La lotta all’inflazione: le banche centrali stanno andando troppo oltre, troppo in fretta?

Con i loro conti affilati e gli artigli in mostra, le banche centrali mondiali hanno adottato pienamente la posizione del falco questa settimana. Sostenuti da forti aumenti dei tassi di interesse e dall’intervento valutario, hanno usato un linguaggio mirato per pubblicizzare il loro unico obiettivo di sconfiggere il flagello dell’inflazione.

In uno dei cambiamenti più improvvisi nella definizione delle politiche economiche globali degli ultimi decenni, i banchieri centrali affermano di averne avuto abbastanza dei rapidi aumenti dei prezzi e insistono sul fatto che sono disposti ad agire per ripristinare la stabilità dei prezzi, quasi a tutti i costi.

Ma dopo una settimana di annunci drammatici da parte delle banche centrali di tutto il mondo, almeno alcuni economisti stanno iniziando a chiedersi: stanno andando troppo oltre, troppo velocemente?

La Federal Reserve statunitense è stata di gran lunga l’attore più importante in questo cambiamento di temperamento. Mercoledì, ha alzato il tasso di interesse principale di 0,75 punti percentuali a un intervallo compreso tra il 3 e il 3,25 per cento. All’inizio dell’anno, questo tasso era prossimo allo zero.

Aumentando i tassi di interesse, i banchieri centrali non cercano di abbassare i picchi di inflazione causati dall’impennata dei prezzi del gas e dei generi alimentari, ma mirano a garantire che l’inflazione non rimanga elevata © Kiyoshi Ota/Bloomberg

La Fed ha segnalato che questo era lontano dalla fine della sua stretta di politica monetaria, con i membri del suo comitato per la determinazione dei tassi di interesse che prevedevano che i tassi finissero nel 2022 tra il 4,25 e il 4,5 per cento, il più alto dalla crisi finanziaria del 2008-2009.

In estate, il presidente della Fed Jay Powell ha parlato di oneri finanziari più elevati che si sono conclusi con un “atterraggio morbido” per l’economia senza recessione e un lieve calo dei tassi di inflazione. Mercoledì ha ammesso che era improbabile. “Dobbiamo farci crescere l’inflazione. Vorrei che ci fosse un modo indolore per farlo”, ha detto Powell.

Il piano della Fed di ridurre la spesa dei consumatori e delle imprese nel tentativo di ridurre l’inflazione interna è stato replicato altrove, anche se le cause dell’elevata inflazione sono diverse. In Europa, i prezzi straordinari del gas naturale hanno portato i tassi di inflazione headline a livelli simili a quelli degli Stati Uniti, ma l’inflazione core è significativamente più bassa. Nelle economie emergenti, il calo dei valori valutari rispetto al dollaro USA, che questa settimana ha toccato il massimo da 20 anni, ha spinto i prezzi delle importazioni al rialzo.

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La Riksbank svedese ha dato il via all’azione imitativa martedì con un aumento di 1 punto percentuale del suo tasso di interesse all’1,75%, il suo più grande aumento dei tassi di interesse in tre decenni. Anche Svizzera, Arabia Saudita ed Emirati Arabi Uniti hanno annunciato un aumento di 0,75 punti percentuali ciascuno, che per la Svizzera ha significato la fine del periodo di tassi negativi iniziato nel 2015. Giovedì la Banca d’Inghilterra ha alzato il tasso principale di 0,5 punti percentuali al 2,25%. il più alto dalla crisi finanziaria, con una quasi promessa di ulteriori rialzi dei tassi a venire.

Anche in Giappone, che da tempo adotta tassi di interesse negativi, le autorità hanno sentito la necessità di agire per domare l’inflazione. Giovedì il suo ministero delle finanze è intervenuto sui mercati valutari per sostenere lo yen e limitare l’aumento dei prezzi all’importazione. C’è voluta quella che è stata definita “azione decisiva” per affrontare la forza del dollaro USA che stava spingendo il tasso di inflazione di fondo del paese a un tasso molto insolito del 2,8 per cento ad agosto.

Gli economisti della Deutsche Bank hanno notato che per ogni banca centrale nel mondo che sta attualmente tagliando i tassi di interesse, ci sono ora 25 banche che stanno aumentando i tassi, un rapporto che è molto al di sopra dei livelli normali e non si vedeva dalla fine degli anni ’90, quando molte banche centrali hanno ottenuto l’indipendenza per impostare la politica monetaria.

