Molto prima della Coppa del Mondo, la falconeria era lo sport nazionale del Qatar

Il Souq Waqif, l’antico mercato di Doha, si srotola dalla vicina baia come un rotolo di tessuto prezioso. Un labirinto medievale di stretti vicoli collegati a un’ampia piazza principale, il Souq è stato a lungo un punto di scambio per i beduini che arrivavano a dorso di cammello e viaggiatori su piccole imbarcazioni.

Ma oggi, come uno degli ultimi della città sopravvissuto agli spazi urbani storici, il Souq serve anche l’emirato in rapida modernizzazione come collegamento a una storia e una cultura che sta svanendo. Da nessuna parte lo scontro tra passato e presente è più evidente che al falcon hospital del mercato, una struttura medica all’avanguardia dedicata alla cura degli animali che qui sono venerati da secoli.

“In Qatar, i falchi sono un simbolo di dignità, valore e orgoglio”, ha affermato il dottor Ikdam M. Alkarkhi, direttore dell’ospedale e consulente veterinario di formazione irachena. “Per gli arabi, la falconeria era uno stile di vita in cui ogni famiglia, indipendentemente dal proprio status sociale o tribale, godeva della presenza dei falchi intorno a sé. I falchi sarebbero considerati parte della famiglia”.

Si prevede che più di 1,2 milioni di persone inonderanno il Qatar tra il 20 novembre e Natale per i Mondiali di calcio, il campionato mondiale di uno sport poco apprezzato nel Paese solo una generazione fa. La falconeria, tuttavia, è lo sport nazionale da molto prima che il Qatar diventasse una nazione.

Ed è una pietra di paragone culturale che i qatarioti sono ansiosi di condividere con i visitatori.

Khodr Allah, pachistano residente in Qatar, posa per una fotografia con il suo girfalco al Souq Waqif Falcon Hospital di Doha, in Qatar.

(Lujain Jo/Associated Press)

La falconeria in Medio Oriente risale a più di 5.000 anni fa ed è stata introdotta nella sabbiosa penisola arabica che divenne il Qatar da umili tribù beduine. I nomadi usavano gli uccelli per cacciare prede come l’otarda Houbara, un uccello grande e veloce che è stato cacciato in modo così aggressivo che ora è una specie in via di estinzione in Qatar.

Le abilità apprese dai beduini durante la caccia alla fine divennero la base per lo sport ancora praticato in Qatar. Ma se quello sport non è cambiato nel corso dei secoli, quasi tutto il resto della falconeria sì.

Non è più un’attività per umili tribali, ad esempio, ma piuttosto un hobby per i ricchi – che, in Qatar, sono praticamente tutti poiché i cittadini del paese hanno il reddito pro capite più alto del mondo e non pagano nulla per l’elettricità, terra, acqua o assistenza sanitaria.

I falchi sono i membri più veloci del regno animale, in grado di raggiungere velocità superiori a 240 mph durante le immersioni. E gli uccelli pregiati, molti dei quali importati in Qatar, vengono venduti nei mercati o tramite rivenditori privati ​​per decine di migliaia di dollari.

I veterinari del Souq Waqif Falcon Hospital di Doha, in Qatar, lavorano su un falco.

I veterinari del Souq Waqif Falcon Hospital di Doha, in Qatar, lavorano su un falco.

(Lujain Jo/Associated Press)

“La preferenza dipende dai geni”, ha detto Alkarkhi. “Non si può giudicare la preferenza dell’uno rispetto all’altro, quindi i proprietari di allevamenti che incrociano devono scegliere le caratteristiche distintive dell’uccello prima di procedere all’allevamento. I falconieri del Qatar hanno un’ottima conoscenza dei falchi e delle loro malattie”.

Le attrezzature utilizzate nello sport, come i veicoli a quattro ruote motrici e i monitor radio, possono costare centinaia di migliaia in più, motivo per cui la falconeria è passata da qualcosa che i beduini facevano per portare il cibo in tavola a uno status symbol, con principi e emiri competono per acquistare o allevare i migliori uccelli, alcuni dei quali sono valutati in milioni.

Ha anche causato occasionali spaccature diplomatiche. Membri della famiglia Al-Thani al potere in Qatar sono stati arrestati tre anni fa e accusati di aver inseguito uccelli preziosi durante un viaggio di caccia al falco in Pakistan nel 2019. Quattro anni prima, 26 qatarini, compresi membri della famiglia al potere, erano stati rapiti sotto la minaccia delle armi e trattenuto per 16 mesi prima di essere rilasciato in Iraq a seguito di complessi negoziati che includevano anche l’evacuazione di civili dalla Siria dilaniata dalla guerra.

