Studio: le partite della NFL nel 2020 hanno portato a picchi di COVID nelle comunità

Mentre la NFL ha cercato di riprendere il gioco durante i primi mesi della pandemia di COVID-19, con alcune squadre che hanno scelto di consentire ai fan di entrare negli stadi, i funzionari della lega hanno insistito sul fatto che le folle di calcio non hanno avuto alcun impatto negativo sulla salute pubblica.

“Ne siamo orgogliosi”, ha detto all’epoca il commissario Roger Goodell, “e ci baseremo su questo”.

Ma una nuova ricerca suggerisce che anche con una capacità significativamente ridotta, gli stadi con 20.000 o più presenze sono stati associati a successivi picchi di casi nelle comunità circostanti.

Lo studio, pubblicato venerdì sulla rivista JAMA Network Open, ha esaminato 269 partite durante la stagione 2020-21, quando alcune squadre hanno scelto di giocare in stadi vuoti mentre ad altre è stato consentito fino al 37% di capacità.

I Dallas Cowboys e i Tampa Bay Buccaneers avevano politiche relativamente indulgenti, ospitando folle fino a 30.000. I ricercatori hanno scoperto che i tassi di casi di COVID-19 sono più che raddoppiati nelle contee in cui si trovavano quegli stadi e nelle contee vicine.

Al contrario, le squadre che hanno vietato la folla o hanno avuto meno di 5.000 presenti non sono state associate a picchi.

“Dato quello che sapevamo sul COVID-19 e sul modo in cui si diffonde, non siamo rimasti molto sorpresi dalle nostre scoperte”, ha detto la coautrice Wanda Leal, assistente professore di criminologia alla Sam Houston State University che aveva precedentemente studiato i tassi di criminalità tra giocatori della NFL. “Abbiamo pensato che fosse qualcosa di veramente importante da guardare.”

I dati rafforzano uno studio del 2020 condotto da ricercatori di Stanford che ha suggerito che gli eventi della campagna per l’ex presidente Trump hanno portato a oltre 30.000 casi aggiuntivi di COVID-19 e almeno 700 morti in più. Leal ha detto: “Certamente le nostre scoperte potrebbero tradursi in altri raduni di massa”.

La stagione NFL 2020-21 è iniziata a soli otto mesi dall’inizio della pandemia, prima dell’ampia disponibilità di vaccini o trattamenti specializzati. In quel caso si discusse molto sul compromesso tra sicurezza pubblica e desiderio crescente di riconquistare un po’ di normalità.

I fan arrivano al Raymond James Stadium di Tampa, in Florida, prima del Super Bowl LV tra Kansas City Chiefs e Tampa Bay Buccaneers il 7 febbraio 2021.

(Gregory Bull/Associated Press)

La lega ha stabilito test rigorosi e tracciamento dei contatti tra i giocatori e il personale della squadra, mantenendo i tassi di infezione interni relativamente bassi. Ma quando si trattava di tifosi, ogni franchigia poteva stabilire la propria politica dello stadio in consultazione con le autorità sanitarie pubbliche locali.

Venti delle 32 squadre hanno optato per una partecipazione limitata, prendendo precauzioni che includevano servizi igienici aumentati, tifosi seduti in piccoli gruppi e distanza sociale in tutta la sede.

Il nuovo studio ha esaminato 152 partite senza fan e 117 partite con un pubblico compreso tra 748 e 31.700. Leal e colleghi delle università di tutta la nazione, inclusi esperti di salute pubblica, hanno raccolto dati COVID-19 dalle contee applicabili a intervalli di sette, 14 e 21 giorni dopo le partite.

L’intervallo di sette giorni non ha mostrato differenze significative, il che non sorprende dato il periodo di incubazione del coronavirus in quel momento. Dopo due e tre settimane, tuttavia, i giochi con oltre 20.000 presenze sono stati associati a un tasso di picchi di 2,23 volte superiore, secondo lo studio.

Precedenti ricerche sull’argomento avevano prodotto risultati contrastanti; alcuni studi avevano trovato un potenziale legame tra la partecipazione a eventi sportivi e la diffusione del COVID-19, altri no.

Questa volta, i ricercatori sono stati attenti a dichiarare di non poter valutare causa ed effetto perché non avevano confermato la trasmissione come direttamente collegata alla partecipazione dei fan. I dati potrebbero anche essere stati influenzati dalle normative generali sulla salute pubblica in ciascuna delle contee osservate.

“Quello che abbiamo trovato è stata un’associazione”, ha detto Leal. “Riteniamo di aver presentato prove abbastanza forti per il rischio più elevato di picchi per COVID-19”.

La stagione 2020-21 si è conclusa con un Super Bowl in cui 24.000 persone, compresi gli operatori sanitari vaccinati, si sono seduti in posti prestabiliti tra migliaia di ritagli di cartone. A quel punto, la lega aveva perso circa 4 miliardi di dollari di entrate legate alle presenze.

Il settembre successivo, è iniziata una nuova stagione con 65.566 fan che si sono riuniti per vedere i Buccaneers affrontare i Cowboys a Tampa nonostante il numero in aumento a causa della variante Delta. Come ha detto un fan a The Times: “L’anno scorso siamo stati privati ​​… è un sacco di emozione repressa e fervore e tutto il resto”.

Leal e i suoi colleghi hanno affermato che i loro dati richiedono una prospettiva più ponderata.

“Questo studio evidenzia l’importanza di un approccio olistico alla riapertura e alla gestione di eventi pubblici durante un focolaio di malattia quando i vaccini e i test rapidi non sono prontamente disponibili”, hanno scritto. “Diverse lezioni dall’ultimo [two] anni possono essere applicati a come continuiamo la nostra risposta alle varianti di COVID-19 e ci prepariamo per la prossima minaccia, perché ce ne sarà un’altra”.

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