Solvay pianifica una spinta alle terre rare mentre l’UE cerca di rompere la dipendenza dalla Cina

Il gruppo chimico belga Solvay prevede di creare il secondo sito europeo di produzione di terre rare vitali per la transizione energetica, poiché il continente si affretta a rompere il dominio della Cina sugli elementi difficili da estrarre.

La società ha dichiarato venerdì che il suo stabilimento di La Rochelle in Francia sarà aggiornato per separare una gamma più ampia delle 17 terre rare per includere neodimio e praseodimio, che sono cruciali nella produzione di magneti per veicoli elettrici e turbine eoliche.

La decisione di investire decine di milioni di euro nella struttura arriva due giorni dopo che i leader dell’UE hanno chiesto una nuova legislazione per affrontare il controllo della Cina sulla catena di approvvigionamento di materie prime critiche. La nazione asiatica controlla l’80% della capacità globale di lavorazione delle terre rare.

L’interruzione delle forniture di gas a seguito dell’invasione russa dell’Ucraina ha aguzzato le menti dei funzionari dell’UE sui rischi di fare affidamento su un paese per i materiali necessari per la transizione verso un’economia a basse emissioni di carbonio.

“Il litio e le terre rare diventeranno presto più importanti del petrolio e del gas”, ha affermato questa settimana il commissario UE Thierry Breton. “La nostra domanda di sole terre rare aumenterà di cinque volte entro il 2030”.

Lo stabilimento di La Rochelle, vecchio di 78 anni, che fornisce terre rare per la produzione di convertitori catalitici e semiconduttori per autoveicoli, contribuirà a rafforzare l’autonomia dell’Europa sulla catena di approvvigionamento delle terre rare.

Si unirà a Neo Performance Materials, che ha un sito di separazione in Estonia, nella produzione delle terre rare necessarie per le auto elettriche e le turbine eoliche. Il Regno Unito ha un progetto di separazione delle terre rare in costruzione attraverso Pensana, quotata a Londra.

“Le terre rare sono essenziali per garantire la transizione verso l’energia verde”, ha affermato Ilham Kadri, amministratore delegato di Solvay, che ha recentemente risolto una controversia di lunga data con un investitore attivista. “I nostri investimenti nella catena del valore dei magneti aiuteranno l’Europa ad alimentare la sua nuova economia”.

Tuttavia, la catena di approvvigionamento delle terre rare prevede molti passaggi, tra cui la trasformazione di ossidi di terre rare separati in metalli e la produzione di magneti che, secondo gli analisti, sono necessari per allentare il controllo di Pechino sul flusso di materiali e componenti critici.

“È un buon passo avanti”, ha affermato David Merriman, direttore della ricerca sulle terre rare presso Wood Mackenzie. “Per i produttori automobilistici, ci sono alcune fasi che devono essere completate per far sì che contattino direttamente la loro catena di approvvigionamento”.

L’Europa importa circa 16.000 tonnellate all’anno di magneti permanenti in terre rare dalla Cina, soddisfacendo circa il 98% della domanda dell’UE, secondo un rapporto della European Raw Materials Alliance.

In base alla proposta di legge UE sulle materie prime critiche, le autorizzazioni saranno semplificate, i finanziamenti saranno assegnati a progetti strategici e saranno costruite scorte strategiche di materiali.

L’UE è stata molto più lenta nel costruire la resilienza della catena di approvvigionamento delle materie prime rispetto a paesi come il Giappone, che ha finanziato quello che oggi è il più grande produttore occidentale di terre rare Lynas, dopo che la Cina ha vietato ufficiosamente le esportazioni di terre rare nel paese un decennio fa a causa di una disputa geopolitica.

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