Vincere il NL West ha un significato speciale per alcuni Dodgers

Non era la prima doccia di champagne in cui Trayce Thompson era stato.

Ma è stato il primo di cui si è sentito veramente parte.

“E’ stato davvero fantastico”, ha detto l’esterno dei Dodgers. “Ho cercato di immergerlo il più possibile”.

Quando i Dodgers hanno conquistato la NL West martedì sera, conquistando la loro corona di nona divisione nelle ultime 10 stagioni, ha dato il via al tipo di celebrazione intrisa di champagne e birra che la maggior parte dei giocatori della loro clubhouse ha vissuto quasi ogni anno.

Il loro elenco attuale, dopotutto, comprende 20 ex campioni delle World Series e 690 partite combinate di post-stagione giocate.

Vincere la divisione è stato speciale. Ma non era esattamente una sensazione unica.

Thompson era una rara eccezione. Insieme ad Andrew Heaney e Yency Almonte, l’outfielder operaio è uno dei tre non debuttanti della squadra che non è mai apparso in una partita di playoff. Ce ne sono pochi altri, come Hanser Alberto e Joey Gallo, con un’esperienza post-stagionale limitata.

Per loro le feste notturne del martedì hanno rappresentato qualcosa di diverso. La maglietta e il cappello del campionato di divisione, l’involucro di plastica e gli occhiali al neon nella clubhouse: tutto risuonava un po’ di più.

“Ci stavamo amando”, ha detto Almonte. “Era qualcosa di nuovo per noi”.

Thompson aveva già partecipato alle celebrazioni dei Dodgers.

Nella squadra vincitrice della divisione 2016 del club, è stato una stella emergente durante la prima metà della stagione prima che la sua campagna fosse interrotta da un infortunio alla schiena. Ha trascorso la maggior parte del 2017 nelle minori, ma è stato convocato a settembre in tempo per essere lì per un altro momento decisivo per la divisione.

Entrambe le volte, era negli spogliatoi per la festa dello scoppio delle bottiglie.

Ma, ha riconosciuto mercoledì pomeriggio, prima che i Dodgers perdessero 5-3 contro gli Arizona Diamondbacks, “Sai solo che in fondo non è la stessa cosa”.

Almonte ha avuto un’esperienza simile nella sua stagione da rookie con i Colorado Rockies nel 2018.

Il destro è apparso in sole 14 partite in quella stagione regolare ed è stato escluso dal roster post-stagionale a favore di braccia più esperte. Anche lui era nella stanza quando i Rockies hanno bloccato un posto per i playoff quell’anno.

Ma in questa stagione è la prima volta che contribuisce seriamente a una squadra destinata ai playoff.

I Dodgers posano per una fotografia dopo aver conquistato la NL West con una vittoria sugli Arizona Diamondbacks martedì a Phoenix.

(Ross D. Franklin/Associated Press)

“Abbiamo la possibilità di andare ai playoff e forse anche di arrivare alle World Series e vincere tutto”, ha detto Almonte, che ha saltato il mese scorso per un infortunio al gomito ma si sta avvicinando al ritorno e si è sentito bene durante una partita simulata su Mercoledì pomeriggio. “Sto solo cercando di riabilitarmi, farne parte. E so che posso nutrirmi dell’energia di questi ragazzi e uscire e fare il mio lavoro”.

Heaney aveva aspettato più a lungo di chiunque altro nella clubhouse martedì sera.

Il mancino di 31 anni si è avvicinato raramente ai playoff durante i primi sette anni della sua carriera con i Miami Marlins e gli Angels. Poi, dopo essere stato ceduto ai New York Yankees alla scadenza dello scambio la scorsa stagione, ha lottato lungo il tratto ed è stato opzionato a fine settembre, quattro giorni prima che gli Yankees conquistassero un posto jolly.

“Ho visto gli Yankees festeggiare, bere champagne, mentre ero seduto in una stanza d’albergo da solo”, ha ricordato Heaney questa settimana. “Quello era un punto piuttosto basso per me.”

Martedì sera, con gli occhiali che gli pendevano dal collo e i capelli ancora gocciolanti di alcol, a Heaney è stato chiesto se si sentiva bene come aveva immaginato.

“Oh sì,” sorrise. “Questo è fantastico.”

C’erano altri nella stanza martedì sera che hanno trovato un significato speciale nella celebrazione.

Ha dato a debuttanti come Miguel Vargas, Andre Jackson e Michael Grove – che hanno iniziato la partita di mercoledì per dare al resto della rotazione un giorno di riposo in più – un assaggio di com’è vivere il successo in major league.

Per altri, come Alberto, ha commemorato un tanto atteso ritorno ai playoff, con l’unica altra esperienza di playoff dell’utility man arrivata come rookie con i Texas Rangers nel 2015.

“Per me, non sai mai quando accadrà di nuovo”, ha detto Alberto, che ha contribuito a dare il via alla festa di martedì dando una svolta alla leggendaria chiamata di Vin Scully, gridando “È ora di festeggiare i Dodgers!”

Come tutti gli altri, tuttavia, anche i giocatori alle prime armi dopo la stagione dei Dodgers stavano guardando avanti entro mercoledì pomeriggio.

“Abbiamo molte più opportunità di vincere”, ha detto Alberto.

Ha fatto eco Thompson: “È un momento speciale, ma alla fine della giornata, con questa squadra, tutti sanno cosa c’è davvero in gioco”.

Aggiornamento Gonsolin

Tony Gonsolin (avambraccio) ha avuto una sessione di bullpen “incoraggiante” mercoledì, anche se il suo stato per il resto della stagione non è chiaro. Il manager Dave Roberts ha detto che spera che Gonsolin contribuirà ai playoff, ma ha aggiunto che potrebbe avere una varietà di ruoli.

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