Jeremy Hunt non offre jam oggi e niente domani

La dichiarazione d’autunno di Jeremy Hunt aveva due pubblici: i creditori e gli elettori. Doveva convincere i primi che ci si può fidare del governo del Regno Unito con i loro soldi e doveva convincere i secondi che il governo conservatore sta facendo del suo meglio per limitare i danni a loro e alle loro famiglie causati da una tempesta economica globale.

Finora la cancelliera sembra cavarsela piuttosto bene sul primo obiettivo. Tuttavia, i costi del servizio del debito sono aumentati notevolmente. Il governo ha intrapreso azioni considerevoli per realizzare anche il secondo. Ma il colpo al reddito reale disponibile delle famiglie sarà comunque enorme. Nel frattempo, ha ancora adottato un’altra serie di obiettivi fiscali e ha spinto l’austerità progettata per raggiungerli negli anni successivi alle prossime elezioni. Queste promesse di futura castità fiscale non possono essere prese sul serio. Possono o non possono essere consegnati. Ma nessun parlamento può vincolare il suo successore.

Quello che è certo è l’impatto dell’aggressione russa contro l’Ucraina. Questa è la principale spiegazione delle enormi revisioni nelle previsioni dell’Ufficio per la responsabilità del bilancio dallo scorso marzo. La decisione di Liz Truss e Kwasi Kwarteng di lanciare grandi tagli fiscali non finanziati e aumenti della spesa in un simile frangente, pur ripudiando il contributo dell’OBR e della Banca d’Inghilterra, è stata folle. Hunt ha fatto di tutto per lodare queste istituzioni: la sanità mentale, ha sottolineato, è tornata. Finora, fortunatamente, i creditori sono d’accordo. Il cosiddetto “premio moron” sui rendimenti obbligazionari del Regno Unito è svanito. Tuttavia, il balzo dei costi del servizio del debito sarà enorme: secondo l’OBR, la spesa pubblica per interessi passerà dall’1,2 per cento del prodotto interno lordo nel 2020-21 al 4,8 per cento nel 2022-23.

L’aumento dei tassi di interesse è una risposta alle pressioni inflazionistiche. Questi sono solo uno dei problemi economici causati o esacerbati dal balzo globale dei prezzi dell’energia, che a sua volta si è aggiunto all’aumento post-Covid dei prezzi dei beni. Lo shock energetico non è solo inflazionistico. È anche contrativo per il PIL e ancor più per i redditi reali, poiché ha aumentato enormemente il costo delle importazioni rispetto a quello delle esportazioni. Il risultato è un enorme calo della crescita economica prevista e una compressione ancora più drammatica dei redditi delle famiglie.

Gli elementi di questo quadro generale stanno iniziando. L’OBR prevede che l’inflazione raggiungerà il massimo di 40 anni dell’11,1% nel quarto trimestre del 2022, rivisto al rialzo da una previsione dell’8,7% a marzo. Si prevede inoltre che l’economia entri in una recessione della durata di poco più di un anno a partire dal terzo trimestre del 2022 (ovvero, ora). Entro il primo trimestre del 2027, afferma, “la crescita cumulativa del PIL reale dal quarto trimestre del 2019 è inferiore di 3,4 punti percentuali rispetto alle nostre previsioni di marzo”; 2,4 punti percentuali di questo sono dovuti alla minore crescita cumulativa nel periodo di previsione. Inoltre, la maggior parte di ciò è dovuta a una minore crescita potenziale ed è quindi probabile che sia permanente.

Grafico della dichiarazione autunnale di Martin Wolf: l'OBR ora prevede una profonda recessione - Previsioni per la crescita del PIL reale del Regno Unito (%)

La cosa peggiore è ciò che accadrà ai redditi reali disponibili delle famiglie. “Sulla base dell’anno fiscale”, afferma l’OBR, questi diminuiscono “del 4,3% nel 2022-23, che sarebbe il più grande da quando sono iniziate le registrazioni ONS nel 1956-57. Segue il secondo calo più grande nel 2023-24 al 2,8 per cento”.

Queste enormi riduzioni del tenore di vita si verificano nonostante la massiccia spesa per il sostegno: si prevede che le misure fiscali da marzo aumenteranno il reddito reale disponibile delle famiglie pro capite del 4,5% nel 2022-23 e del 2,5% nel 2023-24. L’impatto sui conti pubblici non deriva solo dalla recessione, ma anche dalla spesa volta a ridurre il carico sulle famiglie. La spesa aggiuntiva annunciata da marzo ammonta a 103 miliardi di sterline dal 2022-23 al 2024-25. Solo dal 2024-25 (per le tasse) e dal 2025-26 (per la spesa) iniziano gli aumenti compensativi delle tasse ei tagli alla spesa. Il governo donerà enormi somme di denaro nei due anni che precedono le elezioni. Non c’è da stupirsi che gli obiettivi di bilancio saranno ancora una volta mancati. In effetti, si prevede che il debito netto del settore pubblico raggiungerà il massimo degli ultimi 63 anni pari al 97,6% del PIL nel 2026-27, contro una previsione del 78,9% solo lo scorso marzo. Questa è davvero una tempesta enorme.

Grafico della dichiarazione autunnale di Martin Wolf: il costo del servizio del debito pubblico è aumentato vertiginosamente: la spesa per interessi sul debito del Regno Unito in % delle entrate e del PIL (%)

Ci sono buone notizie? Sì, l’OBR ritiene che l’inflazione potrebbe diventare negativa nel 2024. In tal caso, i tassi di interesse potrebbero precipitare. L’Ucraina potrebbe finire prima del previsto, anche se le possibilità che ciò possa invertire la stretta sulle forniture di gas sembrano scarse. In tutto, si tratta di affrontare una tempesta che sarà molto dolorosa per gran parte del pubblico. Il governo avrebbe potuto fare di più per attutire il colpo? Solo essendo disposti ad aumentare ancora di più le tasse.

Le domande a lungo termine sono quasi inevitabilmente lasciate da parte. Non c’è certamente nulla che suggerisca un nuovo pensiero radicale sulla crescita. Peggio ancora, la crisi sta infliggendo un duro colpo ai già deboli investimenti delle imprese, mentre il governo prevede di tagliare anche la spesa in conto capitale. Questi tagli si manifesteranno sicuramente nella debolezza a lungo termine della produzione potenziale.

Eppure ci sono cose che possono essere fatte a buon mercato. Il risultato più importante di Hunt e Rishi Sunak è quello di reintrodurre un certo grado di coerenza e prevedibilità nel processo decisionale. Ciò deve sicuramente ora essere esteso al nostro rapporto con il nostro partner economico più importante, l’UE. L’era della fantasia della Brexit deve finalmente essere lasciata alle spalle. Per lo meno, e soprattutto in un momento di così radicale incertezza, i dubbi sui futuri rapporti commerciali devono essere risolti. Quindi, mettiamoci d’accordo sull’Irlanda del Nord, abbandoniamo la discordia totemica, raggiungiamo un rapporto economico quanto più stretto e credibilmente stabile possibile con l’UE, e poi andiamo avanti. È giunto il momento per noi di farlo.

martin.wolf@ft.com

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