Coppa del Mondo 2022: Tim Weah di USMNT porta l’eredità di famiglia nel torneo

Non ci sono protocolli speciali per Tim Weah per chiamare o mandare messaggi a suo padre. Comunicare con un capo di stato è in realtà abbastanza facile per lui.

“L’ho contattato su WhatsApp”, dice Weah, attaccante del Nazionale maschile degli Stati Uniti. “Se è occupato, non risponderà, proprio come se sono occupato, non risponderò. Mio padre è la persona più normale che tu abbia mai incontrato. Si sveglia e va a giocare a basket o a calcio”.

George Weah è il presidente della sua nativa Liberia. Ma è anche un re del calcio.

È cresciuto nella povera capitale della Liberia, Monrovia, giocando con palloni fatti in casa. Ma è salito ai vertici del suo sport, vincendo anche il Pallone d’oro, il più grande onore individuale del calcio. Era un attaccante di livello mondiale per AS Monaco, Parigi Saint-Germain Altro AC Milan, è stato il capocannoniere della UEFA Champions League nel 1995 e nello stesso anno ha vinto il FIFA World Player of the Year. È arrivato secondo nel 1996.

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La sua infanzia ha acceso la passione per il lavoro umanitario e ha usato la sua piattaforma per sempre, diventando Ambasciatore di buona volontà dell’UNICEF prima di candidarsi alla presidenza della Liberia. Attualmente sta scontando un mandato di sei anni.

Timothy Weah degli Stati Uniti posa durante la sessione di ritratto ufficiale della Coppa del mondo FIFA Qatar 2022 il 15 novembre 2022 a Doha, in Qatar.
(Patrick Smith – FIFA/FIFA via Getty Images)

Nonostante la sua vita da libro di fiabe, c’era una cosa che sfuggiva all’anziano woah: non ha mai suonato in un Coppa del Mondo.

La Liberia è stata invasa dalla guerra civile durante il culmine dei suoi giorni di gioco, e il momento più vicino a cui è mai arrivato per consegnare al suo paese un posto per la Coppa del Mondo è stato nel 2002, quando ha perso le qualificazioni per un punto contro Nigeria.

Lunedì, però, vedrà Tim avere l’opportunità di giocare, e forse anche titolare, per gli Stati Uniti ai Mondiali in Qatar.

“Penso che significherà il mondo per lui”, ha detto Tim Weah a FOX Sports. “Vedere suo figlio su un palco e seguire le sue orme è stupefacente. Se avessi un figlio o una figlia e li guardassi giocare in una Coppa del Mondo, sarei felice anch’io”.

George e Clar, la madre di Tim, dovrebbero partecipare alla partita di apertura della nazionale maschile degli Stati Uniti contro Galles il 21 novembre allo stadio Ahmet bin Ali (14:00 ET su FOX e l’app FOX Sports). Guarderanno la partita in una suite FIFA piuttosto che con altri genitori statunitensi, come è consuetudine frequentare i capi di stato.

“Sì, sarà bougie”, dice Tim.

Crescere come figlio di una leggenda del calcio ha avuto i suoi vantaggi. Tim ha incontrato alcuni dei suoi idoli, come l’ex stella della nazionale nigeriana Jay-Jay Okocha, che considera “uno dei giocatori più malati tecnicamente”. E ha avuto conversazioni con l’ex arsenale l’allenatore Arsene Wenger, che ha allenato George al Monaco e ha fatto da mentore a suo padre per tutta la sua carriera.

Ma mentre Tim ha sempre abbracciato l’eredità della sua famiglia, non ha mai voluto fare affidamento esclusivamente su di essa.

“Anche senza il nome, Tim era pronto a lavorare”, dice Kyle DuncanIl cugino di Weah che gioca a destra per il Red Bull di New York. “È sempre stato bravo, ha sempre avuto il dono. Alcune persone che hanno talento sono pigre, ma lui non è mai stato pigro”.

Questo è stato qualcosa che i compagni di squadra statunitensi di Weah hanno imparato rapidamente. È orgoglioso dei successi di suo padre, ma è davvero la sua persona.

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“Fa le sue cose e penso che sia molto facile per qualcuno che è nella sua posizione rimanere coinvolto in ciò che hanno fatto i propri genitori e non avere una propria vita”, afferma il difensore De André Yedlin, il miglior amico di Weah nella squadra. “Ma non lo turba. Va avanti con il suo lavoro, ha il suo marchio e il suo carattere, e ho molto rispetto per lui”.

Timothy Weah degli Stati Uniti posa durante la sessione di ritratto ufficiale della Coppa del mondo FIFA Qatar 2022 il 15 novembre 2022 a Doha, in Qatar.

Timothy Weah degli Stati Uniti posa durante la sessione di ritratto ufficiale della Coppa del mondo FIFA Qatar 2022 il 15 novembre 2022 a Doha, in Qatar.
(Patrick Smith – FIFA/FIFA via Getty Images)

Aggiunge il difensore centrale Walker Zimmermann: “Prima di incontrarlo sapevo chi era suo padre e non potevo crederci. Questo ragazzo è un re, sai? E poi incontri Tim e sei tipo, porta sempre le risate, porta sempre il bene -commenti sottovoce a tempo. Porta buone vibrazioni e buona musica negli spogliatoi e non posso davvero parlare abbastanza di lui come professionista “.

