Come uno sforzo per ridurre l’uso di combustibili fossili ha portato a un altro problema ambientale: l’inquinamento luminoso

Nel 2014, Los Angeles ha ridotto del 43% le sue emissioni annuali di carbonio e ha risparmiato 9 milioni di dollari in costi energetici sostituendo le lampadine in più della metà dei lampioni della città con diodi emettitori di luce.

Quell’anno, il Premio Nobel per la fisica è andato a tre scienziati il ​​cui lavoro ha reso possibili quei LED. “Poiché circa un quarto del consumo mondiale di elettricità viene utilizzato per l’illuminazione, i LED contribuiscono a risparmiare le risorse della Terra”, ha spiegato il comitato del Nobel quando ha annunciato il premio.

Per più di un secolo, la maggior parte delle fonti di luce artificiale ha sprecato energia sotto forma di calore. I LED sono molto più efficienti e richiedono meno del 25% dell’energia consumata da una lampada a incandescenza. Secondo l’Agenzia internazionale per l’energia, un’organizzazione intergovernativa che analizza i dati energetici globali, entro il 2020, i LED rappresentavano il 51% delle vendite globali di illuminazione, rispetto all’1% appena nel 2010.

Sembra una chiara vittoria per l’ambiente. Ma non è così che la vede Ruskin Hartley.

“La spinta verso apparecchi efficienti è arrivata a scapito di un rapido aumento dell’inquinamento luminoso”, ha affermato.

Un paesaggio stellare settentrionale dietro le sagome di alberi di cedro al Cedar Breaks National Monument nello Utah.

(Sumeet Kulkarni / Los Angeles Times)

Hartley lo saprebbe. È il direttore esecutivo dell’International Dark-Sky Assn., o IDA, ed è una delle persone sempre più numerose che affermano che il cielo scuro è una risorsa naturale sottovalutata e sottovalutata. La sua perdita ha conseguenze dannose per la fauna selvatica e la salute umana.

Eppure l’abbraccio dei LED da parte del pubblico continua a crescere, riversando troppa luce nel cielo dove nessuno ne ha bisogno.

“Abbiamo preso un sacco di risparmi energetici e appena illuminato altri posti”, ha detto Hartley. È un classico esempio del paradosso di Jevons, in cui i guadagni di efficienza (come una migliore percorrenza del gas dell’automobile) sono contrastati da un aumento dei consumi (le persone guidano più spesso).

In sostanza, affermano Hartley e altri, abbiamo scambiato un tipo di inquinamento con un altro.

Non è l’unico problema. Oltre a produrre più luce, i LED ne hanno alterato la natura fondamentale.

Rispetto alle lampadine a incandescenza, i LED producono una luce più bianca-bluastra.

Rispetto alle lampadine a incandescenza, i LED producono una luce più bianca-bluastra.

(Witthaya Prasongsin/Getty Images)

La luce prodotta dalle lampadine a incandescenza aveva colori ambra o gialli più caldi, “più in sintonia con la luce del fuoco, l’unica luce a parte quella delle stelle che conoscevamo”, ha affermato Robert Meadows, uno scienziato della divisione Natural Sounds and Night Skies del National Park Service. I LED, al contrario, emettono tonalità bianco-bluastre più fredde che esacerbano l’inquinamento luminoso per lo stesso motivo per cui il cielo è blu.

La luce solare contiene l’intero spettro di colori e le molecole d’aria hanno le dimensioni giuste per disperdere le lunghezze d’onda blu più corte in modo più efficace di qualsiasi altra. Ciò fa sì che la luce blu si diffonda più facilmente nell’atmosfera, conferendo al cielo diurno il suo colore familiare.

Dopo il tramonto, la stessa cosa accade con la luce a LED che si riversa in modo dispendioso nel cielo: si diffonde in misura maggiore e aumenta il “bagliore del cielo”, la luminosità combinata delle luci della città.

Le luci degli edifici nel centro di Los Angeles sbiadiscono la maggior parte delle stelle nel cielo notturno.

Le luci degli edifici nel centro di Los Angeles sbiadiscono la maggior parte delle stelle nel cielo notturno.

(Sumeet Kulkarni / Los Angeles Times)

Travis Longcore, un ecologista urbano dell’UCLA, stima che l’illuminazione artificiale faccia risplendere il cielo notturno di Los Angeles 1½ volte più luminoso di una notte illuminata da una luna piena. Tutte le creature sono influenzate dai paesaggi notturni più luminosi, specialmente quelle che non possono chiudere le persiane per un sonno profondo.

“Ci sono molte, molte specie che non escono e non si nutrono durante la luna piena perché è troppo luminosa e sanno che saranno vulnerabili ai predatori”, ha detto.

Secondo la National Audubon Society, l’80% delle specie di uccelli migratori nordamericani vola di notte e sono confuse dalle luci della città.

Un piviere delle nevi occidentale in via di estinzione a Huntington Beach.

Un piviere delle nevi occidentale in via di estinzione a Huntington Beach.