Grafico che mostra il rapporto mobile su 12 mesi tra il numero di aumenti delle banche centrali globali e tagli, indicando che molte banche centrali stanno aumentando i tassi

Nathan Sheets, responsabile globale dell’economia internazionale presso Citi ed ex funzionario del Tesoro statunitense, afferma che le banche centrali “si stanno muovendo così rapidamente che, quando hanno messo in atto questi aumenti dei tassi, non c’è stato davvero abbastanza tempo per loro di giudicare quale sia il feedback gli effetti sono sull’economia”.

I banchieri centrali sono stati riluttanti ad ammettere di aver commesso errori nel mantenere i tassi di interesse troppo bassi per troppo tempo, sottolineando che queste valutazioni sono molto più facili da fare con il senno di poi che in tempo reale. Ma ora vogliono agire per dimostrare che, anche se sono stati in ritardo nell’iniziare ad agire contro l’inflazione, saranno sufficientemente “vigorosi”, per usare la parola della Banca d’Inghilterra per abbassare l’inflazione.

Powell era chiaro che la banca centrale statunitense non avrebbe fallito sul lavoro. “Continueremo fino a quando non saremo sicuri che il lavoro sarà fatto”, ha detto mercoledì. La Riksbank svedese è stata tipicamente schietta nella sua valutazione. “L’inflazione è troppo alta”, ha detto. “Ora la politica monetaria deve essere ulteriormente inasprita per riportare l’inflazione all’obiettivo”.

La nuova posizione sulla politica monetaria si è sviluppata nel 2022 quando il problema dell’inflazione è diventato più persistente e difficile per i banchieri centrali. Quando molti si sono riuniti a Jackson Hole ad agosto per la loro principale conferenza annuale, l’atmosfera si era spostata decisamente verso l’azione più grande che ora si sta svolgendo in tutto il mondo.

Jackson Hole: John Williams della Federal Reserve di New York con il governatore della Fed Lael Brainard e il presidente Jay Powell, che ha detto 'dobbiamo farci crescere l'inflazione.  Vorrei che ci fosse un modo indolore per farlo'
Jackson Hole: John Williams della Federal Reserve di New York con il governatore della Fed Lael Brainard e il presidente Jay Powell, che ha detto: “Dobbiamo farci crescere l’inflazione. Vorrei che ci fosse un modo indolore per farlo’ © Jim Urquhart/Reuters

Christian Keller, capo della ricerca economica presso la Barclays Investment Bank, afferma che “da Jackson Hole, i banchieri centrali hanno deciso di voler peccare dalla parte del falco”.

“Per la prima volta in forse decenni hanno avuto paura di perdere il controllo del [inflation] processo”, afferma Keller, sottolineando come i banchieri centrali ora affermano di voler evitare gli errori degli anni ’70. Le banche centrali “stanno prendendo decisioni che comportano molti rischi e questo è meglio se lo fanno tutti gli altri. Il risultato è un serraggio sincronizzato”.

Con il nuovo atteggiamento, i mercati stanno valutando che entro giugno del prossimo anno i tassi ufficiali saliranno al 4,6% negli Stati Uniti, al 2,9% nella zona euro e al 5,3% nel Regno Unito, proiezioni che sono tra 1,5 e 2 punti percentuali superiori a quelle all’inizio di agosto.

Grafico: le aspettative del mercato per i tassi ufficiali del prossimo giugno sono aumentate

Aumentando i tassi di interesse, i banchieri centrali non stanno cercando di abbassare i picchi di inflazione causati al di fuori degli Stati Uniti dall’impennata dei prezzi del gas e dei generi alimentari, ma mirano a garantire che l’inflazione non si mantenga a un tasso che è scomodamente superiore al loro obiettivi. Ciò potrebbe accadere se le aziende e i dipendenti iniziassero ad aspettarsi un’inflazione più elevata, con conseguenti aumenti dei prezzi e richieste di salari più elevati.

Sono disposti a garantire che ci sia dolore in termini di recessione economica per dimostrare la loro credibilità nel raggiungere i loro obiettivi di inflazione.

Sheets dice che, avendo letto male l’inflazione l’anno scorso, le banche centrali preferirebbero esagerare adesso. Stanno valutando le prospettive di una recessione con il rischio di un episodio inflazionistico prolungato che ne minerebbe la credibilità. “A conti fatti si sentono. . . questo è un rischio che devono correre”.

