Inflazione e disordini sfidano l'”economia miracolosa” del Bangladesh – The Diplomat

In fila per cercare di comprare del cibo, Rekha Begum è angosciata. Come molti altri in Bangladesh, sta lottando per trovare prodotti essenziali quotidiani a prezzi accessibili come riso, lenticchie e cipolle.

“Sono andato in altri due posti, ma mi hanno detto che non hanno provviste. Poi sono venuta qui e mi sono messa in fondo alla fila”, ha detto Begum, 60 anni, mentre aspettava quasi due ore per comprare ciò di cui aveva bisogno da un camion che vendeva cibo a prezzi sovvenzionati nella capitale, Dhaka.

Il miracolo economico del Bangladesh è messo a dura prova poiché gli aumenti dei prezzi del carburante amplificano le frustrazioni pubbliche per l’aumento dei costi per cibo e altre necessità. Nelle ultime settimane sono esplose aspre critiche dell’opposizione e piccole proteste di piazza, che si sono aggiunte alle pressioni sul governo del primo ministro Sheikh Hasina, che ha chiesto aiuto al Fondo monetario internazionale per salvaguardare le finanze del Paese.

Gli esperti affermano che la situazione del Bangladesh non è da nessuna parte così grave come quella dello Sri Lanka, dove mesi di agitazione hanno portato il suo presidente a fuggire dal paese e le persone stanno affrontando una totale carenza di cibo, carburante e medicinali, trascorrendo giorni in coda per l’essenziale. Ma deve affrontare problemi simili: spesa eccessiva per progetti di sviluppo ambiziosi, rabbia pubblica per corruzione e clientelismo e un indebolimento della bilancia commerciale.

Tali tendenze stanno minando l’impressionante progresso del Bangladesh, alimentato in gran parte dal suo successo come centro di produzione di abbigliamento, verso il diventare un paese più ricco e a reddito medio.

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Il governo ha aumentato i prezzi del carburante di oltre il 50% il mese scorso per contrastare l’aumento dei costi dovuto agli alti prezzi del petrolio, innescando proteste per l’aumento del costo della vita. Ciò ha portato le autorità a ordinare la vendita sovvenzionata di riso e altri prodotti di base da parte di rivenditori nominati dal governo.

L’ultima fase del programma, iniziata il 1 settembre, dovrebbe aiutare circa 50 milioni di persone, ha affermato il ministro del Commercio Tipu Munshi.

“Il governo ha adottato una serie di misure per ridurre le pressioni sui lavoratori a basso reddito. Ciò sta influenzando il mercato e mantenendo competitivi i prezzi delle materie prime giornaliere”, ha affermato.

Le politiche sono un ripiego per sfide globali e nazionali più grandi.

La guerra in Ucraina ha spinto i prezzi di molte materie prime al rialzo in un momento in cui erano già in aumento quando la domanda si è ripresa con il calare della pandemia di coronavirus. Nel frattempo, paesi come Bangladesh, Sri Lanka e Laos, tra i tanti, hanno visto le loro valute indebolirsi rispetto al dollaro, aumentando i costi per le importazioni di petrolio e altri beni denominati in dollari.

Per alleviare la pressione sulle finanze pubbliche e sulle riserve estere, le autorità hanno imposto una moratoria su nuovi grandi progetti, ridotto l’orario di ufficio per risparmiare energia e imposto limiti alle importazioni di beni di lusso e articoli non essenziali, come berline e SUV.

“L’economia del Bangladesh sta affrontando forti venti contrari e turbolenze”, ha affermato Ahmad Ahsan, economista e direttore del Policy Research Institute di Dhaka, un think tank. “Improvvisamente siamo tornati all’era delle interruzioni di corrente continua, con le riserve di taka e forex sotto pressione”, ha detto.

Milioni di bengalesi a basso reddito, come Begum, la cui famiglia di cinque persone può a malapena permettersi di mangiare pesce o carne anche una volta al mese, lottano ancora per mettere il cibo in tavola.

