La diffusione tecnologica della Cina in Medio Oriente e Nord Africa – The Diplomat

La regione del Medio Oriente e del Nord Africa è diventata un hub per la diffusione tecnologica cinese. Nel corso degli anni, le entità cinesi hanno investito molto nelle ferrovie, nei porti e nel settore energetico dell’area MENA. Tuttavia, in assenza di connessione Internet, software e sicurezza informatica, gran parte di questa architettura non sarebbe in grado di funzionare in modo efficace.

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Huawei fornisce tecnologia di comunicazione per il sistema ferroviario nazionale del Marocco (ONCF), ha costruito un centro logistico a Tangier Med Port ed è stata coinvolta nella costruzione e nel lancio del progetto Marrakesh Safe City. A circa 7.000 chilometri di distanza, il Consiglio per la sicurezza informatica degli Emirati Arabi Uniti ha firmato un memorandum d’intesa con Huawei alla conferenza sulla sicurezza informatica GISEC 2022 a Dubai per collaborare al rafforzamento delle strategie informatiche locali. Nel frattempo, i governi e le società di telecomunicazioni di otto paesi MENA hanno collaborato con Huawei per testare, sviluppare e implementare il 5G. Nel 2021, Huawei si è impegnata a pompare 15 milioni di dollari nel mercato del cloud computing del Medio Oriente.

E questa è solo una società cinese su dozzine attive nell’area MENA.

A differenza dei tradizionali progetti Belt and Road Initiative (BRI) che sono spesso guidati da imprese statali (SOE), questa Digital Silk Road (DSR) è guidata da società tecnologiche private che sono principalmente orientate al profitto.

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Gli sforzi delle nazioni MENA per digitalizzare e diversificare le loro economie li hanno resi mercati attraenti per queste aziende cinesi per espandere la loro presenza all’estero. I progetti per le aziende che desiderano entrare nella regione includono un’infrastruttura fisica e digitale relativamente stabile rispetto ad altre regioni BRI in via di sviluppo, una penetrazione di Internet in costante crescita e un’economia digitale che dovrebbe raggiungere i 400 miliardi di dollari entro il 2030.

Tutto ciò crea l’impressione che la cooperazione tecnologica Cina-MENA sia semplicemente guidata dalle forze di mercato. Tuttavia, la logica che guida l’impegno della Cina con la regione MENA si estende oltre la legge della domanda e dell’offerta e nel regno della geostrategia.

Connettività onnipresente

In un discorso del 2016, il massimo leader cinese Xi Jinping ha dichiarato: “Dobbiamo incoraggiare e sostenere le società Internet cinesi a diventare globali… in modo da raggiungere il principio di ‘ovunque siano i nostri interessi nazionali, [our] informatizzazione [technology] coprirà anche quelle aree.’” Attraverso il DSR, la Cina cerca di collegare le sue risorse civili e militari lungo la Belt and Road Initiative. Il cavo in fibra ottica Pakistan & East Africa Connecting Europe, o PEACE, esemplifica questi sforzi.

PEACE viaggia dal corridoio economico Cina-Pakistan da 62 miliardi di dollari della BRI a Gibuti, dove l’esercito cinese ha stabilito una base navale nel 2017. Da lì, attraversa lo stretto di Bab al Mandab, un punto di strozzatura marittimo critico, e si sposta verso Cina-Egitto Teda Suez Zona di cooperazione economica e commerciale, dove la Cina ha costruito una zona industriale di 7,34 kmq. PEACE viaggia poi attraverso il Mediterraneo e verso l’Europa.

Infrastrutture come PEACE assicurano che gli operatori portuali cinesi godano della connettività ad alta velocità e bassa latenza, fondamentale per mantenere l’integrità delle catene di approvvigionamento e di altre attività che promuovono la stabilità economica della Cina. Aggiungete al mix che la Cina, come altri paesi, fa affidamento su questa infrastruttura civile vulnerabile per coordinare le operazioni militari e l’impulso di Pechino a stabilire il controllo su queste reti non dovrebbe sorprendere.

Studiosi come Zheng Anqi della China Academy of Information and Communications Technology hanno collegato direttamente il potere militare con il “potere dell’informazione”. Secondo Zheng, “Il fondamento di una forza dell’informazione è la rete. Senza il supporto di reti onnipresenti, a banda larga e mobili, un potente esercito di informazioni è solo un discorso vuoto”.

