I Clippers si radunano per battere i Pistons nel ritorno di Kawhi Leonard

Il secondo atto della stagione dei Clippers è iniziato con un uomo che entra in campo con gli occhi bassi, anche se tutti gli altri sono concentrati su di lui, e solo su di lui.

Kawhi Leonard era stato visto solo di sfuggita, il suo nome menzionato solo in brevi aggiornamenti durante le conferenze stampa, nelle tre settimane trascorse dall’ultima partita dell’ala All-Star, poiché la rigidità al ginocchio che aveva subito un intervento chirurgico 16 mesi prima aveva alterato i suoi piani.

Giovedì sera, due ore dopo che l’allenatore dei Clippers Tyronn Lue ha confermato il ritorno di Leonard con un silenzioso “mm-hmm”, il nome di Leonard è stato diffuso attraverso il sistema di altoparlanti della Crypto.com Arena per segnare la sua prima azione dal 23 ottobre, il suo primo inizio dal 14 giugno , 2021, e il primo momento di quello che i Clippers sperano sia un ritorno che permetta alla squadra di realizzare il suo potenziale, in particolare dopo un primo mese della stagione che ha rivelato tanti dei suoi difetti.

Giocando da titolare durante l’eventuale vittoria per 96-91 contro il Detroit invece del ruolo di riserva che aveva all’inizio della stagione, Leonard ha giocato i primi sei minuti del primo, secondo e terzo quarto, poi ha iniziato il suo turno finale con nove minuti, 45 secondi da giocare nel quarto quarto come parte di una sostituzione di cinque uomini che ha riportato in campo l’intera formazione titolare in un momento critico. I dolorosi Pistons (3-13), senza la guardia Cade Cunningham e il centro Isaiah Stewart, erano in vantaggio di 12 ma ora erano solo di tre.

Leonard ha indicato ai compagni di squadra dove dovevano stare in difesa. Ha schiaffeggiato le mani con Paul George, dopo che la schiacciata di George ha spinto i Clippers avanti 85-79 con 4:57 rimasti in mezzo a un parziale di chiusura 15-6, e meno di un minuto dopo ha alzato le braccia per supplicare un fallo dopo che il suo layup ha esteso quella che porta all’87-81.

Leonard è uscito con 2:43 da giocare, dopo aver effettuato due dei suoi otto tiri, con cinque rimbalzi e quattro assist, e aver lasciato il segno: i Clippers hanno superato Detroit di 26 nei suoi 24 minuti.

“Con lui sul pavimento, siamo una squadra diversa”, ha detto Lue.

Ha rotto la striscia di Leonard – risalente a dicembre 2017 – di 177 partite consecutive di regular season segnando in doppia cifra, la terza striscia più lunga tra i giocatori attivi.

“Mi sentivo bene”, ha detto. “Sono stato felice di essere tornato.”

Anche prima della battuta d’arresto di Leonard dopo aver sentito rigidità al ginocchio il 25 ottobre, i Clippers avevano visto la loro stagione come esistente in due parti: la parte con Leonard che giocava in un ruolo limitato dalla panchina e l’altra quando era in piena salute e tornava. come antipasto. La seconda parte è qui, anche se Leonard non è ancora pronto a gestire il suo pieno, tipico carico di lavoro di oltre 30 minuti a notte – Leonard ha riconosciuto che il suo recupero è un “processo di due anni” – ma è la speranza dei Clippers che con Il posto di Leonard nel set di rotazione può “iniziare a stabilire come giocheremo”, ha detto Lue.

L’attaccante dei Clippers Paul George ha lanciato una schiacciata contro i Detroit Pistons nel secondo tempo alla Crypto.com Arena giovedì.

(Luis Sinco/Los Angeles Times)

Il loro inizio 8-7 aveva visto i Clippers lottare per muovere la palla, trattenerla e segnarla. La loro grazia salvifica era una difesa avara e un programma carico di partite contro Houston e Lakers.

“Sento che dobbiamo essere migliori in tutto”, ha detto Leonard. “Fuori i timeout, le rotazioni difensive, sicuramente la fine offensiva, dobbiamo iniziare a ottenere tiri migliori. Proprio tutto. Mi sento come se fossimo indietro e dobbiamo iniziare a concentrarci”.

Le tre settimane senza Leonard non hanno affondato la loro stagione, il loro record di 6-6 in sua assenza e il loro attacco anemico è salito di 10 posizioni, a 19th, nelle ultime otto partite di giovedì. Né il ritorno di Leonard ha fatto sì che tutti i pezzi dei Clippers andassero a posto: al di fuori del primo canestro di Leonard, un saltatore da fondo campo che imitava la forma di Michael Jordan, la star che Leonard ha studiato durante la sua carriera, i Clippers sono arrivati ​​a 15 punti del primo quarto. John Wall ha commesso quattro palle perse in meno di sette minuti, sufficienti a Lue per metterlo in panchina per il resto del primo tempo.

Nonostante 18 palle perse, i Clippers sono migliorati a 9-7 dietro i 23 punti record di Reggie Jackson e i nove punti e 18 rimbalzi di Ivica Zubac in 39 minuti. George ha aggiunto 16 punti.

La decisione di togliere Leonard dalla panchina per iniziare la stagione è dipesa dal desiderio della squadra di limitare il tempo in cui è rimasto seduto, raffreddandosi, tra i periodi di gioco. Di conseguenza, i suoi minuti sono stati raggruppati alla fine del primo tempo, all’inizio del secondo tempo e all’ultimo tratto del quarto quarto.

Tuttavia, se l’intenzione era quella di mantenere il ritmo di Leonard, ha messo fuori gioco il resto dei giocatori. Altri hanno trovato difficile ambientarsi in un ruolo perché il loro ruolo cambiava spesso; la guardia tiratrice che ha iniziato il primo quarto non inizierebbe il terzo, ad esempio, poiché Leonard prenderebbe il suo posto. Leonard ha detto che era chiaro dopo le sue prime due apparizioni che Lue voleva che iniziasse.

“Era troppo brutto, sì, non mi piaceva”, ha detto Lue prima della soffiata.

Kawhi stava solo cercando di fare ciò che era meglio per la squadra “, ha aggiunto in seguito Lue,” e all’epoca pensavamo che fosse la cosa migliore. Ma ora proveremo solo un altro qualcosa di diverso, seguiremo un’altra strada e vedremo se funziona.

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