Op-Ed: Gli europei sono diretti verso un capitolo doloroso, ma si dimostrano sempre resilienti

L’Europa è più sotto pressione che mai dalla seconda guerra mondiale. Una crisi energetica accelerata dalla guerra della Russia contro l’Ucraina si è trasformata in una più ampia calamità economica con implicazioni per i decenni a venire. Il grande esperimento della solidarietà europea è in prova.

La minaccia più immediata è la crisi energetica. Le audaci e coraggiose sanzioni dell’Unione Europea alla Russia, dopo l’invasione dell’Ucraina a febbraio, sono diventate sempre più punitive all’interno dell’UE. L’Europa ha vietato le importazioni di carbone e ha annunciato la graduale eliminazione delle importazioni russe di petrolio. In risposta, la Russia ha chiuso il suo principale gasdotto, con i suoi flussi verso l’Europa ora a un quinto dei livelli prebellici. Certo, le sanzioni stanno funzionando. Dopo aver registrato un avanzo record di bilancio, a causa dell’impennata dei prezzi dell’energia, le entrate russe sono crollate insieme alla chiusura virtuale del suo principale mercato di esportazione.

Il costo per l’Europa è comunque immenso. I prezzi del gas sono decuplicati, spingendo l’inflazione ai massimi da 40 anni, spingendo le economie europee sull’orlo della recessione e trascinando la fiducia dei consumatori e delle imprese ai minimi storici. La Germania, che è il motore economico dell’Europa, ha visto le sue enormi industrie pesanti minacciate poiché sono state costruite su una dipendenza ombelicale dal gas russo a buon mercato.

Con l’avvicinarsi dell’inverno, è probabile che l’inflazione sostenuta dei prezzi dell’energia porti a tassi di interesse sempre più elevati, rallentando la crescita già tiepida e esercitando intense pressioni al ribasso sull’euro.

Per domare l’inflazione, la Banca Centrale Europea, come la Federal Reserve, sta cercando di rallentare la crescita attraverso successivi rialzi dei tassi di interesse, con il rischio di provocare una recessione. Tuttavia, come nel caso degli Stati Uniti e del resto del mondo, i tassi di interesse più elevati si stanno rivelando uno strumento inutile. La causa dell’inflazione è esterna alle economie nazionali ed è causata dalla compressione dell’offerta sull’aumento dei prezzi dell’energia e dei generi alimentari in Russia. Il modo principale in cui tassi di interesse più elevati ridurranno l’inflazione è riducendo drasticamente i salari.

È probabile che il risultato sia un calo dei redditi rettificato per l’inflazione senza precedenti a livello globale, superiore al crollo seguito agli aumenti del prezzo del petrolio degli anni ’70 e ai rialzi dei tassi di interesse guidati dagli Stati Uniti nei primi anni ’80, o alla crisi finanziaria del 2008-2009.

Poiché i lavoratori di tutto il mondo vedono il loro tenore di vita eroso mentre le élite godono di guadagni vertiginosi e beneficiano di tasse più basse, è probabile che la loro rabbia aumenti, così come la loro convinzione che il sistema sia truccato contro di loro. Questa rivolta populista ha contribuito a spingere il presidente Trump alla Casa Bianca, ha fornito sostegno alla Brexit in Gran Bretagna e ha portato all’ascesa di partiti populisti di estrema destra e sinistra in tutta Europa.

Le crisi economiche e la crescente disuguaglianza minano la coesione sociale, con conseguenze politiche durature. In Italia è probabile che il 25 settembre gli elettori respingeranno il governo tecnocratico competente di Mario Draghi, ex capo della Banca centrale europea, con una coalizione di partiti di destra uniti nella loro opposizione all’Unione Europea. Questo nonostante il fatto che l’UE abbia concesso all’Italia enormi trasferimenti, e in effetti stia sottoscrivendo il debito italiano. È probabile che la crisi rafforzi anche il partito al potere in Polonia Legge e giustizia, che alimenta sentimenti anti-UE e anti-tedeschi.

L’invasione russa dell’Ucraina aggrava le sfide più profonde che l’Europa deve affrontare. Con una fertilità notevolmente bassa, 1,5 nascite in media per donna adulta, ben al di sotto del livello di sostituzione di circa 2 anni, e un’aspettativa di vita di oltre 80 anni, un numero crescente di anziani dipende da una popolazione in età lavorativa in contrazione.

L’onere in rapido aumento della sicurezza sociale, delle pensioni e dei costi per l’assistenza agli anziani sta ricadendo sui governi che anche prima del COVID-19 e dell’attuale crisi erano mal preparati a resistere a un tale cambiamento. La pandemia ha lasciato un buco nei bilanci pubblici, che ora è aggravato dall’attuale crisi. Poiché le pressioni per prendersi cura di una popolazione che invecchia e aumentare il debito è un’opzione sempre più rischiosa, sono necessarie tasse più elevate, così come le riforme per aumentare la produttività. Questi, tuttavia, sono un anatema per i politici populisti che dipendono da fragili coalizioni.

Molte delle forze che assillano l’Europa si stanno combinando a vicenda: una crisi energetica, l’inflazione, la disuguaglianza economica, uno squilibrio demografico lento, una politica litigiosa.

Tuttavia, se si considera come ha risposto il sindacato, ci sono più motivi di ottimismo che di disperazione.

Sul fronte energetico, l’invasione russa dell’Ucraina ha accelerato la transizione dai combustibili fossili e ha rafforzato l’impegno dell’Europa a dimezzare le proprie emissioni di carbonio entro il 2030 e raggiungere lo zero netto entro il 2050. Ha costretto l’Unione europea a un’unione energetica attesa da tempo, raddoppiato gli investimenti in solare ed eolico e diversificato le forniture lontano dalla Russia.

Il fatto che l’Europa abbia resistito alla Russia nonostante i costi è una testimonianza del suo raggiungimento della maggiore età, nonostante le crescenti difficoltà politiche ed economiche. Il COVID-19 ha portato al raddoppio degli sforzi per creare un’unione fiscale e ha notevolmente rafforzato i poteri della Commissione europea. L’invasione russa dell’Ucraina si sta rivelando un test politico ed economico sempre più duro, che finora l’Europa sta superando.

Nata da un disperato desiderio di fermare il ciclo perpetuo di guerre tra Germania e Francia, l’Unione Europea si sta rivelando tra gli esperimenti di maggior successo del XX secolo. L’integrazione volontaria di 27 paesi europei, affinché persone, beni, capitali e servizi possano circolare liberamente, e la rinuncia del potere sovrano a un’autorità collettiva in materia di difesa, diritti umani e altre prerogative nazionali prima inviolate sta accrescendo la forza economica collettiva e potere politico dell’Europa. Si sta avvicinando alla pari con Stati Uniti e Cina, cosa che nessuno dei suoi Stati membri avrebbe potuto fare individualmente.

L’Europa si è dimostrata straordinariamente resiliente e determinata. L’impegno dei cittadini nei confronti dei principi della democrazia e dei diritti umani rimane una stella polare. Anche se sopportano acuti sacrifici e redditi in calo, gli europei apprezzano l’arco della storia e sanno che loro e il mondo hanno bisogno del loro grande esperimento per avere successo.

Ian Goldin, professore di globalizzazione e sviluppo all’Università di Oxford, è l’autore di “Rescue: From Global Crisis to a Better World”. @ian_goldin

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