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Era chiaro fin dalla tenera età che Tim Weah sarebbe stato un giocatore speciale. Ha calciato il suo primo pallone da calcio non appena ha iniziato a camminare. Duncan ricorda una delle feste di compleanno di Weah quando gli è stato chiesto cosa avrebbe desiderato quando avrebbe spento le candeline.

“Non avrebbe dovuto dirlo ad alta voce, ma ha detto che desiderava diventare un calciatore professionista”, dice Duncan. “Avevo tre anni più di lui ed ero tipo, dannazione, non ci stavo nemmeno pensando [my future] ancora.”

Weah ha diviso il tempo crescendo tra l’area metropolitana di New York e il sud della Florida, dove sua madre era la sua allenatrice di calcio. Quando fu abbastanza grande, Tim si unì alla Red Bulls Academy. Quando aveva 14 anni, si è trasferito in Francia e ha giocato per l’Accademia del PSG. Quando aveva 17 anni, Tim ha firmato il suo primo contratto da professionista con il PSG. Ha segnato una tripletta per la nazionale U17 ai Mondiali U17 contro Paraguay negli ottavi di finale, diventando il primo maschio americano di qualsiasi livello a segnare una tripletta negli ottavi di finale di una competizione FIFA.

“Ad essere onesti, questo è stato un modo così strano per evadere”, dice Weah. “Ho giocato solo un torneo OK, ma poi ho segnato una tripletta, quindi è stata una benedizione. Dopodiché, si è trattato solo di lavorare sodo e il resto è storia”.

Weah poteva giocare per quattro diverse squadre nazionali: Francia (attraverso la residenza), Giamaica (paese di origine della madre) e Liberia (del padre) – ma dice che la scelta degli Stati Uniti è stata una decisione facile.

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“Non stavo pensando ad altro”, dice. “Ovviamente le mie radici saranno sempre le mie radici, ma sono cresciuto negli Stati Uniti. Ho vissuto qui tutta la mia vita. La mia famiglia e i miei amici sono qui. Ho iniziato a giocare con la nazionale quando avevo 12 anni, quindi non è mai stato così dovevo scegliere da che parte stare. Non dovevo davvero prendere una decisione.

Nel marzo 2018, Weah è diventato il primo giocatore nato nel 2000 a guadagnare una presenza in nazionale maggiore, entrando come sostituto in una partita contro il Paraguay. Da allora, ha collezionato 25 presenze, ha iniziato otto delle 14 qualificazioni ai Mondiali e ha segnato tre gol per l’USMNT.

Tim Weah # 21 degli Stati Uniti prima di una partita tra Uruguay e USMNT al Children's Mercy Park il 5 giugno 2022 a Kansas City, Kansas.

Tim Weah # 21 degli Stati Uniti prima di una partita tra Uruguay e USMNT al Children’s Mercy Park il 5 giugno 2022 a Kansas City, Kansas.
(Robin Alam/Foto ISI/Getty Images)

Ha anche vinto tre Ligue 1, due con il PSG e uno con Lilla – e ha attraversato il guanto di sfida. Ha subito un intervento chirurgico al tendine del ginocchio di fine stagione nel febbraio 2020 e in seguito ha perso più tempo dopo essersi fatto male al quadricipite. Ha affrontato un altro fastidioso infortunio all’inizio della scorsa stagione di club e ha saltato le due amichevoli USMNT a settembre. È tornato a giocare per il Lille in ottobre.

Ora, tutto sta culminando in Qatar, dove il 22enne Weah gioca un ruolo fondamentale per un giovane USMNT che sta cercando di cambiare la percezione globale del calcio americano. Non solo come DJ designato della squadra – ha uno studio di registrazione nella sua casa in Francia – ma come attaccante dominante e creativo che afferma che Yedlin è “solo una manciata per le difese”.

“È elettrico”, continua Yedlin. “È un incubo per le difese. Si mette dietro, ti porta nell’uno contro uno. Ha un tiro pazzesco. Stavo parlando con [U.S. goalkeeper] Sean Johnson l’altro giorno, e ha detto che il giocatore della squadra che ha il miglior tiro e può colpire meglio la palla è Tim.

“Ero tipo, in realtà è vero. Può colpire una palla. Giocare contro ali del genere non è qualcosa contro cui vuoi confrontarti. Quindi sono contento che sia nella nostra squadra e non uno che dobbiamo affrontare”.

Fuori dal campo, oltre al suo amore per la musica e la moda – è stato alla settimana della moda di Parigi e un giorno vuole iniziare la sua linea – Weah condivide la passione di suo padre per il lavoro umanitario. Non ha aspirazioni politiche ma vuole avviare la propria fondazione in Africa e costruire un’accademia di calcio. Dice che sua madre vuole che adotti bambini.

Cerca di visitare la Liberia ogni dicembre ei suoi genitori lo incoraggiano a portare degli amici. Yedlin ha detto che vuole andare con lui.

“La gente pensa che la Liberia sia un bar, niente alberi, ma in realtà non lo è”, dice Weah. “Ci sono bellissime spiagge, hotel, case. È un’atmosfera. Ti rallenta decisamente. Dopo una stagione difficile, è un posto in cui vuoi meditare ed essere tutt’uno con la terra.”

Portando tutto questo con sé, che inizi o meno, Weah farà il suo debutto in Coppa del Mondo con suo padre superstar che lo guarda dagli spalti.

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“È una benedizione”, dice Weah. “Sarà un onore rappresentare la mia famiglia sul palcoscenico più grande di sempre e rappresentare il mio paese. Tutti saranno felici di vivere il sogno attraverso di me”.

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