La NFL spinge a far crescere il flag football in America Latina e oltre

Con un’altezza di 5 piedi e 3, Andrea Castillo sembra una giocatrice di calcio, qualcosa che una volta stava crescendo a Panama.

Ma non ci volle molto per capire che “il bel gioco” non faceva per lei.

Aveva 12 anni, appena entrando nella scuola secondaria, quando ha rinunciato al fútbol per il nascente sport del flag football. Si è rivelata una buona mossa per l’ormai 18enne, che quest’estate ha portato Panama a una medaglia di bronzo ai Giochi Mondiali di Birmingham, in Ala.

“Ci penso molto”, ha detto della decisione di abbandonare uno degli sport più popolari del suo paese per uno che aveva poco più di un seguito di culto. “Sono cresciuto con il flag football. … Ho avuto l’opportunità di partecipare a tutti questi eventi e di avere tutti questi risultati in giovane età”.

Lo sport è sbocciato quasi con la stessa rapidità della carriera di Castillo. E mentre l’appeal globale della National Football League ha contribuito ad alimentare l’ascesa del flag football a Panama e altrove, l’unica cosa che accomuna i due sport è la forma della palla.

Il flag football viene in genere giocato con cinque persone per lato su un campo grande circa due terzi come una graticola della NFL, il che rende la partita aperta e giocata a un ritmo vertiginoso. Ciò rende anche la velocità, l’agilità e la creatività più importanti delle dimensioni o della forza bruta, motivo per cui le donne e le ragazze si stanno riversando in massa al gioco.

La California Interscholastic Federation, che governa gli sport delle scuole superiori nello stato, sta valutando una proposta per certificare il flag football come sport varsity. Sei stati hanno già compiuto questo passo e almeno altri 20 lo stanno esplorando.

Anche la NFL è a bordo.

I Rams e i Chargers stanno sponsorizzando un campionato che comprende 16 squadre di flag football femminile nel sud della California e più di 10.000 ragazze giocano in campionati sponsorizzati dalla NFL in tutto il paese. A livello universitario, 18 National Assn. delle scuole di atletica leggera in 10 stati stanno giocando a flag football femminile in questa stagione, così come una manciata di scuole del National Junior College Athletic Assn. livello.

Con oltre mezzo milione di partecipanti e 1.640 campionati attivi, secondo la NFL, il flag football è tra gli sport in più rapida crescita negli Stati Uniti

Andrea Castillo festeggia dopo aver aiutato Panama a vincere una medaglia di bronzo nel flag football ai Giochi Mondiali del 2022 a Birmingham, in Alabama, a luglio.

(Dustin Massey / Giochi Mondiali 2022)

“Questa è la bellezza del flag football. Tutti possono giocare. È accessibile e inclusivo.”

— Andrea Castillo, quarterback panamense

“Puoi vedere l’opportunità e ora di presentare lo sport alle ragazze delle scuole superiori, questo è un impatto generazionale che stiamo avendo”, ha affermato Jonathan Franklin, direttore della giustizia sociale e dello sviluppo del calcio per i Rams.

Franklin ha detto che la NFL ha enfatizzato il flag football femminile perché praticamente ogni scuola superiore del paese ha un programma di tackle football per ragazzi.

“Mentre guardiamo all’inclusione e alle opportunità, non c’è stato necessariamente l’accesso per le ragazze a giocare in modo sicuro”, ha detto. “Quindi, attraverso questo programma pilota, volevamo assicurarci di dare alle ragazze l’opportunità di possedere il proprio sport, di far crescere il loro sport, di creare quella passione, quel desiderio.

“Ci sono sport per soli ragazzi, giusto? Ora creiamo opportunità per le ragazze”.

Lo sport ha un grande seguito anche in America Latina, grazie in parte alla semplicità del gioco. Come il calcio, tutto ciò che serve è un piccolo spazio aperto, una palla e una manciata di amici.

E il genere non ha importanza, ha detto Castillo.

“Questa è la bellezza del flag football. Tutti possono giocare. È accessibile e inclusivo”, ha detto. “Non abbiamo alcun problema con la cosa di genere a Panama con il flag football. Le donne sono state rappresentate molto e giocano a calcio e abbiamo fatto un ottimo lavoro”.

“Dà potere alle donne. Dà pari rappresentanza sul campo. Quindi non ci sono limiti”.

