La difesa n. 7 della USC morde nella vittoria su Fresno State

Dopo due settimane di piegamenti e piegamenti e piegamenti ancora, sembrava solo una questione di tempo prima che la sconfortante difesa dell’USC potesse finalmente rompersi, lasciando Caleb Williams e le loro controparti elettrizzanti a salvare i Trojan da soli.

La possibilità incombeva come una nuvola scura su un inizio di stagione incredibilmente luminoso per la USC, insinuando in ogni conversazione sulla traiettoria dei Trojan, un avvertimento che doveva ancora contrastare.

Quelle preoccupazioni sono tornate al Colosseo durante la vittoria per 45-17 dell’USC sabato sera, anche se i Trojan hanno mantenuto un vantaggio ampiamente confortevole per tutto il tempo. Sono entrati mentre Fresno State volava su e giù per il campo per 421 yard e risuonavano mentre i running back Bulldog scoppiavano attraverso enormi buchi nella parte anteriore della USC.

Ma ancora una volta, quella nuvola scura fu portata via prima che i Troiani si trovassero in condizioni troppo terribili. Questa volta, tuttavia, non è stata solo la Williams a portare la USC fuori pericolo.

Questa volta, la difesa dell’USC non avrebbe bisogno di quattro asporto per fare la sua parte.

I Troiani hanno comunque aggiunto altre due palle perse al loro mucchio colmo di inizio stagione. Ma i loro momenti più incoraggianti sono arrivati ​​​​nei momenti più critici sabato, proprio mentre Fresno State ha minacciato di aprire la partita.

“Grandi unità fanno grandi giochi nei grandi momenti”, ha detto l’allenatore della USC Lincoln Riley. “Direi che siamo un’ottima difesa e mi aspetto che andrà sempre meglio”.

Quando Fresno State sembrava pronto a tornare in gioco, una serie di grandi prese di posizione della difesa dell’USC ha vanificato ogni speranza che i Bulldogs avevano di tornare indietro.

Il primo di quei punti di inflessione è arrivato dalla fine corsa precipitosa di Solomon Byrd, che è esploso attorno al limite durante il primo possesso del secondo tempo. Solo poche settimane prima, Byrd era quasi sepolto nella classifica di profondità della USC. Ora, stava sbattendo sull’erba il quarterback di Fresno State Jake Haener per un fumble con il sacco che non solo avrebbe messo fuori gioco Haener, ma avrebbe ribaltato le sorti della difesa dell’USC.

“È stato fondamentale, assolutamente critico”, ha detto il coordinatore difensivo dell’USC Alex Grinch.

Tre giocate dopo, i Trojans hanno segnato su una corsa di 23 yard di Travis Dye, portando il loro vantaggio a 18.

Da lì, la difesa dell’USC ha consentito un solo punteggio da un reato di Fresno State che è arrivato sabato come uno dei più prolifici del football universitario in due settimane. Ha fermato un drive con un terzo down sack di Brandon Pili e un altro di Tuli Tuipulotu. Ha anche aggiunto una linea di porta finale in piedi sulla linea di una yard per buona misura.

Il running back dei Trojan Austin Jones si stacca per un guadagno di 44 yard contro Fresno State. Finì con 110 yard e un touchdown in 12 carry.

(Luis Sinco / Los Angeles Times)

“Non ottengono crediti extra per esplosivi o per essere scesi nella zona rossa”, ha detto Byrd. “A fine giornata mancano sempre tre giocate per uscire dal campo”.

L’USC spesso prendeva ancora troppe giocate per uscire dal campo. Ma mentre i Troiani arrivavano alla terza vittoria consecutiva, potevano stare tranquilli sapendo che la loro difesa non era affatto vicina alla rottura. Non ancora, almeno.

“Questo è il tipo di chi siamo a questo punto. Siamo una difesa piegata ma non infranta”, ha detto il linebacker dell’USC Shane Lee. “Dobbiamo capire esattamente cosa vogliamo essere e come vogliamo farlo andando avanti. Dobbiamo migliorare in molti modi, ma è una base”.

Un’altra buona prestazione della Williams ha sicuramente contribuito a gettare solide basi. Il quarterback finì con 284 yard e due touchdown in aria, aggiungendone altre due a terra. I Trojan vantavano anche due corridori da 100 yard, poiché Travis Dye e Austin Jones rotolavano sul fronte di Fresno, aggiungendo un touchdown a testa.

La difesa ha anche beneficiato di un altro inizio brillante, poiché l’USC ha segnato touchdown su ciascuno dei suoi primi tre possedimenti per la terza settimana consecutiva.

Proprio come la scorsa settimana – e la settimana prima – l’USC ha marciato lungo il campo durante il suo viaggio di apertura e ha fatto una prima dichiarazione. Dye ha sollevato l’attacco dei Trojan da terra, totalizzando 42 yard con i suoi primi quattro carry. Williams ha completato due passaggi strettamente coperti per convertire due terzi e lunghi sul primo possesso della USC, prima di trovare Jordan Addison nella end zone per un punteggio di tre yard, il quinto di Addison in soli nove quarti per la USC.

Il quarterback della USC Caleb Williams segna un touchdown nel primo quarto contro lo stato di Fresno il 17 settembre 2022.

Il quarterback della USC Caleb Williams segna su una corsa di atterraggio di otto yard nel primo quarto. Si è precipitato per due touchdown e ha lanciato per due sabato sera.

(Luis Sinco / Los Angeles Times)

Williams ha segnato la prossima trasferta dei Trojan con un touchdown, fingendo un passaggio di consegne prima di scappare di otto yard per dare all’USC un vantaggio di 14 punti all’inizio e Williams il suo primo punteggio veloce della stagione. Ne ha aggiunto un altro sul possesso successivo, regalando al quarterback della USC la sua prima partita multi-punteggio a terra.

Ma la prima affermazione più sbalorditiva è arrivata al primo drive di Fresno State, poiché la difesa dell’USC ha costretto un tre-e-out immediato, impostando un tono forte che sperava avrebbe mantenuto per il resto della notte.

Inizialmente, è durato tutto un possesso, poiché Fresno State ha preso solo cinque giocate nel drive successivo per trovare la strada nella zona rossa. Non andrebbe molto oltre, dato che la difesa dell’USC ancora una volta si è alzata con le spalle alla end zone, fermando i Bulldogs per tre giocate consecutive all’interno delle 10 per forzare un canestro.

La difesa non se la sarebbe cavata così bene al suo prossimo tentativo, dato che Fresno State è volato di nuovo lungo il campo, questa volta trovando la end zone in meno di 90 secondi.

Il messaggio in quei momenti incerti?

“Rispondi e basta”, ha detto il linebacker Eric Gentry. “Questa è la cosa più importante. Rispondi e basta”.

Due ascolti dopo, la USC si è trovata di nuovo in zona rossa.

Questa volta, non è riuscito a convertire, poiché Williams stava lottando per la vita in tasca, prima di essere esonerato fuori dal campo di meta.

Ma l’USC è tornato ai suoi modi offensivi ad alta quota nel secondo tempo, mentre la sua difesa ha reso le grandi giocate necessarie per ritardare qualsiasi preoccupazione esistenziale sulla sua affidabilità e coerenza per almeno un’altra settimana.

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