Inflazione, salario minimo e profitti: proteggere i lavoratori a basso salario dall’inflazione significa aumentare il salario minimo

Ci sono due dibattiti principali su cosa fare riguardo all’inflazione. Uno è perlopiù in buona fede (se molto contestato): riguarda le azioni della Federal Reserve. Un altro è principalmente in malafede: usa l’esistenza di un’inflazione elevata come randello contro qualsiasi cambiamento politico progressista e come giustificazione per priorità ideologiche di vecchia data. Ciò è più visibile nei dibattiti sulla politica fiscale, con alcune persone che affermano contemporaneamente che la spesa deve essere contenuta (una mossa restrittiva nella politica fiscale), ma le tasse devono essere tagliate (una mossa espansiva).

Questa malafede alzerà sicuramente la testa nei dibattiti sui tentativi di andare avanti anche su standard di lavoro più forti, ad esempio aumentando il salario minimo federale. Anche in circostanze normali, gli oppositori degli aumenti salariali minimi affermano che saranno inflazionistici, quindi quasi certamente esagereranno questi effetti oggi. In questo blog, esprimo i seguenti punti sulla relazione tra salario minimo e inflazione:

  • L’inflazione più veloce ce la fa Di più importante, non meno, aumentare il salario minimo federale. Ogni anno i legislatori non alzano il salario minimo è un anno che hanno effettivamente tagliare il potere d’acquisto e il tenore di vita dei lavoratori con il salario più basso di questo paese.
  • Anche in uno scenario di inflazione peggiore, in cui ogni centesimo di stipendio extra risultante dallo spostamento del salario minimo federale a $ 15 entro il 2027 viene trasferito sotto forma di prezzi più elevati, il risultato sarebbe un periodo di 5 anni di pressione inflazionistica pari a 0,1 % annuo (o circa 1/100 dell’aumento che abbiamo visto dal 2021), quindi l’effetto inflazionistico tornerebbe a zero.
  • Anche questa inflazione estremamente blanda potrebbe essere sostanzialmente attenuata da altri margini di adeguamento a un salario minimo più elevato, compreso un ritiro dagli attuali margini di profitto ancora alle stelle. In tempi normali, i profitti rappresentano circa il 13% del prezzo di beni e servizi, ma da quando è iniziata la ripresa dalla recessione causata dal COVID-19 nel secondo trimestre del 2020, i margini di profitto in aumento hanno rappresentato circa il 40% dell’aumento dei prezzi. Quando questi margini si normalizzeranno, ci sarà ampio spazio per una crescita salariale non inflazionistica.

Un’inflazione più rapida rende più importante aumentare il salario minimo

Ogni anno in cui il valore del salario minimo non viene aumentato, è effettivamente tagliato in termini corretti per l’inflazione. Questi tagli guidati dall’inflazione possono esplodere rapidamente, anche durante periodi di tempo senza esplosioni inflazionistiche particolarmente rapide. Ma quando l’inflazione è superiore al normale, il valore reale del salario minimo può essere assolutamente schiacciato se i legislatori non agiscono. Solo negli ultimi due anni, il potere d’acquisto del salario minimo è sceso del 12,2%, un enorme colpo per il tenore di vita dei lavoratori.

Negli anni ’80, quando l’inflazione era sostanzialmente più rapida di quanto non sia stata durante la maggior parte degli ultimi 35 anni, il salario minimo federale è rimasto congelato a $ 3,35 tra gennaio 1981 e aprile 1990. In quel periodo, l’inflazione ha ridotto il valore del salario minimo di 46%.

Sostenere che il salario minimo federale dovrebbe essere aumentato solo dopo che l’attuale scoppio inflazionistico è lontano nel passato significa sostenere che i lavoratori a basso salario non dovrebbero avere una seria protezione contro il danno al tenore di vita causato dall’odierna crescita dei prezzi.

Gli aumenti salariali minimi hanno effetti banali sull’inflazione

Alcuni affermano di temere che l’aumento del salario minimo possa esacerbare il nostro attuale problema di inflazione. Questa non è una preoccupazione seria. Considera il Alza la legge sulle scommesse, che aumenterebbe il salario minimo a $ 15 in cinque fasi entro il 2027 e da allora in poi sarebbe indicizzato alla crescita dei salari mediani. Se ogni centesimo di questo salario minimo più elevato alimentato direttamente in prezzi più elevati, ovvero nessuno di essi è stato finanziato da una maggiore produttività o da profitti inferiori, il passaggio a $ 15 creerebbe un aumento una tantum del livello dei prezzi complessivo inferiore allo 0,5%. Spalmato su 5 anni, ciò implica un aumento medio dell’inflazione inferiore allo 0,1% annuo, dopodiché svanirebbe quasi a zero. Questo è del tutto banale. Negli ultimi due anni, l’inflazione è aumentata a un tasso circa 100 volte più veloce di questo.

