I Dodgers non si prendono cura di Cody Bellinger, rendendolo un free agent

I Dodgers avevano tempo fino alle 17:00 di venerdì per decidere se offrire a Cody Bellinger, l’MVP della National League 2019, un contratto per la stagione 2023.

Non avrebbe dovuto essere una gran decisione. Bellinger ha vinto quel premio MVP, consolidando la sua posizione di superstar, tre anni fa questa settimana. Ha 27 anni. Questo è l’apice fisico della sua carriera. Scegliere di tenerlo avrebbe dovuto essere una formalità.

Ma Bellinger si è allontanato così tanto da quel picco nelle ultime tre stagioni che i Dodgers non erano sicuri se valesse la pena pagare quello che avrebbe dovuto guadagnare attraverso l’arbitrato nel 2023.

Alla fine, i Dodgers hanno deciso che Bellinger si è allontanato troppo e non gli ha offerto un contratto per la prossima stagione, rendendolo un free agent, secondo una persona a conoscenza della situazione che non era autorizzata a parlare pubblicamente della questione.

Bellinger, che ha guadagnato $ 17 milioni nel 2022, avrebbe ricevuto uno stipendio di $ 18 milioni per il 2023 attraverso l’arbitrato, secondo MLB Trade Rumors. Raramente i giocatori ricevono una riduzione dello stipendio durante il processo di arbitrato. I Dodgers potrebbero ancora firmare Bellinger in questa bassa stagione, ma dovranno fare un’offerta contro gli altri 29 club sul mercato dei free agent.

I Dodgers avevano altre due opzioni per Bellinger prima della scadenza di venerdì: scambiarlo o firmargli un contratto a prezzo ridotto per evitare l’arbitrato.

Il campo centrale è una posizione che molte squadre stanno cercando di migliorare. Alcuni consideravano allettante il potenziale di Bellinger. Hanno visualizzato un talento d’élite che potevano ottenere giusto. Ma le squadre non erano disposte a rinunciare a molto per pagare Bellinger $ 18 milioni la prossima stagione.

Il campo centrale era una delle posizioni più scarse nelle major nel 2022. Rimuovi Aaron Judge – che ha giocato a centrocampo per i New York Yankees solo per necessità e probabilmente tornerà al campo destro la prossima stagione – e il 5.4 fWAR di Brandon Nimmo è stato il più alto a la posizione. Che si è classificato al 20 ° posto assoluto. Il debuttante dei Seattle Mariners Julio Rodríguez è stato il secondo tra i campi centrali.

Nimmo, che non è mai stato un All-Star, dovrebbe ricevere un contratto a nord di $ 100 milioni come free agent questo inverno. Rodríguez è stato nominato debuttante dell’anno di AL questa settimana. I buoni campi centrali quotidiani sono merci apprezzate.

Le altre opzioni interne dei Dodgers per i difensori centrali includono Trayce Thompson, Chris Taylor e James Outman.

Thompson ha contribuito a sorpresa dopo che i Dodgers lo hanno acquisito dai Detroit Tigers per contanti a giugno, ma ha 31 anni e non è apparso in più di 80 partite in una stagione di major league. Taylor ha giocato solo 10 partite a centrocampo e la sua difesa è regredita la scorsa stagione battendo .221 con 160 strikeout in 454 presenze. La carriera nella Major League di Outman consiste in quattro partite.

Bellinger, nonostante i suoi recenti problemi offensivi, è rimasto uno dei preferiti dai fan a Los Angeles, ha fornito una difesa di alto livello e ha il potenziale per rimbalzare nell’area di battuta. Trovare un sostituto adatto non sarà così facile come sembra inizialmente.

Bellinger ha affrontato gli infortuni sin dalla sua stagione da MVP, in particolare un problema al labbro alla spalla destra che ha richiesto un intervento chirurgico importante nel novembre 2020, ma il suo declino offensivo rimane comunque stridente. Tre anni fa, la domanda sarebbe stata se i Dodgers potessero rinchiudere Bellinger con un’estensione del contratto a lungo termine prima che provasse il libero arbitrio.