Il Bangladesh ha fatto enormi passi avanti negli ultimi due decenni nella crescita della sua economia e nella lotta alla povertà. Gli investimenti nella produzione di abbigliamento hanno fornito lavoro a decine di milioni di lavoratori, per lo più donne. Le esportazioni di abbigliamento e prodotti correlati rappresentano oltre l’80% delle sue esportazioni.

Ma con i costi del carburante così elevati, le autorità hanno chiuso le centrali elettriche a diesel che hanno prodotto almeno il 6% della produzione totale, riducendo la produzione di energia elettrica giornaliera di 1.500 megawatt e interrompendo la produzione.

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Le importazioni nell’ultimo anno fiscale, terminato a giugno 2022, sono salite a 84 miliardi di dollari, mentre le esportazioni hanno fluttuato, lasciando un disavanzo record delle partite correnti di 17 miliardi di dollari.

Altre sfide sono avanti.

Si avvicinano le scadenze per il rimborso dei prestiti esteri relativi ad almeno 20 mega progetti infrastrutturali, tra cui il ponte sul fiume Padma da 3,6 miliardi di dollari costruito dalla Cina e una centrale nucleare finanziata principalmente dalla Russia. Gli esperti affermano che il Bangladesh deve prepararsi per quando i programmi di rimborso aumenteranno tra il 2024 e il 2026.

A luglio, con una mossa che gli economisti considerano una misura precauzionale, il Bangladesh ha chiesto un prestito di 4,5 miliardi di dollari dal Fondo monetario internazionale, diventando il terzo paese dell’Asia meridionale a chiedere recentemente il suo aiuto dopo Sri Lanka e Pakistan.

Il ministro delle finanze AHM Mustafa Kamal ha affermato che il governo ha chiesto al FMI di avviare negoziati formali sui prestiti “per la bilancia dei pagamenti e l’assistenza di bilancio”. Il FMI ha detto che stava lavorando con il Bangladesh per elaborare un piano.

Le riserve estere del Bangladesh sono diminuite, minando potenzialmente la sua capacità di far fronte ai suoi obblighi di prestito. Entro mercoledì erano scesi a $ 36,9 miliardi dai $ 45,5 miliardi dell’anno prima, secondo la banca centrale.

Le riserve estere utilizzabili ammonterebbero a circa 30 miliardi di dollari, ha affermato Zahid Hussain, ex capo economista dell’ufficio di Dhaka della Banca mondiale.

“Non direi che questa è una situazione di crisi. Questo è ancora sufficiente per soddisfare tre mesi di importazioni, tre mesi e mezzo di importazioni. Ma significa anche che… non hai molto spazio di manovra sul fronte di riserva”, ha detto.

Tuttavia, nonostante ciò che alcuni economisti affermano sia una spesa eccessiva per alcuni progetti costosi, il Bangladesh è meglio attrezzato per affrontare tempi difficili rispetto ad altri paesi della regione.

Il suo settore agricolo – tè, riso e iuta sono le principali esportazioni – è un efficace “ammortizzatore” e la sua economia, da quattro a cinque volte più grande di quella dello Sri Lanka, è meno vulnerabile alle calamità esterne come una flessione del turismo.

Si prevede che l’economia crescerà a un ritmo del 6,6% quest’anno fiscale, secondo le ultime previsioni dell’Asia Development Bank, e il debito totale del paese è ancora relativamente piccolo.

“Penso che nel contesto attuale, la differenza più importante tra Sri Lanka e Bangladesh sia l’onere del debito, in particolare il debito estero”, ha affermato Hussain.

Il debito estero del Bangladesh è inferiore al 20% del suo prodotto interno lordo, mentre quello dello Sri Lanka era di circa il 126% nel primo trimestre del 2022.

“Quindi, abbiamo un po’ di spazio. Voglio dire, il debito come fonte di stress per la macroeconomia non è ancora un grosso problema”, ha affermato.

In attesa in fila per acquistare cibo sovvenzionato, Mohammed Jamal, 48 anni, ha detto di non sentirsi così libero per la sua stessa famiglia.

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“È diventato insopportabile cercare di mantenere il nostro standard di vita”, ha detto Jamal. “I prezzi sono appena fuori dalla portata della gente comune. È dura vivere in questo modo”.

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