(Notizie della comunità di Raul Roa/Times)

Anche le specie che restano ferme sono costrette a trasferirsi nelle loro case. Un recente studio condotto da Longcore ha scoperto che i pivieri delle nevi occidentali, una specie minacciata di uccelli costieri, cercano siti di posatoio sicuri nelle aree più buie della baia di Santa Monica, quando i parcheggi per lo più vuoti sono illuminati con riflettori per tutta la notte.

La sopravvivenza delle specie selvatiche dipende dalle variabilità del mondo naturale: giorno e notte, stagioni, ciclo lunare. Portali via, ha detto Longcore, e inizi inevitabilmente ad alienare le specie dai loro habitat naturali.

Fulmini illuminano il deserto del Joshua Tree National Park.

Fulmini illuminano il deserto del Joshua Tree National Park.

(Sumeet Kulkarni / Los Angeles Times)

I serpenti, ad esempio, sono i più attivi e cacciano le prede durante le notti di luna nuova. La scomparsa del serpente lucido della California e del serpente dal naso lungo di Orange County è stata in gran parte attribuita all’aumento della luce ambientale.

Anche gli esseri umani sono vulnerabili all’inquinamento luminoso. La luce artificiale blocca la produzione di melatonina, un ormone che regola i cicli del sonno, e i cicli del sonno interrotti sono stati collegati a una serie di problemi di salute. L’American Medical Assn. ha avvertito nel 2016 che le luci a LED ad alta intensità e ricche di blu erano “associate a tempi di sonno ridotti, insoddisfazione per la qualità del sonno, sonnolenza eccessiva, funzionamento diurno alterato e obesità”.

Longcore definisce “un incidente della storia” che i primi LED a essere prontamente disponibili fossero di colore blu-bianco. Sono ora disponibili LED che producono colori più caldi con livelli di efficienza simili, ma l’originale rimane popolare tra i consumatori che preferiscono il modo in cui imita la luce del giorno.

La Via Lattea può essere vista nei minimi dettagli nei cieli oscuri sopra il Cedar Breaks National Monument nello Utah.

La Via Lattea può essere vista nei minimi dettagli nei cieli oscuri sopra il Cedar Breaks National Monument nello Utah.

(Sumeet Kulkarni / Los Angeles Times)

A causa del bagliore del cielo, l’inquinamento luminoso non è solo un fenomeno locale. Anche aree a centinaia di miglia dai centri urbani non possono sfuggirgli.

“Puoi vedere Los Angeles dalla Death Valley di notte”, ha detto Meadows.

Il motivo per cui l’inquinamento luminoso sta peggiorando costantemente, ha detto Hartley, è che le persone non sono nemmeno consapevoli che si tratta di un problema.

“Non credo che nessuno si prepari intenzionalmente a inquinare la notte”, ha detto. Ma quando si tratta di illuminare l’ambiente circostante per motivi di sicurezza, “si presume che, poiché un po’ di luce fa bene, più luce deve essere migliore”.

L’unica cosa positiva dell’inquinamento luminoso è che, a differenza dell’inquinamento causato da sostanze chimiche o plastica, è completamente reversibile. Spegni semplicemente abbastanza luci e i cieli bui torneranno in un istante.

“La soluzione non significa immergerci nell’oscurità medievale”, ha detto Hartley. Si tratta di pensare attentamente allo scopo di ciascuna lampada installata, assicurarsi che la sua luce sia limitata allo spazio previsto e accenderla solo durante il tempo necessario.

Messico, Francia e Croazia hanno emanato leggi nazionali sull’inquinamento luminoso. Dal 2013, la Francia ha richiesto a tutti i negozi e gli uffici di spegnere le luci dopo l’una di notte

Diciannove stati, il Distretto di Columbia e Porto Rico hanno leggi sui libri per prevenire l’inquinamento luminoso. L’Arizona, sede di numerosi grandi telescopi, richiede che tutte le luci esterne siano dotate di schermi che impediscano alla luce di fuoriuscire verso il cielo. Alcune aree costiere della Florida impongono luci color ambra a bassa potenza che non distolgono i piccoli di tartarughe marine dalla sicurezza del Golfo del Messico.

Non esistono leggi del genere in California, ma il membro dell’Assemblea Alex Lee (D-San Jose) ha introdotto un disegno di legge che richiede che tutte le luci esterne degli edifici del governo statale siano schermate e abbiano tonalità di colore più calde. Dovrebbero anche essere oscurati o spenti di notte, anche se potrebbero accendersi se attivati ​​da un sensore di movimento.

Il disegno di legge è passato in entrambe le camere della legislatura e ora spetta al governatore Gavin Newsom decidere se firmarlo.

Essendo limitato alla proprietà statale, il disegno di legge non affronta i peggiori colpevoli dell’inquinamento luminoso, che includono i proiettori degli stadi, le luci industriali, le luci residenziali esterne e i lampioni stradali.

Tuttavia, Longcore lo vede come “un primo piccolo passo che deve essere fatto”. Se il governo dà l’esempio, più persone riconosceranno l’importanza di questo problema, ha affermato.

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