Un’ulteriore complicazione è che i modelli utilizzati dalle banche centrali – che non prevedevano aumenti dei prezzi così rapidi con l’allentamento della pandemia e l’inizio della guerra in Ucraina – non funzionano più bene nel descrivere gli eventi economici.

Un cannone ucraino spara alle truppe russe.  I modelli utilizzati dalle banche centrali - che non prevedevano aumenti dei prezzi così rapidi con l'allentamento della pandemia e l'inizio della guerra in Ucraina - non funzionano più bene per descrivere gli eventi economici
Un cannone ucraino spara alle truppe russe. I modelli utilizzati dalle banche centrali, che non prevedevano aumenti dei prezzi così rapidi con l’allentamento della pandemia e l’inizio della guerra in Ucraina, non funzionano più bene per descrivere gli eventi economici © Ihor Tkachov/AFP/Getty Images

Ellie Henderson, economista di Investec, teme che “i soliti strumenti e modelli, che in genere guiderebbero tali [central bank] analisi, non possono più essere considerati affidabili poiché ora operano in parametri al di fuori degli intervalli di cui erano stati stimati”.

In questo mondo inesplorato, Jennifer McKeown, responsabile dell’economia globale di Capital Economics, ritiene che sia difficile sostenere che le banche centrali si stiano spingendo troppo oltre.

“Sebbene questo sia il ciclo di inasprimento più aggressivo da molti anni, è anche vero che l’inflazione è più alta di quanto non sia stata per decenni”, afferma. “Le aspettative di inflazione sono aumentate e il mercato del lavoro è teso, quindi le banche centrali sono giustamente preoccupate per i potenziali effetti di secondo impatto dai prezzi dell’energia ai salari e all’inflazione sottostante”.

Ma un numero crescente di economisti, guidati da alcuni grandi nomi come Maurice Obstfeld, ex capo economista del FMI, pensa che le banche centrali siano ora eccessive nelle loro azioni per aumentare i tassi di interesse e che l’effetto di tutto questo inasprimento sarà un effetto globale una recessione. Anche la Banca Mondiale ha espresso preoccupazioni simili questa settimana.

Antoine Bouvet, economista di ING, afferma che “le banche centrali hanno perso fiducia nella loro capacità di prevedere l’inflazione in modo accurato”, il che le ha portate a concentrarsi maggiormente sui tassi di inflazione effettivi odierni.

Le donne lavorano in un ufficio a Bond Street, Londra, durante le interruzioni di corrente del 1973-74.  I banchieri centrali ora dicono di voler evitare gli errori degli anni '70
Le donne lavorano in un ufficio a Bond Street, Londra, durante le interruzioni di corrente del 1973-74. I banchieri centrali ora dicono di voler evitare gli errori degli anni ’70 © Evening Standard/Getty Images

“Combina questo con il fatto che sembrano pensare che il costo dell’overshooting nella loro politica di inasprimento sia inferiore a quello dell’undershooting e hai una ricetta per l’overshooting”, spiega. “Carattererei questa scelta politica come quasi superata in base alla progettazione”.

Secondo Holger Schmieding, capo economista presso la banca di investimento Berenberg, “la politica monetaria funziona con un ritardo, [so] il rischio è che la Fed si accorga solo preoccupata di essere andata troppo oltre se ora alza i tassi ben oltre il 4 per cento”, provocando recessioni inutilmente lunghe e profonde.

Ma come spiegano molti economisti, nessuno sa davvero cosa sia troppo lontano e non abbastanza lontano in questo ambiente. Le banche centrali vogliono quindi assicurarsi di sradicare l’inflazione, consentendo loro di correggere la rotta e abbassare i tassi di interesse in seguito, se necessario.

Krishna Guha, vicepresidente di Evercore ISI, afferma che esiste un “serio rischio” che le banche centrali stiano esagerando con l’inasprimento, ma sostiene che la Fed ha ragione a sbagliare nella direzione di fare troppo.

“A livello globale, così come a livello degli Stati Uniti, è probabilmente meglio esagerare che sottovalutare e rischiare un redux degli anni ’70”, afferma Guha. “Ma questo ovviamente rende solo più probabile il risultato di esagerare”.

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