Era già due volte All-Star con un premio rookie of the year nel suo curriculum. Ha battuto .305 con 47 fuoricampo e una percentuale di 1.035 su base più colpi per battere Christian Yelich per MVP. Bellinger guidò la BN in bWAR e fWAR. Ha guadagnato un Silver Slugger e un Gold Glove per il suo lavoro nel campo giusto.

I Dodgers pensavano di avere una giovane pietra miliare del franchise su cui costruire. Quindi Bellinger è diventato uno dei peggiori battitori della Major League Baseball nelle tre stagioni successive.

La sua media di .203 battute è stata pareggiata per la terza peggiore nelle major durante quel periodo. Il suo .648 OPS era il sesto dal fondo. Il suo 78 wRC+ è stato il quarto punteggio più basso tra i giocatori con almeno 1.000 presenze.

La sua stagione più produttiva delle tre è stata quella del 2020 accorciata dalla pandemia, quando ha battuto .239 con 12 fuoricampo e .789 OPS in 56 partite. I numeri hanno rappresentato un calo significativo, ma è stato una delle numerose star delle major che sono crollate durante la strana stagione. Nel frattempo, la sua difesa a centrocampo è stata eccellente.

Quell’ottobre, Bellinger ha battuto tre fuoricampo con un .911 OPS in 12 partite durante la National League Championship Series. Il suo terzo fuoricampo ha dato ai Dodgers un vantaggio di un punto in Gara 7 dell’NLCS contro gli Atlanta Braves, completando una rimonta al settimo inning. È stato uno swing che cambia stagione. Le emozioni erano alte, così alte che Bellinger e Kiké Hernández hanno fracassato gli avambracci così forte che Bellinger si è lussato la spalla destra.

Bellinger, subito in evidente dolore, è rimasto in gioco e non ha perso nessun momento durante le World Series. I Dodgers hanno battuto i Tampa Rays in sei partite per vincere il campionato nonostante Bellinger – che era il battitore designato della squadra in Gara 4 – andando tre su 22 nella serie. Ha subito un intervento chirurgico al labbro in artroscopia il mese successivo ed è tornato per l’inizio della stagione 2021, ma le sue difficoltà sono solo peggiorate.

Bellinger è entrato nella lista degli infortunati tre volte nel 2021, giocando solo 95 partite durante la stagione regolare. Ha battuto .165 con un .542 OPS, numeri spaventosi secondo qualsiasi standard.

Eppure è stato uno dei migliori battitori dei Dodgers nella postseason, battendo .353 con .906 OPS in 12 partite. Bellinger ha ottenuto il via libera del singolo RBI in Gara 5 della National League Division contro i San Francisco Giants e un fuoricampo di tre run contro i Braves in Gara 3 dell’NLCS. È diventato di nuovo una star. Non lo è mai stato nel 2022.

Invece, Bellinger ha battuto .219 con 150 strikeout e .654 OPS in 144 partite. I Dodgers gli hanno dato la possibilità di cambiare le cose, rimanendogli accanto come difensore centrale di tutti i giorni fino a settembre, quando hanno iniziato a metterlo in panchina contro i lanciatori mancini.

Quindi, con sorpresa, la squadra ha scelto di metterlo in panchina contro un titolare destro che rischiava l’eliminazione in Gara 4 del NLDS contro i San Diego Padres. Bellinger è volato fuori in un’apparizione schiacciante nell’ottavo inning della sconfitta di fine stagione dei Dodgers.

Pochi giorni dopo, Bellinger tornò ad allenarsi presso la struttura di allenamento primaverile dei Dodgers in Arizona tre volte a settimana. Ma, a partire da venerdì sera, c’è una buona possibilità che il pizzicotto alla battuta del mese scorso sia stato il suo ultimo come Dodger, una conclusione insondabile di un mandato che ha raggiunto altezze rarefatte solo tre anni fa.

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