la Casa Bianca ha esaminato la presenza sui social media di Daskalakis, ha detto un funzionario a conoscenza del processo. Ma non ha indotto alcuna seconda ipotesi nell’ala ovest, ha detto il funzionario. Se non altro, lo status di Daskalakis di gay orgogliosamente fuori è stato visto come un vantaggio nello sforzo dell’amministrazione di costruire credibilità con la comunità LGBTQ.

Mentre Daskalakis ammette di essere “patologicamente di buon umore”, la sua indole si incupisce quando valuta gli elementi della reazione pubblica al vaiolo delle scimmie. Come con l’HIV, vede aumentare lo stigma contro la comunità queer.

Dice che la sua mente torna spesso alla trapunta dell’AIDS, insieme alla famiglia di Andy Grunebaum, un uomo morto per complicazioni legate all’AIDS. La famiglia di Grunebaum fece una cospicua donazione in suo nome alla New York University, dove Daskalakis all’epoca era un assistente professore.

L’unico requisito era che il beneficiario della sovvenzione doveva lavorare per combattere l’AIDS. Daskalakis ha usato parte del denaro per ottenere il suo master in sanità pubblica.

Una famiglia, una madre che ti guarda dicendo che ‘te lo daremo, ma il tuo compito è non lasciare che le persone soffrano e muoiano’. Questo è esattamente ciò per cui mi sono iscritto,” dice Daskalakis.

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