Il cambiamento climatico sta “guidando la diffusione di agenti patogeni dai pipistrelli”, afferma lo studio

I cambiamenti alla terra e al clima causati dall’uomo sono responsabili della continua diffusione di pericolosi agenti patogeni dai pipistrelli, afferma un nuovo studio.

Il team internazionale di autori ha presentato un forte monito per l’umanità se vogliamo evitare un’altra pandemia virale simile a Covid.

Gli esperti hanno studiato 25 anni di dati sul cambiamento dell’uso del suolo e sul comportamento dei pipistrelli nell’Australia subtropicale, tra il 1996 e il 2020.

La scarsità di cibo per i pipistrelli e la perdita dei loro habitat naturali, innescata dall’uso del suolo da parte dell’uomo e dai cambiamenti climatici, provocano il movimento dei pipistrelli verso aree più popolate, dicono.

Ciò porta alla diffusione del virus Hendra, un virus infettivo trasmesso dai pipistrelli, al suo ospite intermedio, il cavallo, dal quale può passare all’uomo.

Pertanto, preservare e ripristinare gli habitat naturali per i pipistrelli potrebbe tenerli lontani da tali aree popolate e aiutare a evitare un’altra pandemia letale.

La volpe volante nera (Pteropus alecto) è la specie che ha maggiori probabilità di espellere Hendra, un virus infettivo trasmesso dai pipistrelli. Nella foto, una volpe volante nera (Pteropus alecto) prende il volo in un posatoio urbano per volpi volanti nel Queensland, in Australia

I ricercatori hanno notato un alto tasso di eventi di spillover durante l'inverno australiano.  Uno spillover è il salto di un virus da un'altra specie.  Qui, ogni punto è uno spillover da un pipistrello a un cavallo

I ricercatori hanno notato un alto tasso di eventi di spillover durante l’inverno australiano. Uno spillover è il salto di un virus da un’altra specie. Qui, ogni punto è uno spillover da un pipistrello a un cavallo

Il nuovo studio è stato condotto da Raina Plowright della Cornell University di Ithaca, New York, e pubblicato oggi su Nature.

CHE COS’È UNA SPILLOVER VIRALE?

Un evento di “spillover” descrive il salto di un virus da una specie all’altra.

Un esempio è lo spillover di SARS-CoV-2, il virus che causa il Covid, da un pipistrello o da un pangolino a un essere umano.

Uno spillover contrasta con uno “spillback”: un virus che passa dagli esseri umani agli animali selvatici.

Si riferisce a “spillover” (il salto di un virus da un’altra specie), che contrasta con uno “spillback” (un virus che passa dall’uomo agli animali selvatici).

SARS-CoV-2 (il virus che causa Covid), SARS-CoV-1, Nipah, Hendra e forse Ebola sono tutti esempi di virus che si riversano fatalmente dai pipistrelli agli esseri umani, a volte dopo la trasmissione attraverso un ospite intermedio.

“Lo spillover zoonotico è la trasmissione di un agente patogeno da un vertebrato non umano a un essere umano”, affermano Plowright e colleghi nel loro articolo.

‘Gli spillover di virus dai pipistrelli hanno provocato l’emergenza e la diffusione di virus nella popolazione umana.

“Abbiamo osservato rapidi cambiamenti nel comportamento dei pipistrelli che hanno coinciso con la comparsa del virus Hendra.”

La volpe volante nera (Pteropus alecto) è la specie che ha maggiori probabilità di espellere il virus Hendra, sebbene il virus infetti anche altri pipistrelli del genere Pteropus, come la volpe volante dalla testa grigia.

Il virus Hendra non è fatale per i pipistrelli, né causa “malattie riconoscibili” nei pipistrelli, ma può causare un’infezione altamente fatale nei cavalli e nell’uomo.

I ricercatori affermano che ha un tasso di mortalità del 75% nei cavalli (con 84 decessi documentati) e del 57% negli esseri umani (quattro decessi documentati).

Sorprendentemente, il virus Hendra è probabilmente circolato nei pipistrelli molto più a lungo di quanto gli europei abbiano occupato l’Australia, aggiungono.

La volpe volante dalla testa grigia, una specie di pipistrello originaria dell'Australia, ospita il virus Hendra, un virus mortale in grado di diffondersi all'uomo.  Nella foto, una volpe volante nera (Pteropus alecto) è appesa a un ramo in un posatoio urbano di volpi volanti nel Queensland, in Australia

La volpe volante dalla testa grigia, una specie di pipistrello originaria dell’Australia, ospita il virus Hendra, un virus mortale in grado di diffondersi all’uomo. Nella foto, una volpe volante nera (Pteropus alecto) è appesa a un ramo in un posatoio urbano di volpi volanti nel Queensland, in Australia

LO SCIOLIMENTO DEI GHIACCIAI POTREBBE CAUSARE LA PROSSIMA PANDEMIA, DICE LO STUDIO

I ghiacciai che si stanno sciogliendo a causa dell’aumento delle temperature globali potrebbero essere la causa della prossima pandemia mortale, afferma un nuovo studio.

