Presidents Cup: il capitano internazionale Trevor Immelman mira a stordire il Team USA

E se il compito di impedire la nona vittoria consecutiva degli Stati Uniti non fosse abbastanza scoraggiante, il capitano Trevor Immelman per la prima volta deve fare la storia ribaltando il vantaggio in casa americano con una squadra composta principalmente da esordienti del torneo.

Tre anni fa, il campione Masters 2008 era tra gli assistenti capitani di Ernie Els quando l’International Team ha visto un vantaggio agonizzante scivolare via l’ultimo giorno a Melbourne, in Australia, luogo della loro unica vittoria nel 1998.

Dopo aver preso le redini del suo connazionale sudafricano poco dopo, Immelman ha trascorso innumerevoli ore a elaborare strategie su come riscrivere la solita sceneggiatura al Quail Hollow Club di Charlotte questa settimana.

“Non siamo ciechi, sappiamo esattamente qual è il record ma, in un certo senso, ci motiva”, ha detto Immelman a Don Riddell della CNN.

“Nel 2019, ci siamo sentiti come se avessimo fatto un enorme passo avanti dal punto di vista della squadra, dal punto di vista del franchise, per così dire.

“Lentamente ma inesorabilmente abbiamo iniziato a provare a costruire questa casa e renderla solida e su basi solide perché non stiamo guardando solo a questa settimana, ma anche alle coppe”.

Identità

Ritardata di un anno a causa della pandemia, la coppa biennale vede le due squadre di 12 uomini affrontarsi in 18 partite a squadre in coppia prima che 12 incontri di singolare chiudano il torneo domenica. Ogni partita vale un punto, con la prima squadra a raggiungere i 15,5 punti incoronata campione.

Sei membri di ogni roster sono pieni di qualificazioni automatiche, lasciando ai rispettivi capitani Immelman e Davis Love III la scelta della metà rimanente. Il pool di giocatori internazionali si estende a chiunque sia al di fuori degli Stati Uniti e dell’Europa, con la formazione di quest’anno che comprende Corea del Sud (4), Canada (2), Australia (2), Sud Africa, Giappone, Colombia e Cile.

Un gioco membro delle squadre del 2005 e del 2007, Immelman credeva che i gruppi precedenti avessero spesso lottato per la coesione prima della leadership di Els. Senza un logo o i colori della squadra fino al 2019, l’adozione da parte di Els dell’emblema dello scudo e della livrea nera e dorata si è basata sull’obiettivo più ampio di dare un’identità alla squadra.

“Ehi [Els] è stato il leader perfetto al momento perfetto con abbastanza tiro e oscillazione per poter apportare alcune modifiche e farci partire su questa rotta”, ha detto Immelman.

“È molto difficile quando prendi giocatori da sette, otto, nove paesi diversi e loro vengono qui a rappresentare il loro paese piuttosto che a rappresentare questa squadra. Ora che abbiamo lo scudo, questi giocatori vengono qui ed è per questo che giochiamo. “

Per Immelman, un tale cambiamento significa che la squadra internazionale può ora evitare di cadere nella “trappola” di scegliere gli abbinamenti per gli eventi basati sulla nazionalità condivisa anziché sull’adattamento tattico per il campo e gli avversari.

“Una delle cose che abbiamo cambiato negli ultimi anni è stata l’abbattimento di queste barriere culturali in modo che qualsiasi giocatore possa giocare con qualsiasi altro giocatore della squadra”, ha detto.

“Possiamo vedere che siamo grandi sfavoriti sulla carta e quindi dobbiamo essere molto intelligenti con ciò che facciamo con i nostri accoppiamenti. Ci sono molte cose che entrano in quelle decisioni per assicurarci di poter provare a trovare ogni piccolo vantaggio questo è là fuori per mettere noi stessi e i nostri giocatori nella migliore posizione possibile per provare a scioccare il mondo alla fine della settimana”.

    Immelman e i membri dell'International Team durante un giro di prove a Quail Hollow.

Principiante pronto

Data la composizione delle due squadre, è difficile discutere contro l’etichetta perdente. Otto membri dell’International Team faranno il loro debutto in Presidents Cup a Charlotte, mentre Adam Scott e Hideki Matsuyama rappresentano gli unici grandi campioni del girone dopo le vittorie Masters rispettivamente nel 2013 e nel 2021.

Il giapponese Matsuyama è il giocatore con il punteggio più alto della squadra al numero 17 del mondo. Solo due giocatori della squadra statunitense sono classificati più in basso, con cinque dei primi 10 mondiali tra l’ensemble stellato e il numero 1 del mondo Scottie Scheffler, Collin Morikawa, Jordan Spieth e Justin Thomas che vantano sette titoli importanti tra di loro.

Scheffler e Morikawa sono tra i sei giocatori americani per la prima volta, ma arrivano ancora con un totale di nove vittorie al PGA Tour. Al contrario, dalla parte internazionale, i compagni debuttanti in coppa Taylor Pendrith del Canada e Mito Pereira stanno ancora inseguendo i loro primi titoli del Tour.

Il campione in carica dei Masters Scottie Scheffler guida una squadra americana costellata di stelle.

Quindi, come si fa a preparare tali esordienti per il battesimo del fuoco che è una Presidents Cup in trasferta? Inizi, dice Immelman, “solo amandoli”.

“Li metti tra le braccia, gli fai sapere che li ami e che sei lì per loro”, ha spiegato il sudafricano.

“Sarò in grado di dire loro qualcosa o dargli una pillola magica che toglierà loro i nervi, l’ansia e l’eccitazione al primo tee? Nessuna possibilità, non è là fuori. … (Ma) questi ragazzi hanno accumulato migliaia e migliaia di ore da quando hanno iniziato questo gioco, affinando le loro abilità, raggiungendo il livello d’élite nel PGA Tour. Hanno quello che serve. Sanno esattamente come giocare a questo gioco e cosa deve succedere. Quindi tu davvero digli solo di fidarsi di se stessi, di fidarsi del processo, di fidarsi del lavoro che hai svolto”.

onorato

Per Immelman, tuttavia, il consiglio più importante per i suoi giocatori è semplicemente quello di godersi l’esperienza, perché il loro capitano si gusterà ogni secondo.

Dopo essere stato messo da parte a causa di molteplici infortuni durante la sua carriera da giocatore, il 42enne ha trovato una “seconda carriera” nelle trasmissioni, e il prossimo anno è programmato per diventare il principale analista di golf di CBS Sport. Quattordici anni dopo aver battuto Tiger Woods alla gloria di Masters, Immelman si dà ancora un pizzicotto alla vittoria, il suo amore per il gioco è più forte che mai.

Immelman festeggia la vittoria del Masters all'Augusta National Golf Club nell'aprile 2008.

E qualunque sia il risultato che arriverà domenica, quella storia d’amore continuerà, con Immelman che lascia Charlotte dopo aver seguito le orme della sovranità del golf sudafricana Els e Gary Player come capitano del Team International.

“È stata una corsa pazzesca, a volte non riesco a credere a quanto sia stato fortunato”, ha riflettuto Immelman. “Mi sento umiliato. Dai un’occhiata alla lista dei capitani che sono venuti prima di me per la squadra internazionale, tutte le leggende del gioco, tutti i miei eroi, le persone a cui ho ammirato per tutta la vita.

“Se non puoi goderti questo, non sono sicuro che tu possa goderti qualcosa… il campo da golf e l’accumulo sono come qualcosa che non ho mai visto prima in vita mia. Sarà elettrizzante là fuori. Non vediamo l’ora di farne parte”.

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