La vendita di Newport Wafer Fab a Nexperia bloccata dai ministri britannici

Il governo del Regno Unito ha deciso di bloccare la vendita di Newport Wafer Fab alla Nexperia di proprietà cinese per motivi di sicurezza nazionale dopo mesi di dispute che hanno lasciato il più grande produttore di chip britannico nel limbo.

Nexperia, che è di proprietà della cinese Wingtech Technology, dovrà cedere l’86% della società, lasciandola con la quota del 14% che deteneva prima di lanciare un’acquisizione nel 2021, secondo un ordine finale rilasciato dal governo mercoledì.

Kwasi Kwarteng, allora segretario agli affari, ha annunciato a maggio che stava “chiamando” l’acquisizione di Newport ai sensi del National Security and Investment Act, nuovi poteri in base ai quali il governo è in grado di limitare o bloccare le transazioni che coinvolgono asset nazionali strategici.

Nexperia, che è diventata il secondo maggiore azionista di Newport Wafer Fab nel 2019, ha lanciato un’acquisizione del produttore di chip due anni dopo, quando la società gallese stava lottando per pagare i suoi debiti e rischiava il potenziale fallimento. Da allora lo stabilimento ha venduto i suoi prodotti esclusivamente a Nexperia, alimentando i timori di un trasferimento tecnologico dal Regno Unito alla Cina.

“Siamo scioccati dalla decisione. Lo staff è così scioccato”, ha dichiarato Toni Versluijs, capo di Nexperia nel Regno Unito. “Continueremo a combattere. Noi crediamo [the decision] è intrinsecamente sbagliato. Faremo appello. Intendiamo ribaltarlo”.

Il produttore britannico di chip è diventato una pietra di paragone nella battaglia globale per i chip, alcuni dei componenti più complessi e cruciali di tutta la tecnologia moderna. Mentre i paesi di tutto il mondo cercano di sostenere le catene di fornitura di chip nazionali, la vendita di uno degli unici semiconduttori strategici della Gran Bretagna a un’azienda cinese ha subito un forte contraccolpo da parte di politici britannici, dirigenti del settore e potenze straniere.

La decisione sull’annullamento della transazione è stata ritardata più volte da maggio, poiché il governo ha attraversato tre amministrazioni.

“Nessuno dei tre segretari di Stato degli ultimi tre mesi è stato disposto nemmeno a parlarci, e poi arriva una decisione dalla torre d’avorio”, ha detto Versluijs. “Abbiamo presentato rimedi di vasta portata per il rischio per la sicurezza. Questo non è salire di livello, è scendere di livello”.

Il governo ha stabilito che esisteva un rischio per la sicurezza nazionale derivante dalla “potenziale reintroduzione di attività di semiconduttori composti nel sito di Newport”, riferendosi al fatto che Nexperia si trova nel mezzo di un cluster di semiconduttori ad alta tecnologia in quella parte del Galles per cui la Cina potrebbe accedere.

Nexperia ha contestato tali motivi, affermando di aver affrontato le preoccupazioni del governo offrendo rimedi che escludevano qualsiasi futuro sviluppo o attività di semiconduttori composti presso il sito di Newport Wafer.

La decisione ha anche rilevato che il sito potrebbe facilitare “l’accesso alle competenze tecnologiche” di Nexperia che potrebbe impedire ad altri produttori di chip del cluster di essere “impegnati in futuri progetti rilevanti per la sicurezza nazionale”.

Peter Lu, che guida la pratica cinese dello studio legale Baker & McKenzie nel Regno Unito, ha dichiarato: “L’effetto successivo di ciò avrà sugli investimenti cinesi sarà significativo: gli investitori (in particolare le SOE) cercheranno seriamente di rivalutare le loro posizioni short e strategie a lungo termine con il Regno Unito come partner commerciale.

“Poiché l’obiettivo della legge NSI è sempre stato quello di imporre il rimedio meno intrusivo per alleviare i problemi di sicurezza nazionale, una semplice riduzione della partecipazione complessiva sarebbe un rimedio molto più realistico – e favorevole”.

A settembre, il Financial Times ha riferito che il precedente proprietario del produttore di semiconduttori, Drew Nelson, stava cercando di riacquistare l’azienda, che impiega circa 450 persone nella città gallese di Newport.

Nelson è stato proprietario di Newport Wafer Fab fino al 2021 e ha supervisionato la sua vendita a Nexperia, con sede nei Paesi Bassi, per una cifra di 63 milioni di sterline. Ha collaborato con il gruppo di private equity Palladian Investment Partners per fare un’offerta per la società, secondo due persone informate sulla questione.

Secondo i termini della vendita del 2021, a Nelson è stato offerto il primo rifiuto di riacquistare la società se i suoi beni fossero stati resi nuovamente disponibili, hanno detto le persone.

Segnalazione aggiuntiva di Yuan Yang

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