La crisi dei missili sullo stretto di Taiwan del 1996 ha chiarito esattamente come un anello mancante nello stack tecnologico possa interrompere le operazioni militari quando il PLA ha perso le tracce di due missili lanciati nel Mar Cinese Orientale. Gli ufficiali militari cinesi hanno attribuito il fallimento a un’interruzione della tecnologia GPS (Global Positioning Satellite) controllata dagli Stati Uniti. Da allora, la Cina ha lavorato duramente per sviluppare il proprio sistema di navigazione satellitare BeiDou e ha cercato partner di cooperazione nei paesi MENA.

Nel 2017, il paese ha lanciato il Forum di cooperazione BeiDou tra Cina e Stati arabi. Poco dopo la conclusione del secondo forum a Tunisi nel 2019, il Ministero della Difesa dell’Arabia Saudita e la Commissione cinese per lo sviluppo delle attrezzature hanno firmato un protocollo d’intesa per cooperare nell’uso militare di BeiDou. Certo, i dati raccolti da questi satelliti hanno applicazioni che si estendono ben oltre il dominio militare. Ad esempio, BeiDou è stato distribuito commercialmente in campi diversi come il monitoraggio ambientale, l’agricoltura intelligente, i soccorsi in caso di calamità e i trasporti in Arabia Saudita, Algeria, Libano, Oman e Marocco.

I dati come fonte di potere

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Gran parte dell’infrastruttura lungo la Digital Silk Road è guidata dai dati. I cavi sottomarini, ad esempio, trasmettono oltre il 95 percento del traffico Internet globale e facilitano ogni giorno migliaia di miliardi di dollari in transazioni finanziarie internazionali. Oltre al cavo PEACE, aziende cinesi come HMN tech (ex Huawei Marine), China Telecom e China Unicom hanno costruito, aggiornato o acquisito quote di proprietà in almeno altri nove cavi che attraversano MENA.

Nel frattempo, aziende come il Beijing Genomics Institute (BGI) con sede a Shenzhen hanno vinto contratti per centinaia di milioni di dollari con alleati degli Stati Uniti come Israele, Emirati Arabi Uniti e Arabia Saudita. Grazie a questi accordi, BGI è ora al corrente di risme di dati biologici sensibili.

La Cina è arrivata a considerare i dati come un bene fondamentale e una fonte di potere. Documenti politici chiave come il piano d’azione per promuovere lo sviluppo dei big data (2015) e il tredicesimo piano quinquennale (2016) designano i dati come “una risorsa strategica fondamentale” insieme a terra, lavoro e capitale. Il piano d’azione chiede al paese di “promuovere in modo completo lo sviluppo e l’applicazione dei big data” e “accelerare la costruzione di un forte paese dei dati”. Da allora Pechino ha creato quadri legali per consentire alle aziende di fornire dati al governo centrale per motivi di sicurezza nazionale.

Da allora gli analisti hanno sollevato preoccupazioni sul fatto che i dati raccolti lungo la Via della seta digitale cinese possano aiutare la Cina a manipolare le percezioni politiche, diffondere l’autoritarismo e minare la democrazia. L’opaco nesso tra settore pubblico e privato e l’ambiguità che circonda ciò che costituisce “motivi di sicurezza nazionale” hanno solo rafforzato questi timori.

Contrastare il contenimento degli Stati Uniti

Sullo sfondo di una rinnovata competizione tra le grandi potenze, Pechino è arrivata a considerare la sua cooperazione tecnologica con l’area MENA sempre più importante per contrastare gli sforzi degli Stati Uniti per contenere la crescente potenza e influenza della Cina. Dal 2018, gli Stati Uniti sono riusciti a convincere molte aziende e nazioni alleate in tutto il mondo a “separarsi” dalla tecnologia e dalle catene di approvvigionamento cinesi. Quell’anno, gli investimenti e i progetti infrastrutturali cinesi sono diminuiti in ogni regione, ad eccezione del Medio Oriente e del Nord Africa.

Anche il flusso di capitali sta lentamente diventando più bidirezionale: i paesi del Golfo ricchi di petrolio stanno ora investendo nella produzione di fascia alta, nella tecnologia avanzata e nella ricerca e sviluppo della Cina. Ad esempio, quando Jaka Robotics, una startup cinese che produce robot collaborativi, ha raccolto un round di finanziamento di serie D di oltre $ 150 milioni nel luglio 2022, un fondo di crescita sotto Saudi Aramco Ventures era tra i principali investitori. Due mesi dopo, la Saudi Company for Artificial Intelligence (SCAI) ha annunciato che avrebbe investito circa 206 milioni di dollari in una joint venture con la cinese SenseTime per costruire un laboratorio di intelligenza artificiale all’avanguardia e far progredire l’ecosistema tecnologico dell’Arabia Saudita.