Un falco pellegrino attende una procedura al Souq Waqif Falcon Hospital.

Un falco pellegrino attende una procedura al Souq Waqif Falcon Hospital di Doha, in Qatar.

(Lujain Jo/Associated Press)

Proteggere gli investimenti dei reali e della gente comune spiega perché ospedali come quello di Alkarkhi trattano fino a 150 falchi al giorno. Durante l’alta stagione, da settembre a febbraio, il pesce persico del falco nella sala d’attesa dell’ospedale diventa spesso così affollato da aver bisogno di una sala d’attesa tutta sua.

“Fanno parte della famiglia. Se succede qualcosa [them]lo portano in ospedale per un controllo e per i servizi necessari”, ha detto dei suoi clienti Alkarkhi, che ha conseguito un master in patologia aviaria presso l’Università di Baghdad.

L’ospedale, inaugurato nel 2008, potrebbe reggere il confronto con qualsiasi moderna struttura medica per esseri umani, vantando macchine e apparecchiature a raggi X e sequenziamento genico per eseguire endoscopie e processare campioni di sangue, feci e reni. Il personale di quasi due dozzine, la maggior parte dei quali è nato all’estero, può gestire più di 200 servizi da procedure cosmetiche come aggiustamenti del becco e sostituzioni di piume a interventi chirurgici invasivi, ha detto Alkarkhi.

Cassetti di piume in un ospedale per Falcons a Doha, in Qatar, nel settembre 2022.

Cassetti di piume al Souq Waqif Falcon Hospital di Doha, in Qatar.

(Kevin Baxter/Los Angeles Times)

In una recente mattina d’estate, veterinari e tecnici in camice bianco da laboratorio, o camici verdi e blu con il logo circolare del Souq Waqif Falcon Hospital sul seno sinistro, si affaccendavano tra ampie sale d’esame e banconi sormontati da computer e microscopi ad alta potenza . Un uomo, che indossava un guanto di pelle gialla come protezione contro artigli affilati come rasoi, portava un falco lungo uno degli ampi corridoi.

Poiché la struttura di tre piani è sovvenzionata dallo sceicco Tamim bin Hamad al-Thani, sovrano del Qatar, Alkarkhi ha affermato che le visite in ospedale possono costare solo $ 5.

Ma il trattamento regale non si ferma all’assistenza sanitaria. Un principe saudita una volta acquistò posti individuali su un volo commerciale per 80 dei suoi falchi. Almeno quattro compagnie aeree mediorientali – Qatar, Emirates, Etihad e Royal Jordanian Airways – consentono ai falchi di volare nella cabina principale dei loro aerei, a condizione che abbiano un biglietto e un passaporto per dimostrare che non sono stati rubati.

Il professore di storia dell’UCLA James Gelvin, autore di “The Arab Uprisings: What Everyone Needs to Know”, ha affermato che l’attenzione e l’investimento che il Qatar ha fatto nella falconeria è importante per un paese giovane che cerca un’identità e un posto sulla scena mondiale.

Un medico del Souq Waqif Falcon Hospital di Doha, in Qatar, esamina un falco sul braccio.

Un medico del Souq Waqif Falcon Hospital di Doha, in Qatar, esamina un falco sul braccio.

(Kevin Baxter/Los Angeles Times)

È per questo che l’anno scorso è stata installata una statua in acciaio e alluminio di 7½ tonnellate e 40 piedi di un falco dall’aspetto spaventoso, anche se kitsch, fuori dal terminal delle partenze dell’aeroporto internazionale di Doha. Ed è per questo che il Katara Cultural Village alla moda della città organizza ogni settembre una mostra annuale di falchi dal 2017, attirando più di 180 aziende provenienti da 20 paesi per promuovere lo sport e la cultura che lo circonda.

“Hai la falconeria, hai i datteri, hai le perle”, ha detto Gelvin, spuntando tre antichi pilastri della cultura regionale che precedono la fondazione di qualsiasi paese del Golfo Arabo. “Tutti questi stati sono nuovi di zecca. Quindi quello che devono fare è inventare una sorta di passato.

“Si chiama nella professione storica l’invenzione della tradizione. Scegli una tradizione e dici: “Ehi, siamo scozzesi, quindi indosseremo il kilt”. E questo sarà davvero importante per noi perché questa è la nostra identità nazionale.’ [Or] “Siamo del Qatar, quindi la falconeria è importante per noi.” In realtà è parte integrante del processo di costruzione dello stato in corso”.

Che è un altro modo per dire che non è solo per gli uccelli.

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