I Clippers iniziano a rimodellare i ruoli con il ritorno di Kawhi Leonard

La carriera NBA di Kawhi Leonard è ricordata per i grandi momenti: la coppia di premi per i giocatori più preziosi delle finali e titoli NBA, il colpo drammatico nella storia dei Toronto Raptors e il Game 6 a Dallas che ha salvato una postseason dei Clippers che sembrava precipitare nel caos.

Eppure sono state le tante piccole cose che si sono distinte nel suo ritorno giovedì, dopo aver saltato tre settimane e 12 partite consecutive a causa della rigidità del ginocchio destro riparato chirurgicamente, al playmaker Reggie Jackson. Il modo in cui Leonard ha mantenuto la palla in movimento, è rimasto calmo durante una vittoria in rimonta su Detroit e ha portato i suoi compagni di squadra in posizioni migliori. In una partita decisa da cinque punti, i Clippers hanno superato di 26 i Pistons con Leonard a terra. Al contrario, il compagno di squadra con il successivo plus-minus più alto ha registrato un plus-15.

“Quando lo hai preso nella tua squadra, sai che devi elevare il tuo gioco”, ha detto Jackson. “L’intera squadra si sta elevando. Sogni sogni più grandi e migliori, ti senti davvero come se avessi una possibilità.

Ha segnato il passaggio di una pietra miliare significativa, il team ha ora iniziato l’attività tanto attesa di impostare le loro probabili rotazioni e costruire seriamente la chimica. Tuttavia, in seguito diversi hanno chiarito che la sua sola presenza, tuttavia, non poteva mascherare ciò che ha trattenuto i Clippers andando 9-7 contro uno dei programmi più facili della NBA. A meno che non siano pronti a sistemare “tutto”, secondo la stessa valutazione di Leonard, i sogni di campionato descritti da Jackson potrebbero ancora non riuscire a diventare realtà – il grande momento del franchise potenzialmente rovinato da piccoli dettagli.

Leonard ha chiuso una domanda sul suo processo di riabilitazione più velocemente di quanto avesse fatto un saltatore di turnaround di Marvin Bagley III, descrivendolo come “solo rehabbing”.

“Non lo spiegherò perché non sono un medico”, ha detto, guardandosi intorno in una stanza di giornalisti, “e nessuno qui dentro lo è”.

Eppure non ci vuole una laurea avanzata per diagnosticare cosa ha afflitto i Clippers, Leonard o no.

Giovedì, diciotto palle perse hanno nuovamente ostacolato i Clippers. Leonard vuole un’esecuzione più nitida nelle rotazioni difensive e concentrarsi in modo offensivo fuori dai timeout, quando i Clippers segnano solo a un tasso medio della lega nonostante la fama dell’allenatore Tyronn Lue come play-caller fuori dal timeout. Lue vuole più triple. La rotazione è ancora un blocco, con Robert Covington in buona salute ma fuori dalla formazione per la terza volta nelle ultime cinque partite. Il vuoto di dimensioni nella posizione centrale di backup è stato preso in considerazione in una delle peggiori unità di rimbalzo offensivo della lega.

“Mi sento come se fossimo indietro”, ha detto Leonard, “e dobbiamo iniziare a concentrarci”.

Non c’è posto migliore per iniziare rispetto all’inizio. I Clippers sono stati in svantaggio di 15 durante il primo quarto di martedì a Dallas e di 12 nei primi 12 minuti di giovedì contro Detroit.

“Dipende sempre dall’identità e questo va con il modo in cui iniziamo il gioco”, ha detto l’ala Paul George. “Stiamo iniziando male e penso che si stia ripercuotendo per tutto il gioco”.

C’è speranza che il reinserimento di Leonard nella formazione titolare possa cambiare la situazione – il fondo è caduto solo dopo che Leonard ha fatto il check-out dopo quasi sei minuti, con i Clippers in vantaggio – in parte aiutando a risolvere un altro persistente problema offensivo che è stato sintomatico di un reato ancora da cliccare.

Due stagioni fa, il primo in carica di Lue, i Clippers hanno realizzato il 46,5% dei loro tiri da tre all’angolo, il tiro che alcuni considerano il tentativo di valore più alto del gioco, a causa del punto extra assegnato a uno sguardo più facile rispetto ad altri tre -puntatori data la sua distanza più breve. Con George e Leonard che crollavano le difese sui loro drive verso la vernice, i compagni di squadra sono stati dotati di sguardi spalancati e li hanno affondati a un ritmo sorprendente che potrebbe essere un valore anomalo, data la partecipazione limitata – e quindi le distrazioni limitate – presenti per gran parte del stagione alterata dalla pandemia.

Eppure molti dei tiratori che hanno lanciato quella stagione sono tornati la scorsa stagione, quando i Clippers hanno tirato il 41,7% da calcio d’angolo, e rimangono nel roster ora, quando i Clippers hanno tirato il 33% da calcio d’angolo.

Con Leonard indisponibile mentre ha saltato 13 delle prime 15 partite della squadra, combinato con una tendenza che ha frustrato Lue di prendere il primo tiro più facile invece di muovere la palla. Si collocano vicino all’ultimo posto in classifica nei passaggi e nei drive, una combinazione che è un anatema per lo schema drive-and-kick di Lue: la qualità del tiro è scesa al quinto posto peggiore, secondo il sito di statistiche avanzate Cleaning The Glass, che misura la sua valutazione sul tiro luoghi.

“Dobbiamo attaccare meglio, dobbiamo schermare meglio, dobbiamo essere più aggressivi”, ha detto George. “Dobbiamo sparare a quelli aperti. Penso che molto sia che a volte stiamo perdendo opportunità. Guardi ogni opportunità che possiamo ottenere per ottenere un tre, penso che non siamo all’altezza di questo. Ad essere onesti, potremmo fare un po’ di tutto meglio. Penso che i tre che abbiamo preso siano stati difficili”.

L’assenza per settimane di un marcatore All-NBA in Leonard e i nuovi ruoli praticamente per tutti gli altri nel roster hanno significato che “il ritmo è diverso, i passaggi sono diversi, i giocatori sono diversi perché due anni fa avevamo letteralmente due ragazzi che potrebbe creare tiri aperti, quando hai PG e Kawhi “, ha detto l’attaccante Nicolas Batum. Sono coinvolti anche fattori esterni, con Batum che collega il suo 31% di tiri da tre punti in 14 partite a sentirsi fuori ritmo dopo non aver giocato in nazionale con la Francia durante la bassa stagione – la prima volta che il 33enne ha rinunciato alla nazionale dovere di squadra da anni, una scelta che si aspettava potesse portare a una partenza più lenta, ma fatta con la speranza di restare più freschi.

Batum, dopo aver realizzato tutte e sette le sue triple contro Dallas, si sente come se avesse ritrovato il suo ritmo. La domanda è quanto velocemente i Clippers sentono di poter dire lo stesso ora che Leonard è tornato, anche se la superstar ha riconosciuto il suo infortunio come un processo di recupero di due anni che “sarà ancora un lungo viaggio”.

“Dobbiamo essere in grado di guidare le chiusure quando le squadre stanno aiutando eccessivamente, basta fare un semplice passaggio di flusso e ora creiamo un vantaggio”, ha detto Lue. “Possiamo mettere la palla sul pavimento e fare un gioco per qualcun altro. E quindi quelle sono cose in cui dobbiamo migliorare. Abbiamo molto talento. Abbiamo un sacco di ragazzi che possono segnare il basket. Ma dobbiamo metterlo insieme dove il talento individuale diventa un talento di squadra “.

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