Gli scienziati hanno studiato come il cambiamento climatico può influenzare il rischio di “spillover” – un virus che passa a un’altra specie – esaminando campioni del lago Hazen nell’Artico.

Hanno scoperto che la possibilità di un evento di spillover aumenta con lo scioglimento dei ghiacciai, poiché l’acqua di fusione può trasportare agenti patogeni a nuovi ospiti.

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Per lo studio, il team ha esaminato un set di dati di 25 anni che includeva informazioni sul comportamento, la distribuzione, la riproduzione e la disponibilità di cibo dei pipistrelli, insieme a registrazioni di clima, perdita di habitat e condizioni ambientali.

La ricerca si è concentrata sulle ricadute sui cavalli nelle regioni subtropicali australiane, dove la specie di pipistrelli si nutre principalmente di nettare.

Storicamente, i pipistrelli erano nomadi, spostandosi tra i siti di posatoio per nutrirsi del nettare degli alberi di eucalipto per centinaia di miglia.

Durante l’estate australiana, diverse specie di alberi, tra cui diverse specie di eucalipto, sono abbondanti e ampiamente distribuite e forniscono cibo ai pipistrelli.

Tuttavia, durante l’inverno, poche specie arboree forniscono cibo ai pipistrelli e la distribuzione e l’abbondanza naturalmente limitate di questi alberi è stata esacerbata dall’attività umana, vale a dire il disboscamento per lo sviluppo urbano e l’agricoltura.

Quando i pipistrelli sperimentano la perdita dell’habitat invernale e la scarsità di cibo nei loro ambienti naturali, le loro popolazioni si frammentano.

Quando le popolazioni si disgregano, i pipistrelli si spostano vicino agli esseri umani nelle aree agricole e urbane, dove si nutrono nei recinti dei cavalli e trasmettono il virus ai cavalli.

“I pipistrelli infetti che si nutrono nei recinti dei cavalli diffondono il virus negli escrementi o nelle ghette che i cavalli entrano in contatto durante il pascolo, portando all’infezione”, afferma il team. “Gli esseri umani sono esposti tramite cavalli infetti.”

Il virus Hendra è un virus che infetta i grandi pipistrelli della frutta (volpi volanti).  Nell'uomo il virus può essere fatale (foto d'archivio)

Il virus Hendra è un virus che infetta i grandi pipistrelli della frutta (volpi volanti). Nell’uomo il virus può essere fatale (foto d’archivio)

Il team osserva che negli anni in cui il cibo era abbondante nei loro habitat naturali durante i mesi invernali, i pipistrelli si svuotavano dalle aree agricole per nutrirsi nelle foreste native e lontano dalle comunità umane.

Quindi preservare e ripristinare gli habitat naturali potrebbe impedire ai patogeni che hanno origine nella fauna selvatica di riversarsi negli animali domestici e nell’uomo.

“Il nostro studio a lungo termine identifica le connessioni meccanicistiche tra la perdita di habitat, il clima e l’aumento del rischio di ricaduta”, afferma il team.

“Fornisce un quadro per l’esame delle cause della diffusione del virus dei pipistrelli e per lo sviluppo di contromisure ecologiche per prevenire le pandemie”.

All’inizio di quest’anno, il virus Hendra è stato rilevato in un cavallo del Queensland per la prima volta nello stato australiano da cinque anni.

Biosecurity Queensland ha detto che stavano lavorando per contenere l’epidemia, dopo aver abbattuto il cavallo e testato altri animali nella proprietà.

Cos’è il virus Hendra?

Il virus Hendra è un virus che infetta i grandi pipistrelli della frutta (volpi volanti).

Occasionalmente il virus può diffondersi dalle volpi volanti ai cavalli e i cavalli possono quindi trasmettere l’infezione agli esseri umani. Un piccolo numero di persone che ha avuto un contatto molto stretto con cavalli infetti ha sviluppato l’infezione da virus Hendra.

Il virus Hendra è stato scoperto a seguito di un focolaio di malattia in una grande scuderia nel sobborgo di Hendra, Brisbane nel 1994.

Il virus Hendra può causare una serie di sintomi nei cavalli. Di solito c’è una rapida insorgenza di malattia, febbre, aumento della frequenza cardiaca e rapido deterioramento con segni respiratori e/o neurologici (sistema nervoso).

Nell’uomo il virus può essere fatale.

I sintomi si sviluppano tipicamente tra 5 e 21 giorni dopo il contatto con un cavallo infetto.

Febbre, tosse, mal di gola, mal di testa e stanchezza sono sintomi iniziali comuni. Possono svilupparsi meningite o encefalite (infiammazione del cervello), che causano mal di testa, febbre alta e sonnolenza e talvolta convulsioni e coma.

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