Nella sua ricerca per dominare le tecnologie strategiche di domani, la Cina si è anche rivolta alle nazioni MENA per acquisire innovazioni digitali e know-how. Il vivace ecosistema dell’innovazione israeliano è diventato un obiettivo primario in questo senso. Dal 2002 la stragrande maggioranza degli investimenti cinesi e delle fusioni e acquisizioni in Israele ha riguardato il settore tecnologico: oltre 9 miliardi di dollari di valore. Attraverso questi accordi, Huawei ha acquisito la startup israeliana di sicurezza informatica Hexatier per 42 milioni di dollari e la società informatica Toga Networks per oltre 100 milioni di dollari. Oggi, Toga impiega oltre 350 esperti leader e continua a fungere da centro di ricerca e sviluppo Huawei.

Con 9.547 aziende high-tech attive, Israele è senza dubbio la fonte più allettante di tecnologie innovative nella regione. Ma quando si tratta di partnership di ricerca e sviluppo cinesi, Pechino ha guardato oltre il “Silicon Wadi” di Israele. Huawei ha istituito OpenLabs al Cairo, Dubai e Istanbul per sviluppare innovazioni nel cloud computing, big data, città intelligenti e altre tecnologie di base. La struttura in Turchia è la più grande operazione di ricerca e sviluppo all’estero di Huawei e riceve finanziamenti per oltre 20 milioni di dollari all’anno.

Oltre a Huawei, nel 2018 Alibaba Cloud e la Khalifa University of Science and Technology degli Emirati Arabi Uniti hanno concordato di lanciare un Joint Innovation Laboratory of Artificial Intelligence for Clean Energy. Nello stesso anno il Centro internazionale per l’agricoltura biosalina degli Emirati Arabi Uniti negli Emirati Arabi Uniti ha collaborato con BGI per creare un centro avanzato di genomica.

La Cina vince due volte

A prima vista, queste partnership sembrano vantaggiose per tutti. Tuttavia, uno studio dell’aprile 2022 del ricercatore di economia politica Tin Hinane El Kadi suggerisce che non è sempre così. Nel suo esame degli sforzi di localizzazione di Huawei in Algeria ed Egitto, El Kadi osserva che Huawei spesso “si è impegnata nella formazione, nella produzione e nella ricerca e sviluppo in un modo progettato per mantenere il vantaggio tecnologico dell’azienda” e “senza impegnarsi in un significativo sviluppo delle capacità”.

Per qualificarsi: non tutti i sistemi tecnologici cinesi sono maligni. Inoltre, ci sono immensi vantaggi economici e sociali nella cooperazione con la Cina nel regno digitale, tra cui una maggiore efficienza industriale, la creazione di posti di lavoro, un migliore accesso all’istruzione, la riduzione della criminalità, una migliore sicurezza stradale e una maggiore inclusione finanziaria. Le aziende cinesi offrono tecnologia all’avanguardia a un prezzo accessibile e la Cina non condiziona la cooperazione alla democratizzazione o alla liberalizzazione delle istituzioni locali.

Indipendentemente da questi benefici percepiti, esperti e responsabili politici sarebbero ingenui se ignorassero le dimensioni geostrategiche della diffusione tecnologica della Cina. In un discorso del maggio 2021 davanti a centinaia di scienziati d’élite della nazione riuniti nella Grande Sala del Popolo di Pechino, lo stesso Xi Jinping ha dichiarato: “L’innovazione tecnologica è diventata il principale campo di battaglia del gioco strategico internazionale”. I paesi MENA fanno parte di questo gioco, che lo riconoscano o meno.

Man mano che le nazioni MENA diventano sempre più dipendenti dai sistemi tecnologici cinesi, Pechino sta accumulando leva e influenza. Queste dipendenze emergenti fungono da meccanismo di deterrenza in quanto qualsiasi governo o azienda che osi offendere la Cina rischierebbe di essere tagliato fuori dal suo enorme mercato e dalle tecnologie critiche che consentono la vita quotidiana. Dal punto di vista di Pechino, questo quadro contribuirebbe idealmente a plasmare un mondo più accomodante nei confronti della Cina e dei suoi interessi.

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