La matematica su questo è relativamente semplice. Nell’ambito della nostra analisi delle versioni precedenti del Raise the Wage Act (e di altri aumenti del salario minimo), stimiamo l’aumento del salario totale generato dal salario minimo più elevato. Cioè, moltiplichiamo il numero di lavoratori interessati dall’aumento del salario minimo dal livello attuale a $ 15 e quindi stimiamo l’aumento medio dei salari che ricevono. Ciò include una stima degli effetti di “spillover” sui lavoratori che guadagnano un po’ al di sopra del nuovo valore del salario minimo e assumiamo che non ci siano perdite di posti di lavoro derivanti da questi aumenti, entrambi i quali fanno la nostra stima dell’effetto sul salario totale più grande di quanto sarebbe altrimenti.

Attualmente stiamo perfezionando il nostro modello per tenere conto dell’inflazione dell’ultimo anno e degli stati che hanno approvato leggi che aumenteranno i salari dei loro lavoratori nello stesso periodo in cui entrerebbe in vigore il Raise the Wage Act. Queste nuove stime (sebbene non del tutto definitive) indicano all’incirca un aumento di $ 50-75 miliardi (nel $ 2021) della spesa salariale complessiva nel 2027. Una stima estremamente prudente delle spese per consumi personali nel 2027 (espressa anche in $ 2021) è di $ 16,5 trilioni (questo presume che crescano dell’1% all’anno per i prossimi 5 anni). Ciò significa che l’intero aumento di $ 50-75 miliardi del conto salariale…se è stato finanziato interamente da aumenti di prezzo—aumenterebbe il livello dei prezzi delle spese per consumi personali di circa lo 0,3-0,4% entro il 2027. È importante sottolineare che questo aumento sarebbe distribuito sui 5 anni prima del 2027, quindi l’inflazione aumenterebbe di meno dello 0,1% all’anno.

Altri margini, in particolare i profitti aziendali, possono assorbire questa piccola pressione sui prezzi

È importante sottolineare che anche questo piccolo aumento non è garantito. Ricerche precedenti hanno dimostrato che molti margini oltre ai prezzi più elevati possono essere utilizzati per assorbire salari minimi più elevati. La produttività potrebbe aumentare o i profitti potrebbero diminuire, per esempio.

Su quest’ultimo margine – profitti inferiori – è importante notare che c’è a quantità di spazio per assorbire l’aumento del salario minimo senza alimentare i prezzi più elevati. Ad esempio, i margini di profitto sono aumentati di quasi il 30% rispetto ai picchi pre-pandemici e questi picchi di profitto spiegano circa il 40% dell’aumento dei prezzi durante la ripresa. Anche in tempi normali, l’aumento dei profitti contribuisce all’inflazione, ma in questa ripresa la quota di inflazione spiegata dall’aumento dei profitti è più di tre volte il loro importo normale. In breve, margini di profitto più bassi sono un enorme potenziale assorbitore di eventuali pressioni sui prezzi nei prossimi anni, in particolare quelle piccole quanto quelle che imporrebbero un aumento del salario minimo.

La figura seguente mostra la quota delle variazioni di prezzo rappresentate dal costo unitario del lavoro, dal costo non del lavoro e dai profitti in vari periodi di tempo. Tra il 1979 e il 2019, i profitti hanno rappresentato il 13% degli aumenti dei prezzi e l’unità di lavoro poco meno del 60%. Da quando la ripresa dalla recessione del COVID-19 è iniziata a metà del 2020, i profitti rappresentano il 40% dell’aumento, tre volte il loro contributo normale. Anche rispetto al picco del ciclo economico pre-COVID alla fine del 2019, la crescita degli utili rappresenta due volte e mezzo il loro normale contributo alla crescita dei prezzi, circa il 34%.

La lezione di questa figura è chiaro: Se inizieremo a guardare fonti di reddito che deve essere contenuto per tenere sotto controllo l’inflazione, dovremmo guardare ai profitti aziendali, non ai salari dei lavoratori americani con i salari più bassi.

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