Elliott: Dopo aver posto fine alla siccità dei playoff, i Kings affrontano la prossima sfida: migliorare

Ora che il peggio sembra essere alle spalle – la noiosa ricostruzione della loro base di talenti e della loro filosofia, la scalata dalle profondità della loro divisione e il loro ritorno ai playoff – i Kings dovrebbero godersi una navigazione tranquilla quando si riuniranno per il ritiro giovedì a El Secondo.

O forse no.

“Non credo che la parte più difficile sia dietro di noi. Penso che la parte più facile sia dietro di noi”, ha detto l’allenatore Todd McLellan.

che cosa?

Il suo ragionamento è che mentre era difficile ristrutturare una vecchia squadra lenta per competere in un campionato guidato dalla gioventù e dalla velocità, quella trasformazione è stata compiuta. La creazione di uno spazio limite salariale eliminando grandi contratti ha peggiorato il dolore ma è diventato un guadagno perché ha permesso loro di firmare utili free agent e pagare l’ala produttiva Kevin Fiala, il grande premio commerciale di questa estate. Hanno accumulato giovani talenti e hanno posizionato le prime scelte al draft per diventare delle star.

Il passo successivo è ripido: basarsi sui progressi che alcuni dei loro ragazzi hanno fatto la scorsa stagione, spingendo per di più da loro e da altri giovani giocatori mentre si affidano ai campioni della Stanley Cup Anze Kopitar, Drew Doughty e Jonathan Quick per aiutarli a riportarli alla contesa di nuovo.

I Kings hanno dovuto fare i playoff la scorsa stagione per assicurarsi a se stessi e ai loro fan che l’umiliazione del loro declino post-Coppa era un prezzo tollerabile da pagare per un futuro potenzialmente brillante. Nonostante gli infortuni, i Kings diedero una battaglia agli Edmonton Oilers e guidarono la loro serie del primo round 3-2 prima che gli Oilers li logorassero.

Il soffitto dei re è diventato più alto. Così sono le aspettative. Devono abbracciarlo.

“Il duro lavoro è colmare il divario tra le prime 10 squadre del campionato perché stanno migliorando ogni giorno”, ha detto McLellan al telefono mercoledì. “Quindi penso che abbiamo il duro lavoro davanti a noi. Il lavoro facile è fatto”.

Il mercoledì è stato dedicato ai test medici. Giovedì, “Iniziamo a sistemarci. Qualcuno migliora e qualcuno cade. È proprio così che è “, ha detto McLellan della NHL. “E dobbiamo assicurarci di essere una di quelle squadre che migliora ogni giorno”.

Doughty (intervento chirurgico al polso) e l’esterno Alex Iafallo (spalla) dovrebbero stare bene per iniziare il campo, ma altri giocatori chiave mancheranno o avranno meno di forze.

Il difensore Sean Walker, che ha subito un grave infortunio al ginocchio sei partite nella scorsa stagione, parteciperà ma il suo carico di lavoro sarà monitorato. Anche il difensore Sean Durzi, che ha subito un intervento chirurgico alla spalla dopo una stagione di breakout, sarà limitato fisicamente all’inizio. Il centro Alex Turcotte, la quinta scelta assoluta nel draft 2019, ha fallito il suo fisico e si sta riprendendo da una commozione cerebrale.

Kings’ Phillip Danault (24), Sean Durzi (50), Trevor Moore (12), Alex Iafallo (19) e Mikey Anderson (44) festeggiano un gol contro gli Edmonton Oilers durante il terzo periodo in Gara 1 del primo round di i playoff della Stanley Cup il 2 maggio a Edmonton, in Canada.

(Codie McLachlan/Getty Images)

L’ala Viktor Arvidsson è in riabilitazione da solo dopo un intervento chirurgico per un’ernia del disco e non si unirà alla squadra fino all’inizio della stagione. McLellan ha detto che la tempistica di recupero per Arvidsson, che ha segnato 20 gol nella sua prima stagione da re dopo essere stato acquisito da Nashville, rimane nei tempi previsti.

La maggior parte delle domande sui Kings riceveranno risposta nelle prossime settimane prima dell’apertura dell’11 ottobre. La domanda sul portiere sembra destinata a persistere.

In quello che sembrava essere un momento di passaggio della torcia, Cal Petersen ha iniziato la serata di apertura la scorsa stagione, ma non è riuscito a mantenere un livello elevato. Quick, 36 anni, ha vinto il lavoro numero 1 compilando una media di 2,59 gol e una percentuale di parate di 0,910, la sua migliore da un po’ di tempo. E quello era dietro una difesa che spesso veniva messa insieme a causa degli infortuni.

McLellan ha riso quando gli è stato chiesto della divisione dei portieri. “Mi viene chiesto quasi ogni anno e non do una risposta chiara e concisa”, ha detto. “Per me dire che interpreteremo questo ragazzo 45 e gli altri 35, mentirei perché non ho idea di come andrà a finire”. Andrà in base alle prestazioni, con i consigli del portiere/allenatore Bill Ranford.

Alcune aree da migliorare per i Kings sono ovvie. Si sono classificati 20th in NHL in goal per, a 2,87 a partita. Il loro gioco di potere è stato un miserabile 27th, con una percentuale di successo del 16,1%. Il loro rigore si è classificato 22nd al 76,7% di efficienza. “Dobbiamo spostarci almeno a quel livello medio della lega, se non più in alto, se vogliamo fare un passo avanti, e le aspettative per quel gruppo di giocatori e allenatori sono alte”, ha detto McLellan.

Qualsiasi conversazione sul futuro dei King inizia con i bambini che hanno accumulato durante quegli anni di magra.

Lo sviluppo del top prospect Quinton Byfield, redatto n. 2 nel 2020, è stato rallentato quando si è rotto la caviglia in un’esibizione la scorsa stagione. Un formidabile 6 piedi 5 e 220 libbre, potrebbe essere il terzo centro dietro Kopitar e Phillip Danault se fosse sano.

“Quando usi la parola aspettativa, ci sono alcune aspettative su di lui per muovere l’ago”, ha detto McLellan. “Non si tratta di segnare 50 gol o cose del genere, ma di muovere l’ago e dare energia al gruppo ea se stesso. E credo davvero che possa farlo”.

Hanno anche bisogno degli attaccanti Iafallo, Jarret Anderson-Dolan e Rasmus Kupari e del difensore Tobias Bjornfot per avere un impatto maggiore. Hanno bisogno di Trevor Moore, nativo di Thousand Oaks, per essere la dinamo che era dopo l’All-Star Game, quando ha segnato 10 dei suoi 17 gol. Devono sapere se i migliori 27 gol in carriera di Danault sono stati un colpo di fortuna o sostenibili. Lo stesso per la migliore prestazione di 35 gol di Adrian Kempe. Niente di tutto ciò è garantito.

Questa, come ha detto McLellan, potrebbe rivelarsi la parte più difficile del revival dei Kings. Porta anche la più grande ricompensa. Si sono guadagnati il ​​privilegio di affrontare la pressione per vincere. Il passo successivo è un atto di fede.

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