La brutalità di Putin in Ucraina può peggiorare.

L’imperioso presidente russo, Vladimir Putin, potrebbe aver appena vissuto la sua settimana peggiore dal crollo dell’Unione Sovietica, che secondo lui è stata la più grande tragedia del 20° secolo.

Il suo decantato esercito, tra cui una forza di carri armati un tempo considerata una delle migliori della Russia, crollò di fronte a un’offensiva ucraina nell’Ucraina orientale. Secondo i residenti locali, alcuni soldati russi sono fuggiti dopo aver abbandonato le loro uniformi e aver indossato abiti civili che avevano rubato dalle case.

Nell’Ucraina meridionale, le unità russe che difendevano la città strategica di Kherson hanno lottato per mantenere le loro posizioni contro i persistenti attacchi ucraini.

Putin ha anche affrontato quelle che sembravano dure domande da parte del suo più importante, il presidente cinese Xi Jinping.

“Comprendiamo le vostre domande e preoccupazioni” sull’Ucraina, ha detto a Xi durante un vertice nella città dell’Asia centrale di Samarcanda, in Uzbekistan.

Quando Putin ha ordinato al suo esercito di invadere l’Ucraina a febbraio, ha visto un’opportunità storica per ricomporre il nucleo dell’Unione Sovietica e sembrava prevedere una rapida vittoria.

Quel piano fallì quando l’Ucraina, sostenuta dagli aiuti militari occidentali e dall’intelligence statunitense, fermò il tentativo della Russia di impossessarsi della sua capitale, Kiev.

Ora anche il Piano B di Putin, la conquista dell’Ucraina orientale e meridionale, è sull’orlo del fallimento.

Alcune cheerleader hanno salutato la vittoria dell’Ucraina a Izyum, in un importante nodo ferroviario a est, come il punto di svolta della guerra. È prematuro. La Russia detiene circa un quinto del territorio ucraino e ha più truppe che può schierare, sebbene la loro qualità sia incerta.

“Nonostante l’euforia, non è ancora finita”, mi ha detto la scorsa settimana Alexander Vershbow, un ex ambasciatore degli Stati Uniti in Russia. “Putin è ovviamente furioso per il fatto che i suoi comandanti abbiano fallito… ma ciò non significa che si arrenderà. Può ancora degenerare in molti modi”.

Quindi cosa possiamo aspettarci da Putin ora? Vershbow ha offerto una previsione.

Putin non capitolerà; ciò significherebbe la fine del suo governo.

Probabilmente intensificherà la morte e la distruzione che la Russia ha inflitto ai civili ucraini.

La carriera di Putin è stata segnata dal successo nelle guerre condotte contro avversari più deboli. È salito al potere nel 1999 ordinando un assedio in pieno inverno di Grozny, capitale della repubblica russa di Cecenia, in una guerra selvaggia per reprimere i separatisti musulmani. Nel 2008 ha inviato l’esercito nella vicina Georgia; nel 2014 ha inviato truppe nell’Ucraina orientale e ha annesso la penisola di Crimea.

In quelle guerre, le sue forze spesso infliggevano vittime ai civili come tattica deliberata.

Il suo approccio in Ucraina si è adattato allo stesso schema. Semplicemente non ha funzionato altrettanto bene contro un avversario ben guidato, ben addestrato e ben equipaggiato.

“Vedremo un’ulteriore escalation di brutalità”, ha detto Vershbow. “Hanno già lanciato pesanti bombardamenti sulle infrastrutture civili. … Alcuni [Russian] i funzionari affermano di voler cacciare milioni di ucraini dal paese”.

L’obiettivo di Putin, ha detto, è “ritrasformare tutto questo in una guerra di logoramento… e sperare che nel tempo, la stanchezza della guerra spinga gli ucraini a dimettersi”.

Per raggiungere questo obiettivo, alcuni dei sostenitori falchi di Putin hanno chiesto una piena mobilitazione, il che significa una leva per ricostituire l’esercito e una formale dichiarazione di guerra.

Ma gli assistenti di Putin hanno detto che la coscrizione non è stata presa in considerazione.

Il governo ha continuato a rassicurare i russi sul fatto che si tratta di una “operazione militare speciale” limitata e ha persino proibito di descriverla come una “guerra”.

“Sta ancora cercando disperatamente di evitare la mobilitazione di massa”, ha detto Vershbow. “Una bozza manderebbe i manifestanti nelle strade di Mosca. Anche allora, ci vogliono mesi e mesi per addestrare nuove truppe”.

Michael Kofman, un esperto russo presso la CNA, un think tank della difesa, ha suggerito che Putin potrebbe optare per una “mobilitazione parziale”, estendendo gli attuali contratti di arruolamento dei soldati e arruolando veterani recenti con le competenze necessarie.

“La mobilitazione parziale è possibile, ma potrebbero essere truppe scadenti”, ha detto Vershbow.

Per quanto riguarda le armi nucleari, chimiche o biologiche, la maggior parte degli esperti militari e di politica estera afferma che è improbabile che Putin le utilizzi a meno che non sia direttamente in gioco la sua sopravvivenza.

“Il problema con la maggior parte delle opzioni di escalation, comprese le armi nucleari, è che potrebbero semplicemente unificare l’Europa, trasformare Putin stesso come un mostro hitleriano e accelerare le forniture di armi occidentali all’Ucraina”, ha affermato Stephen Sestanovich, un ex funzionario del Consiglio di sicurezza nazionale ora alla Columbia University.

L’altra speranza di Putin è quella di vincere la guerra non sul campo di battaglia ma nell’Europa occidentale, dove Mosca ha tagliato la fornitura di gas naturale per spremere la Germania e altri paesi consumatori che hanno inviato armi in Ucraina.

Finora, la guerra energetica ha avuto sorprendentemente scarso effetto. Un recente sondaggio ha rilevato che il 70% dei tedeschi ha continuato a sostenere gli aiuti all’Ucraina, nonostante l’aumento dei prezzi del gas. Negli Stati Uniti, il sondaggio Gallup ha riscontrato un livello di supporto simile, il 76%.

La vera prova, però, arriverà quest’inverno, quando aumenterà il fabbisogno di gas per riscaldare le case.

Su entrambi i fronti, Putin spera che infliggere dolore ai non combattenti possa portargli la vittoria. Crede che i russi siano combattenti migliori degli ucraini e più resistenti in inverno rispetto agli europei o agli americani. La sfida per l’Occidente è dimostrare che si sbagliava.

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