— Diana Flores, quarterback di flag football

Diana Flores di Città del Messico è stata attratta da questo sport quando aveva 8 anni. Suo padre – che giocava come quarterback per il Monterrey Tech, il miglior programma universitario del Messico – l’ha portata a un allenamento e lei ne è rimasta affascinata, abbandonando invece le lezioni di piano e danza per giocare a flag football invece .

Poiché all’epoca non c’erano squadre per ragazze della sua età, doveva competere contro giocatori con il doppio del tempo, un handicap che si trasformò in un vantaggio.

“Stavo giocando con ragazze più alte di me, ovviamente più veloci di me”, ha detto. “Ma ho imparato a concentrarmi sulle mie capacità, sulle cose che mi hanno reso migliore e a lavorarci. … Mi ha dato l’opportunità di crescere come atleta e come persona”.

Otto anni dopo, ha fatto parte della squadra nazionale del Messico, giocando nel primo dei quattro Campionati Mondiali di Flag Football in cui è apparsa finora. Quest’anno, come quarterback titolare del Messico all’età di 24 anni, ha battuto gli Stati Uniti due volte: la seconda vittoria è arrivata nella finale dei World Games, dove ha completato 20 passaggi su 28 per 210 yard e quattro touchdown in un romp 39-6.

La squadra femminile del Messico è la più vincente nella storia di questo sport, vincendo tre medaglie d’oro, una d’argento e una di bronzo nella Federazione Internazionale dei Campionati Mondiali di Football Americano, una competizione che si tiene ogni due anni.

“Dà potere alle donne”, ha detto Flores del flag football, che in Messico sfida non solo gli stereotipi sportivi ma anche quelli di genere. “Dà pari rappresentanza sul campo. Quindi non ci sono limiti”.

Secondo Flores, circa 3 milioni di persone giocano a flag football in Messico, dove i college stanno iniziando a assegnare borse di studio per far giocare le donne.

“Questo è solo un primo passo per aprire nuove strade e nuove opportunità. Non solo in Messico, ma in tutto il mondo”, ha detto. “Ecco perché sono felice di essere un ambasciatore e di iniziare ad aprire quelle porte”.

Una porta che spera si apra presto è quella che porta alle Olimpiadi. Il flag football è uno dei nove sport che il mese scorso ha presentato una petizione per l’inclusione nei Giochi di Los Angeles del 2028, insieme a sport motoristici, cricket, karate, baseball/softball, lacrosse, kickboxing, break e squash.

Lo sport sembrerebbe avere aspetti chiave che il Comitato Olimpico Internazionale cerca: è veloce, ha un numero gestibile di giocatori e un limite di tempo rigoroso, con tempi che durano tra 15 e 25 minuti, a seconda della competizione.

I roster hanno una profondità di 15 giocatori e il contatto non è consentito, il che significa nessun contrasto, tuffo, blocco o schermatura. Invece, i giocatori indossano bandiere che pendono lungo i lati su una cintura; per “affrontare” il portatore di palla, un avversario deve staccare una delle due bandierine.

Non ci sono punt o kickoff. I corridori di passaggio devono iniziare a sette yard dalla linea di scrimmage e i quarterback hanno solo sette secondi per sbarazzarsi della palla; non possono correre con esso a meno che non lo passino prima a un compagno di squadra.

L’inclusione del flag football nei Giochi Mondiali, che si sono tenuti per la prima volta nel 1981 per evidenziare gli eventi in competizione per un posto nel calendario olimpico, che è stato un passo importante per ottenere il riconoscimento globale. (La competizione di questa estate ha visto la partecipazione di 3.600 atleti provenienti da 110 paesi che hanno gareggiato in 30 eventi, tra cui rugby in sedia a rotelle e tiro alla fune.)

Il CIO dovrebbe annunciare la sua decisione in merito ad ulteriori sport per i Giochi di Los Angeles durante l’assemblea generale della prossima primavera a Mumbai.

Flores non trattiene il respiro.

Ma poi, ha detto, non ha bisogno di una medaglia olimpica per convalidare la sua carriera. Il flag football l’ha portata a competizioni in Italia, Danimarca, Israele, Stati Uniti e Centro America. Quello che vuole fare è restituire al gioco aiutandolo a crescere.

“Sono qui e sono uno dei migliori al mondo, sai? Quindi, per poter mostrare a tutte le bambine che sono in grado di farlo, penso che sia quello che stiamo facendo”, ha detto. “Stiamo ispirando donne e bambini a sognare in grande. E vederlo è possibile che i loro sogni diventino realtà. È possibile fare tutto ciò che vogliono”.

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